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Webb cattura una tarantola cosmica

Scienza ed esplorazione

06/09/2022
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Migliaia di giovani stelle mai viste prima vengono avvistate in un vivaio stellare chiamato 30 Doradus ripreso dal telescopio spaziale James Webb della NASA/ESA/CSA. Soprannominata la Nebulosa Tarantola per l’aspetto dei suoi filamenti polverosi nelle precedenti immagini telescopiche, la nebulosa è stata a lungo una delle preferite dagli astronomi che studiano la formazione stellare. Oltre alle giovani stelle, Webb rivela galassie di fondo lontane e la struttura dettagliata e la composizione del gas e della polvere della nebulosa.

Esamina la Nebulosa Tarantola

A soli 161.000 anni luce di distanza nella galassia della Grande Nube di Magellano, la Nebulosa Tarantola è la regione di formazione stellare più grande e luminosa del Gruppo Locale, le galassie più vicine alla nostra Via Lattea. Ospita le stelle più calde e massicce conosciute. Gli astronomi hanno puntato tre degli strumenti a infrarossi ad alta risoluzione di Webb verso la tarantola.

Vista con la telecamera nel vicino infrarosso (NIRCam) di Webb, la regione assomiglia alla casa di una tarantola scavatrice foderata con la sua seta. La cavità della nebulosa al centro dell’immagine NIRCam è stata svuotata dalla radiazione luminosa di un ammasso di giovani stelle massicce, che nell’immagine brillano di un blu pallido. Solo le aree circostanti più dense della nebulosa resistono all’erosione dei forti venti stellari di queste stelle, formando pilastri che sembrano puntare verso l’ammasso. Questi pilastri contengono protostelle in formazione, che alla fine emergono dai loro bozzoli polverosi e, a loro volta, formano la nebulosa.

Lo spettrografo nel vicino infrarosso di Webb (NIRSpec) ha catturato una stella molto giovane. In precedenza, gli astronomi pensavano che questa stella potesse essere un po’ più vecchia e che stesse già liberando una bolla attorno a se stessa. Tuttavia, il NIRSpec ha mostrato che la stella stava appena iniziando a emergere dal suo pilastro e conservava ancora una nuvola di polvere isolante attorno ad essa. Senza gli spettri ad alta risoluzione di Webb alle lunghezze d’onda dell’infrarosso, questo episodio di formazione stellare in azione non sarebbe stato rivelato.


Due viste della Nebulosa Tarantola

La regione assume un aspetto diverso se osservata nelle lunghezze d’onda dell’infrarosso più lunghe catturate dal Mid-Infrared Instrument (MIRI) di Webb. Le stelle calde stanno svanendo e il gas più freddo e la polvere stanno brillando. Nelle nuvole stellari, punti di luce indicano protostelle incorporate che stanno ancora aumentando di massa. Mentre lunghezze d’onda più corte della luce vengono assorbite o disperse dai granelli di polvere nella nebulosa e quindi non raggiungono mai Webb per essere rilevate, lunghezze d’onda più lunghe nel medio infrarosso penetrano in questa polvere e alla fine rivelano un ambiente cosmico mai visto prima.

Nebulosa Tarantola – IFU NIRSpec

Uno dei motivi per cui la Nebulosa Tarantola è interessante per gli astronomi è che la nebulosa ha una composizione chimica simile alle gigantesche regioni di formazione stellare osservate nel “mezzogiorno cosmico” dell’universo, quando il cosmo aveva solo pochi miliardi di anni e una Formazione stellare era al suo apice. Le regioni di formazione stellare nella nostra Via Lattea non producono stelle così rapidamente come la Nebulosa Tarantola e hanno una composizione chimica diversa. Questo rende la tarantola l’esempio più vicino (cioè più facile da vedere in dettaglio) di ciò che stava accadendo nell’universo quando ha raggiunto il suo luminoso mezzogiorno.

Webb offrirà agli astronomi l’opportunità di confrontare e confrontare le osservazioni della formazione stellare nella Nebulosa Tarantola con le osservazioni profonde del telescopio di galassie lontane dall’attuale mezzogiorno cosmico.

Nonostante l’osservazione delle stelle da parte dell’umanità per migliaia di anni, il processo di formazione stellare conserva ancora molti misteri, molti dei quali dovuti alla nostra precedente incapacità di ottenere immagini nitide di ciò che stava accadendo dietro le spesse nubi dei vivai stellari. Webb ha già iniziato a rivelare un universo mai visto prima e sta solo iniziando a riscrivere la storia della formazione delle stelle.

Nebulosa Tarantola – MIRI

A proposito di Webb

Il James Webb Space Telescope è il principale osservatorio mondiale di scienze spaziali. Webb risolverà i misteri del nostro sistema solare, scruterà mondi lontani attorno ad altre stelle ed esaminerà le misteriose strutture e origini del nostro universo e il nostro posto in esso. Webb è un programma internazionale guidato dalla NASA con i suoi partner ESA e Canadian Space Agency. I principali contributi dell’ESA alla missione sono: lo strumento NIRSpec; il gruppo del banco ottico dello strumento MIRI; la fornitura di servizi di lancio; e personale a supporto delle operazioni missionarie. In cambio di questi contributi, gli scienziati europei ricevono una quota minima del 15% del tempo totale di osservazione, come con il telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA.

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