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Un piccolo asteroide si schianta nell’atmosfera terrestre, scoperto solo due ore prima dell’impatto

Impatto dell'asteroide sulla Terra

Illustrazione di un asteroide che colpisce l’atmosfera terrestre.

L’asteroide 2022 EB5 era troppo piccolo per rappresentare una minaccia per la Terra, ma la sua scoperta segna la quinta volta che un asteroide viene osservato prima che colpisse l’atmosfera.

Un piccolo asteroide ha colpito l’atmosfera terrestre sul Mare di Norvegia prima di disintegrarsi l’11 marzo 2022. Ma questo evento non è stata una sorpresa completa: gli astronomi sapevano che era in rotta di collisione e prevedevano con precisione dove e quando si sarebbe verificato l’impatto.

Due ore prima dell’impatto dell’asteroide, K. Sarneczky dell’Osservatorio Piszkésteto nel nord dell’Ungheria ha riferito le prime osservazioni del piccolo oggetto al Minor Planet Center, il centro di smistamento riconosciuto a livello internazionale per la misurazione della posizione di piccoli corpi celesti. L’oggetto è stato pubblicato sulla pagina di conferma del Minor Planet Center per oggetti vicini alla Terra per contrassegnarlo per ulteriori osservazioni che lo confermerebbero come un asteroide precedentemente sconosciuto.

Orbita dell'asteroide 2022 EB5

Questa animazione mostra l’orbita prevista dell’asteroide 2022 EB5 attorno al Sole prima dell’impatto con l’atmosfera terrestre l’11 marzo 2022. L’asteroide, che si stima abbia un diametro di circa 2 metri, è stato avvistato appena due ore prima dell’impatto. Credito: NASA/JPL-Caltech

have confirmed the impact occurred at the predicted time.

From observations of the asteroid as it approached Earth and the energy measured by infrasound detectors at time of impact, 2022 EB5 is estimated to have been about 6 1/2 feet (2 meters) in size. Tiny asteroids of this size get bright enough to be detected only in the last few hours before their impact (or before they make a very close approach to Earth). They are much smaller than the objects that the Planetary Defense Coordination Office is tasked by NASA with detecting and warning about.

“Tiny asteroids like 2022 EB5 are numerous, and they impact into the atmosphere quite frequently – roughly every 10 months or so,” said Paul Chodas, the director of CNEOS at JPL. “But very few of these asteroids have actually been detected in space and observed extensively prior to impact, basically because they are very faint until the last few hours, and a survey telescope has to observe just the right spot of sky at the right time for one to be detected.”

A larger asteroid with hazardous impact potential would be discovered much farther from Earth. NASA’s goal is to keep track of such asteroids and to calculate their trajectories in order to have many years’ notice ahead of a potential impact should one ever be identified. But this real-world event with a very small asteroid allowed the planetary defense community to exercise capabilities and gave some confidence that the impact prediction models at CNEOS are highly capable of informing the response to the potential impact of a larger object.

2022 EB5 is only the fifth small asteroid to be detected in space before hitting Earth’s atmosphere. The first asteroid to be discovered and tracked well before hitting Earth was 2008 TC3, which entered the atmosphere over Sudan and broke up in October 2008. That 13-foot-wide (4-meter-wide) asteroid scattered hundreds of small meteorites over the Nubian Desert. As surveys become more sophisticated and sensitive, more of these harmless objects will be detected before entering the atmosphere.

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