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Stelle enormi emettono avvertimenti che stanno per diventare una supernova

Illustrazione della supernova di Betelgeuse

Rappresentazione artistica della supernova Betelgeuse. Credito fotografico: Osservatorio Europeo del Sud/L. Calçada

Gli astronomi della Liverpool John Moores University e dell’Università di Montpellier hanno sviluppato un “sistema di allerta precoce” per dare l’allarme quando una stella massiccia sta per porre fine alla sua vita in un’esplosione di supernova. L’opera è stata pubblicata oggi (13 ottobre 2022) in Bollettini mensili della Royal Astronomical Society.

In questo nuovo studio, i ricercatori hanno scoperto che stelle massicce (tipicamente tra 8 e 20 masse solari) nella fase finale della loro vita, nota come fase della “supergigante rossa”, si attenuano improvvisamente nella luce visibile un centinaio di volte negli ultimi mesi prima di morire. Questo oscuramento è causato da un improvviso accumulo di materiale attorno alla stella, oscurandone la luce.

Le supergiganti rosse sono stelle di classe spettrale K o M con una classe di luminosità supergigante (classe I di Yerkes). Sono le stelle più grandi dell’universo per volume. Tuttavia, non sono i più massicci o i più luminosi. Betelgeuse e Antares sono le supergiganti rosse più brillanti e conosciute.

In precedenza non si sapeva quanto tempo impiegava la stella per accumulare questo materiale. Gli scienziati hanno ora, per la prima volta, simulato come potrebbero apparire le supergiganti rosse quando si annidano in questi “bozzoli” prima dell’esplosione.

I vecchi archivi dei telescopi mostrano che ci sono immagini di stelle esplose circa un anno dopo la loro acquisizione. Le stelle appaiono normali in queste immagini, il che significa che potrebbero non aver ancora costruito il teorico bozzolo circumstellare. Ciò suggerisce che il bozzolo si sia assemblato in meno di un anno, il che si ritiene sia estremamente veloce.

Benjamin Davies della John Moores University di Liverpool e autore principale dell’articolo afferma: “Il materiale denso oscura quasi completamente la stella, rendendola 100 volte più debole nella parte visibile dello spettro. Ciò significa che il giorno prima dell’esplosione della stella, probabilmente non saresti in grado di vederla lì”. Aggiunge: “Finora siamo stati in grado di ottenere osservazioni dettagliate delle supernove solo dopo che sono già apparse. Con questo sistema di allerta precoce, possiamo prepararci a osservarli in tempo reale, puntare i migliori telescopi del mondo verso le stelle progenitrici e osservarle letteralmente dilaniate davanti ai nostri occhi”.

Riferimento: “Esplosione imminente: l’apparizione di supergiganti rosse al punto di collasso del nucleo” di Ben Davies, Bertrand Plez e Mike Petrault, 13 ottobre 2022 Bollettini mensili della Royal Astronomical Society.
DOI: 10.1093/mnras/stac2427

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