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SpaceX sta impilando completamente il razzo Starship per la prima volta in sei mesi

Per la prima volta in più di sei mesi, SpaceX ha impilato entrambi gli stadi del suo razzo Starship di nuova generazione, creando il veicolo di lancio più grande e potente mai completamente assemblato.

Non è la prima volta. SpaceX ha fatto altre tre dimostrazioni di Starship “full-stack”: una ad agosto 2021 e di nuovo a febbraio e marzo 2022. Ma all’inizio di quest’anno, SpaceX (o almeno il CEO Elon Musk) ha deciso di abbandonare il livello superiore di Starship e il super pesante Prototipi di booster che avevano supportato tutti e tre questi test precedenti e che a un certo punto erano stati considerati candidati per il primo tentativo di lancio orbitale del razzo. Il booster 4 e la nave 20 sono stati trasferiti a un cantiere navale di disattivazione entro giugno 2022.

A questo punto, SpaceX aveva già iniziato a testare nuovi favoriti per il debutto del lancio orbitale di Starship: Super Heavy Booster 7 (B7) e Starship 24 (S24). Quasi esattamente sei mesi dopo questa intensa fase di test, entrambi i prototipi hanno recentemente raggiunto il punto in cui SpaceX era abbastanza sicura da combinare i due per la fase più impegnativa dei test dell’astronave fino ad oggi.

Dopo un tentativo fallito prima dell’alba dell’11 ottobre, gli ingegneri di SpaceX hanno risolto alcuni misteriosi nodi nell’infrastruttura cruciale che risiede sulla prima piattaforma di lancio orbitale (quasi) completata di Starship a Boca Chica, in Texas. Nell’ambito di una scommessa carrello prima dei cavalli del CEO Elon Musk, SpaceX ha completamente rimosso le gambe di tutti i recenti prototipi Starship e Super Heavy Sperare Affinché un giorno sia in grado di catturare dall’alto gli stadi dei razzi delle dimensioni di un edificio, l’azienda ha costruito una torre di lancio alta circa 145 metri e l’ha dotata di tre enormi bracci robotici. Due di queste braccia sono identiche e collegate tra loro, formando una sorta di artiglio che potrebbe un giorno chiudersi attorno ai missili in bilico, eliminando la necessità di gambe di atterraggio. Un terzo braccio più semplice oscilla dentro e fuori per collegare lo stadio superiore dell’astronave alle forniture di energia, carburante e gas della rampa di lancio.

Le “bacchette”, come vengono chiamate, hanno un altro scopo ancora più importante: assemblare i razzi Starship sulla rampa di lancio. Grazie al loro robusto collegamento a una torre con una fondazione affondata nelle profondità delle zone umide di Boca Chica e un design che rinuncia a un gancio di sospensione o una maschera per bracci giganti, sono molto meno sensibili al vento rispetto alla gru gigante che sarebbe altrimenti necessaria per erigerli Starship su cui impilare da Super Heavy. A due passi dal Golfo del Messico, temporali e forti venti non sono rari.

Verso il tramonto dell’11 ottobre, SpaceX ha avuto più fortuna al suo terzo tentativo ed è riuscita a posizionare le braccia sotto la nave 24. Pesava 100 tonnellate o più (~220.000+ libbre) e misurava nove metri (~30 piedi) di larghezza e ~ Il veicolo spaziale alto 50 metri (~165 piedi) è stato quindi sollevato lentamente a circa 80 metri (~250 piedi) da terra, trasferito al Booster 7 e prima abbassato allo stadio di 69 metri (~225 piedi). Dopo circa altre due ore di aggiustamento robotico delle loro posizioni, i due stadi dell’astronave furono finalmente attaccati l’uno all’altro. Con i bracci ancora attaccati alla nave 24, il personale di SpaceX è stato in grado di avvicinarsi al razzo e prepararsi a collegare il cavo a sgancio rapido del braccio oscillante all’astronave.

La nave 24 e il Booster 7 hanno entrambi completato diversi test importanti finora. (SpazioX)

Dall’inizio dei test di qualificazione nell’aprile e maggio 2022, Booster 7 e Ship 24 hanno completato ciascuno più test di prova criogenica, otto “spin primes” di alcuni o tutti i loro motori Raptor e più incendi statici degli stessi motori. Più di recente, la nave 24 ha acceso tutti e sei i suoi Raptor, ma quello che sembrava essere un test di successo l’8 settembre è stato seguito da più di un mese di apparenti riparazioni. Il Booster 7 ha recentemente posto fine a un incendio statico che ha acceso un record di sette dei suoi 33 motori Raptor, dando un’idea di quanto lontano deve spingersi SpaceX per completare i test del Super Heavy.

Secondo il CEO Elon Musk, Booster 7 e Ship 24 tenteranno la prima prova generale bagnata (WDR) di Starship una volta che tutto sarà in ordine. I prototipi verranno caricati simultaneamente con circa 5000 tonnellate (~11 milioni di libbre) di ossigeno liquido e carburante metano e quindi saranno sottoposti a un conto alla rovescia per il lancio. Si dice che un WDR che diverge appena prima dell’accensione e del decollo sia più o meno identico a un tentativo di decollo.

Se le prove in costume vanno secondo i piani, SpaceX tenterà quindi di azionare contemporaneamente tutti i 33 motori Raptor installati sul Super Heavy B7, rendendolo quasi sicuramente il razzo liquido più potente mai testato. Anche se tutti e 33 i motori non raggiungeranno mai più del 60% della loro spinta massima di 230 tonnellate (~510.000 lbf), probabilmente batteranno il record del razzo sovietico N-1 di 4500 tonnellate di spinta (~10 milioni di lbf) al livello del mare. Sarebbe anche il maggior numero di motori a razzo mai azionati contemporaneamente su un veicolo. SpaceX spingerà i limiti con diverse misure e il successo è tutt’altro che garantito.

Non è chiaro se SpaceX tenterà immediatamente una prova generale bagnata o un fuoco statico di 33 motori. Sulla base della storia dei test di Ship 24 e Booster 7, sarebbe una deviazione dalla norma se l’azienda non raggiungesse lentamente entrambi i traguardi principali con test più piccoli nel frattempo. Supponendo che i test WDR vengano completati senza grossi problemi, SpaceX tenterà almeno uno o più incendi statici preliminari con meno di 33 motori prima di tentare il primo test completo.

Se entrambe le pietre miliari (un WDR completo e un fuoco statico del motore 33) vengono completate senza problemi significativi, c’è la possibilità che SpaceX possa iniziare i preparativi per il primo tentativo di lancio orbitale di Starship direttamente senza disimpilare il razzo. Nello scenario più probabile, quello alcuni sorgono problemi e alcuni Sono necessarie riparazioni, il percorso sarà più tortuoso, ma dovrebbe comunque comportare un tentativo di lancio orbitale entro la fine dell’anno o all’inizio del prossimo anno.

I 33 motori Raptor V2 di Booster 7. (SpazioX)
Il terzo accumulo di navi stellari di Mechazilla di successo. (SpazioX)

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