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Solar Orbiter oscilla oltre il sole per svelare i suoi misteri

Il veicolo spaziale arriverà entro 50 milioni di chilometri dal Sole, meno di un terzo della distanza tra la stella e la Terra. Questo metterà Solar Orbiter in orbita attorno a Mercurio, il pianeta più vicino al Sole.

L’Agenzia spaziale europea, che gestisce la missione insieme alla NASA, condividerà le prime immagini e dati entro poche settimane, poiché l’ESA afferma che ci vorrà del tempo per scaricare e analizzare tutto ciò che è stato raccolto durante il sorvolo.

I 10 strumenti di Solar Orbiter funzioneranno simultaneamente, pronti a misurare il vento solare e osservare mini-eruzioni chiamate falò, che i ricercatori hanno spiato nelle prime immagini della missione nel 2020. Il veicolo spaziale trasporta anche telescopi ad alta risoluzione.

I dati raccolti durante il sorvolo potrebbero aiutare gli scienziati a svelare alcuni dei più grandi misteri rimasti del sole, incluso perché e come la temperatura sta aumentando attraverso l’atmosfera solare.

La missione Solar Orbiter condivide le immagini più simili del Sole, rivelando

Solar Orbiter catturerà anche immagini ad alta risoluzione del Sole e registrerà il vento solare, un flusso energizzato di particelle che si allontanano dal Sole.

“Da questo punto in poi, entriamo nell’ignoto per quanto riguarda le osservazioni solari di Solar Orbiter”, ha affermato Daniel Mueller, scienziato del progetto Solar Orbiter, in una dichiarazione.

Immagini mozzafiato

Le ultime immagini condivise da Solar Orbiter offrono una nuova prospettiva del Sole che cattura dettagli senza precedenti, inclusa l’immagine con la più alta risoluzione mai registrata dell’atmosfera esterna del Sole. Le immagini sono state scattate il 7 marzo mentre la navicella spaziale volava direttamente tra la Terra e il Sole.

La navicella si trovava a metà strada tra i due corpi celesti a una distanza di circa 46 milioni di miglia (74 milioni di chilometri) dal sole.

La nuova immagine di Solar Orbiter mostra il Sole in condizioni di estrema luce ultravioletta.

Un’immagine scattata con l’imaging spettrale dallo strumento per l’ambiente coronale chiamato SPICE è la prima immagine completa del Sole in 50 anni ad essere presentata alla luce ultravioletta.

Diverse lunghezze d’onda della luce possono aiutare i ricercatori a studiare le differenze di temperatura tra la superficie del sole e la corona solare, o atmosfera esterna.

Le ossa in polvere mantengono Solar Orbiter fresco grazie a una startup irlandese

La corona può raggiungere un milione di gradi Celsius (1,8 milioni di gradi Fahrenheit), mentre la superficie è di 5.000 gradi Celsius (9.000 gradi Fahrenheit).). Solar Orbiter potrebbe aiutare a determinare perché la temperatura sembra aumentare allontanandosi dal nucleo del Sole invece di diminuire.

Questo è solo uno dei primi sorvoli ravvicinati del Sole di Solar Orbiter, e molti altri sorvoli sono previsti per avvicinarlo sempre più alla stella negli anni a venire. A poco a poco, la navicella aumenterà il suo orientamento per studiare le regioni polari mai viste prima del Sole.

Solar Orbiter è dotato di uno scudo termico multistrato, uno speciale rivestimento chiamato “Solar Black” in osso bruciato, porte scorrevoli che proteggono i suoi strumenti, pannelli solari che possono inclinarsi dal calore peggiore e gli elementi di raffreddamento all’interno navicella spaziale. Insieme, questi impediscono alla navicella spaziale di sciogliersi mentre sonda il sole.

Riscaldamento

Il sole sta diventando più attivo e Solar Orbiter ha osservato i suoi capricci solari.

Un grande brillamento solare è esploso dal sole il 2 marzo. Il brillamento è stato classificato come classe M, il quarto tipo più forte delle cinque categorie che misurano l’intensità del brillamento solare. Secondo la NASA, un’esplosione di questa portata può causare brevi interruzioni radio ai poli della Terra e piccole tempeste di radiazioni che potrebbero mettere in pericolo gli astronauti sulla Stazione Spaziale Internazionale.

L’Extreme Ultraviolet Imager su Solar Orbiter ha catturato il video dell’evento drammatico.

Nel frattempo, la Parker Solar Probe, che è diventata la prima navicella spaziale a “toccare il Sole” alla fine del 2021, ha recentemente sperimentato gli estremi di un’ampia prominenza solare quando il Sole ha rilasciato tonnellate di particelle cariche nella direzione di Parker il 15 febbraio.
Quando le eruzioni solari e le tempeste, come l’impressionante eruzione del 15 febbraio (catturata anche da Solar Orbiter) o la tempesta solare che ha colpito i satelliti Starlink di SpaceX a febbraio, si verificano più frequentemente, è perché la crescente attività del Sole lo controlla verso il massimo solare.

È importante comprendere il ciclo solare perché le condizioni meteorologiche spaziali del sole – eruzioni come brillamenti solari ed espulsioni di massa coronale – possono influenzare la rete elettrica, i satelliti, il GPS, le compagnie aeree, i razzi e gli astronauti nello spazio.

Bagliore solare catturato in un'immagine senza precedenti
Ogni 11 anni, il Sole completa un ciclo solare di attività calme e tempestose e ne inizia uno nuovo. L’attuale ciclo solare, Solar Cycle 25, è iniziato ufficialmente a dicembre 2019 e il prossimo massimo solare, quando il Sole sperimenterà la sua massima attività, dovrebbe verificarsi nel luglio 2025.

Durante un ciclo solare, il sole passa da un periodo tranquillo ad una fase molto intensa e attiva. Questa attività viene tracciata contando le macchie solari e quante sono visibili nel tempo. Le macchie solari, o macchie scure sul Sole, sono il punto di partenza per i bagliori esplosivi e gli eventi di espulsione che rilasciano luce, materiale solare ed energia nello spazio.

Questo mette Solar Orbiter e Parker Solar Probe in una posizione perfetta per osservare mentre ci muoviamo verso il massimo solare.

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