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Saturno “si è ribaltato” dopo che una luna si è schiantata contro di esso, affermano gli scienziati

Saturno è inclinato dopo che una delle sue lune l’ha colpito, suggerisce un nuovo studio.

Anche nelle immagini, è chiaro che qualcosa non va nel nostro vicino più prossimo: i suoi anelli ruotano attorno al Sole con un angolo di circa 25 gradi rispetto alla sua orbita. Ma è meno chiaro come sia avvenuta la sua inclinazione, poiché gli scienziati ritengono che probabilmente abbia qualcosa a che fare con Nettuno, il suo vicino più prossimo, data l’inclinazione simile alla sua orbita.

Ora gli scienziati hanno suggerito che i due fossero una volta sincronizzati, in orbita insieme in un preciso allineamento o risonanza.

Quell’allineamento è stato interrotto ad un certo punto della storia quando una luna ha devastato i due, suggerisce un nuovo studio.

Oggi Saturno ha 83 lune. Ma in passato potrebbe aver avuto un satellite aggiuntivo, ora scomparso, che gli scienziati hanno soprannominato Chrysalis.

Queste numerose lune orbitavano attorno a Saturno e lo tenevano in perfetto allineamento con Nettuno, dicono gli scienziati, con quella delicata risonanza che durò miliardi di anni.

Tuttavia, circa 160 milioni di anni fa, Chrysalis si sentì fuori allineamento e si avvicinò troppo a Saturno stesso. La luna fu fatta a pezzi e la sua perdita allontanò Saturno da Nettuno, lasciando il pianeta fuori allineamento.

Inoltre, gli anelli di Saturno potrebbero essersi formati dai frammenti in cui è stata fratturata Crisalide.

Questo aiuta a spiegare due misteri contemporaneamente. La crisalide è la causa dell’inclinazione e dell’età incerta degli anelli, che hanno solo 100 milioni di anni e sono molto più giovani del pianeta stesso.

“Proprio come la pupa di una farfalla, questo satellite è rimasto inattivo per molto tempo ed è diventato improvvisamente attivo e sono apparsi gli anelli”, ha detto Jack Wisdom, professore di scienze planetarie al MIT e autore principale del nuovo studio.

Il team ha utilizzato dati dettagliati su Saturno, comprese le misurazioni effettuate quando la sonda Cassini ha colpito il pianeta, per creare una simulazione accurata di Saturno. Questi modelli suggerivano che i pianeti potessero essere stati sincronizzati tra loro ma erano caduti.

Secondo gli scienziati, una luna potrebbe essere sufficiente per causare questi problemi. Avrebbe dovuto orbitare attorno a Saturno fino a 200-100 milioni di anni fa, quando entrò in un’orbita caotica che lo portò vicino ad altri satelliti e poi sfiorò Saturno, facendolo a pezzi.

“È una storia piuttosto buona, ma come qualsiasi altra scoperta, deve essere indagata da altri”, ha detto Wisdom. “Ma sembra che questo satellite perduto fosse solo un burattino in attesa di sperimentare la sua instabilità”.

La ricerca è dettagliata in un articolo intitolato “La perdita di un satellite potrebbe spiegare l’inclinazione di Saturno e gli anelli giovani”, pubblicato in Scienza.

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