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Questi pipistrelli imitano i calabroni per evitare di essere mangiati dai gufi

Il mimetismo è diffuso nel regno animale.

Alcuni bruchi possono farlo sembrano serpenti velenosi. I pulcini di un uccello amazzonico chiamato Cinderweed si trasformano in larve velenose. I sirfidi amanti dei fiori si sono evoluti per assomigliare a vespe pungenti e sgradevoli.

Questi sono tutti esempi di Mimetismo batesiano, un trucco evolutivo che induce un animale relativamente innocuo a copiare una specie più pericolosa per scoraggiare potenziali predatori.

Ma questo particolare tipo di imitazione, per quanto ne sappiamo, è quasi sempre di natura visiva. E si trova più comunemente negli insetti, negli uccelli e nei rettili.

Ora, per la prima volta, nei mammiferi è stata osservata una sorta di mimetismo acustico. Uno studio pubblicato il 9 maggio Biologia attuale hanno scoperto che una specie europea comune, il pipistrello dalle orecchie di topo maggiore, sembra imitare il ronzio dei calabroni, presumibilmente per evitare di essere mangiato dai gufi.

“Abbiamo scoperto che un mammifero imita il suono di un insetto per spaventare un rapace”, dice Danilo Russo, autore principale dell’articolo e professore di ecologia all’Università degli Studi di Napoli Federico II in Italia. “Questa è una straordinaria interazione evolutiva che coinvolge tre specie evolutivamente distanti l’una dall’altra”.

Qual è il brusio?

Grandi pipistrelli dalle orecchie di topo, noti anche come Myotis Myotis, sono una specie di pipistrello molto diffusa in Europa e che ama mangiare gli insetti, in particolare i coleotteri. Si trovano nelle colonie nelle foreste e ai margini delle foreste, rimanendo in tane sotterranee o negli edifici durante la maggior parte dell’anno. Sono spesso predati da vari uccelli, compreso il barbagianni (Tito Alba) e allocco (Strix Aluco), soprattutto quando si esce o si ritorna ai propri alloggi.

Già nel 1999, Russo ha lavorato per creare una libreria di chiamate per le chiamate di ecolocalizzazione dei pipistrelli europei e per raccogliere dati su come le diverse specie comunicano tra loro. Quando ha tirato fuori da una ragnatela un piccolo pipistrello dalle orecchie di topo e lo ha tenuto tra le mani, la creatura ha iniziato a tremare ed emettere un ronzio continuo e intenso, dice Russo. Russo fu sorpreso.

“Il mio primo pensiero è stato… suona come calabroni o vespe!”

All’inizio, i ricercatori hanno ipotizzato che il ronzio fosse solo una chiamata di emergenza quotidiana. Ma il suono era così evidentemente simile a quello di un insetto che un’ipotesi è sorta quasi subito, dice Russo, e alla fine, anni dopo, hanno deciso di metterla alla prova: Possibile che i pipistrelli stessero imitando i calabroni o le api?

Lo stesso Russo aveva precedentemente raccolto pellet di barbagianni all’ingresso di una grotta dove si appollaiano questi pipistrelli. “Che ci crediate o no, i pallini contenevano molti teschi di pipistrello”, dice, quindi non pensava fosse impossibile che questi pipistrelli “si fossero ‘evoluti’ in un estremo tentativo di deterrenza [owls] fuga.”

dare un urlo

Nel presente studio, Russo e colleghi hanno prima confrontato i suoni del ronzio del pipistrello con quelli di quattro diverse specie di imenotteri, comprese le api mellifere (Apis mellifera) e calabroni europei (Vespa Crabro). Hanno analizzato i suoni in base alla loro lunghezza d’onda, frequenza, tempo di conversazione e altro e hanno scoperto che c’era molta sovrapposizione nella loro struttura.

I gufi sentono uno spettro più ampio di lunghezze d’onda rispetto agli umani. Quindi i ricercatori hanno regolato i parametri del suono in modo che corrispondano a ciò che un gufo avrebbe sentito, rimuovendo i suoni più acuti. Hanno scoperto che alle orecchie da gufo i pipistrelli suonavano ancora più come insetti ronzanti che alle orecchie umane. “La somiglianza era particolarmente forte quando le variabili non scoperte dai gufi sono state rimosse”, afferma Russo.

I ricercatori hanno quindi riprodotto due ronzii di insetti sugli altoparlanti. Uno era il suono del ronzio di un pipistrello, l’altro era il richiamo sociale di un pipistrello ad alcuni gufi in cattività e selvatici di due specie diverse, barbagianni e allocchi.

Sebbene l’udito dei rumori dei pipistrelli registrati abbia spinto i gufi ad avvicinarsi alla fonte del rumore, i gufi sembravano per lo più essere scossi. Stavano cercando di scappare o prendere le distanze dall’oratore, o almeno ispezionare cosa stava succedendo.

Durante l’esperimento, i gufi selvatici che ricordavano di essere stati morsi da un insetto volante si sono comportati in modo più spaventato ed erano più propensi a tentare di fuggire rispetto ai gufi allevati in cattività. Russo e la sua squadra sospettano che ciò sia dovuto al fatto che i prigionieri non hanno mai avuto un incontro con un insetto pungente. Finora, tuttavia, ci sono pochi dati scientifici sulla frequenza con cui i gufi vengono regolarmente punti da api, calabroni e vespe e se li incontrano spesso.

“Sai per certo che è un incontro pericoloso”, dice Russo. Questo è anche il motivo per cui sostiene che questo tipo di mimetismo batesiano è probabilmente una tecnica impiegata quando un pipistrello è stato catturato e vuole guadagnare un po’ di tempo per ronzare via.

Indagini future

Come sempre con queste nuove scoperte, molte domande rimangono senza risposta.

Il lavoro futuro deve replicare questi risultati in natura, piuttosto che in un laboratorio, e con un numero maggiore di gufi per confermare veramente se questa è una qualche forma di mimetismo batesiano, afferma Bruce Anderson, professore di entomologia alla Stellenbosch University. in Sud Africa, che non è stato coinvolto nello studio. Un’altra domanda è se i gufi siano spaventati non solo dal volume del ronzio dei pipistrelli, ma anche da qualsiasi altro forte rumore inaspettato. “Potremmo chiederci se si tratta di un caso di mimetismo o di sfruttamento di un pregiudizio sensoriale”, afferma Anderson.

Inoltre, non è ancora chiaro se e in che misura i gufi temono gli insetti ronzanti, anche se i dati sembrano suggerire che gli uccelli generalmente evitano di nidificare nelle tane dove vivono tali insetti. I ricercatori potrebbero anche saperne di più sul fatto se questi ronzii sono specifici degli insetti pungenti o se altri insetti neutri possono produrli. Sarebbe anche bello verificare se i gufi che sono stati punti reagiscono con più paura di quelli che non sono stati punti David Pfennig, professore di biologia presso l’Università della Carolina del Nord a Chapel Hill, che non è stato coinvolto nello studio.

Sebbene il mimetismo sia comune e siano noti alcuni esempi di mimetismo batesiano, gran parte di esso rimane misterioso e appariscente, dice Pfennig. Dice che è per questo che tali intuizioni sono importanti. “Il mimetismo batesiano fornisce alcuni dei nostri migliori esempi di come la selezione naturale può produrre un notevole adattamento, anche tra gruppi di organismi molto lontani”, afferma Pfennig. Ci sono altri esempi di mimetismo acustico tra specie diverse, come il modo in cui i gufi scavatori possono emettere sibili simili ai serpenti a sonagli, ma un mammifero che copia un insetto sembra essere una vera novità.

In futuro, gli scienziati vorrebbero perfezionare ed espandere la loro ricerca.

“Sebbene sia sempre utile convalidare le osservazioni sul campo, i nostri risultati sono stati cristallini”, afferma Russo. “Sarebbe interessante trovare strategie simili in altre specie.” Con oltre 1.400 specie di pipistrelli, oltre a una manciata di specie di vertebrati non pipistrelli che ronzano quando vengono disturbate, Russo sospetta che specie diverse da quella che stanno studiando potrebbero usare lo stesso trucco.

La strategia di avere animali nelle caverne imitare suoni spaventosi per evitare i predatori potrebbe essere effettivamente diffusa, afferma Anastasia Helen Dalziel, ricercatrice di ornitologia presso l’Università di Wollongong in Australia, che non è stata coinvolta nello studio.

“La maggior parte di ciò che sappiamo sul mimetismo deriva da studi di mimetismo visivo, ma in linea di principio i segnali mimetici potrebbero funzionare in qualsiasi senso [type]’ dice Dalziel. “È davvero fantastico avere un altro esempio di mimetismo acustico… per incoraggiare uno studio più ampio del mimetismo”.

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