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Questi “graffi” su Marte circondano un vulcano largo quanto gli Stati Uniti

Il Mars Express dell’Agenzia spaziale europea ha catturato alcune immagini incredibili dell’area conosciuta come Tantalus Fossae, una serie di faglie tettoniche che si estendono per 2.400 chilometri (1.500 miglia). Non si sono formati in un evento catastrofico (come altre parti di Marte) ma attraverso la formazione di un grande vulcano, Alba Mons.

Oggi Marte è un gelido mondo desertico, ma secoli fa aveva acqua sulla sua superficie e vulcanismo attivo. I segni di questa attività passata sono stati osservati a terra e dall’orbita e raccontano una complessa storia geologica.

Alba Mons, anticamente conosciuta come Alba Patera, è un vulcano imponente. A 6,8 chilometri (4,2 miglia) di altezza, non è il più alto. Una montagna considerevole per gli standard terrestri, ma minuscola rispetto all’Olympus Mons di Marte, che è più di tre volte più alto a 16 miglia (26 chilometri). Ma ciò che colpisce di Alba Mons è la sua superficie, che lo rende il vulcano più grande di Marte e largo quanto gli Stati Uniti da nord a sud.

La formazione di questo gigantesco vulcano ha rotto l’area circostante, creando le lunghe strisce che possono essere viste con squisiti dettagli orbitali da Mars Express, che è in orbita attorno al pianeta rosso da quasi 20 anni. Conosciute come grabens, queste formazioni si formano quando si formano due faglie parallele e la roccia tra di loro affonda nella cavità risultante, creando l’aspetto di una superficie graffiata. Sono larghe fino a 10 chilometri e profonde 350 metri.

Una visione più ampia della regione Tantalo-Fossea con Alba Mons.  Credito immagine: NASA/MGS/MOLA Science Team
Una visione più ampia della regione di Tantalus Fossae con Alba Mons. Credito immagine: NASA/MGS/MOLA Science Team

Il vulcano era meno attivo (tempo geologico) dell’Olympus Mons. Secondo studi precedenti, i depositi vulcanici intorno ad Alba Mons hanno un’età compresa tra 3,6 e 3,2 miliardi di anni. La stima dell’età viene effettuata statisticamente osservando il numero di crateri in una regione. Le superfici più giovani tendono ad avere meno crateri.

In effetti, l’immagine mostra un grande cratere da impatto abbastanza prominente, con linee di faglia che attraversano il suo pavimento, il che implica che sia stato creato da rocce spaziali prima della formazione di Alba Mons. Ma altri crateri più piccoli nella regione sono più recenti e interrompono le linee di faglia con i loro bacini e bordi. Ci sono anche valli più antiche che attraversano le spaccature. Anche questi devono essersi formati prima che Alba Mons sorgesse dal suolo.

Il nome Tantalo deriva dalla figura mitologica greca, figlio della ninfa Plutone e Zeus, che fu punito nell’aldilà stando in piedi in una pozza d’acqua sotto un albero da frutto dai rami bassi. Nel momento in cui ha cercato di raggiungere la frutta, i rami si sono spostati fuori portata. Se avesse voluto dissetarsi e bere dalla piscina, l’acqua si sarebbe ritirata. Da qui la parola inglese “stuzzicante”.

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