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Perché la NASA sta facendo schiantare un veicolo spaziale a 14.000 mph contro un asteroide innocuo? | Notizie di scienza e tecnologia

Un innocuo asteroide a milioni di chilometri di distanza sta per essere speronato da un veicolo spaziale della NASA che viaggia a 22.000 km/h. Come mai? Il destino dell’umanità potrebbe un giorno dipendere dal fare lo stesso.

Sono passati 66 milioni di anni da quando un asteroide che si è schiantato sulla Terra ha posto fine al regno dei dinosauri, dicono gli scienziati, e vogliono evitare una fine simile per l’umanità.

Sky News dà un’occhiata L’ultimo esperimento della NASA – un test di difesa planetaria da 325 milioni di dollari (301 milioni di sterline) e risponde ad alcune domande chiave su come potrebbe rivelarsi utile in futuro.

Qual è l’astronave del dardo?

Dart – un soprannome più feroce di Double Asteroid Redirection Test – è essenzialmente un ariete delle dimensioni di un piccolo distributore automatico.

Nel raggiungere il suo obiettivo, deve affrontare una certa distruzione.

Dart pesa 570 kg e dispone di un unico strumento: una telecamera utilizzata per navigare, mirare e registrare il suo eventuale affondamento.

Dove sta andando l’astronave?

Dart è in rotta verso una coppia di asteroidi a circa sette milioni di miglia dalla Terra. Il suo obiettivo si chiama Dimorphos, il discendente più piccolo di Didymos (in greco gemello).

Dimorphos ha un diametro di circa 160 metri e orbita attorno al Didymos molto più grande a una distanza inferiore a 1,2 km.

La NASA insiste sul fatto che non vi è alcuna possibilità che un asteroide minacci la Terra, né ora né in futuro. Ecco perché la coppia è stata scelta.

La navigazione del veicolo spaziale è progettata per distinguere tra i due asteroidi e mirare a quello più piccolo negli ultimi 50 minuti.

Cosa succede all’impatto?

“Si tratta davvero della deflessione dell’asteroide, non della perturbazione”, ha affermato Nancy Chabot, scienziata planetaria e leader del team di missione presso la Johns Hopkins University che sta guidando lo sforzo.

«Questo non farà esplodere l’asteroide. Non lo farà a pezzi”.

Invece, l’impatto scaverà un cratere largo un metro ed espellerà nello spazio circa due milioni di libbre di roccia e terra.

Perché gli scienziati fanno questo?

L’impatto dovrebbe essere appena sufficiente per mettere l’asteroide in un’orbita leggermente più stretta attorno alla sua roccia spaziale compagna, dimostrando che se un asteroide killer dovesse mai arrivare sulla nostra strada, abbiamo buone possibilità di deviarlo.

Telecamere e telescopi seguiranno l’incidente, ma ci vorranno mesi per scoprire se ha effettivamente cambiato orbita.

Gli osservatori seguiranno la coppia di asteroidi mentre orbitano attorno al Sole per vedere se Dart ha cambiato l’orbita di Dimorphos.

Nel 2024, una navicella spaziale europea chiamata Hera replicherà il viaggio di Dart per misurare gli effetti dell’impatto.

Anche se la spinta prevista dovrebbe cambiare solo leggermente la posizione della piccola luna, la signora Chabot afferma che ciò si sommerà a un grande spostamento nel tempo.

“Quindi se lo facessi per la difesa del pianeta, lo faresti con cinque, 10, 15, 20 anni di anticipo affinché questa tecnica funzioni”, ha detto.

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