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Per la prima volta, un delfino selvatico è stato osservato “parlare” con le focene.

Sulla costa occidentale della Scozia si trova il Firth of Clyde, una grande insenatura di acqua salata, che ospita migliaia di focene e un delfino di nome Kylie.

Kylie non è stata osservata con altri delfini comuni (Delphinus delphis) in almeno 14 anni – ma è tutt’altro che sola. In una giornata limpida nel Clyde, a volte i visitatori di Kylie Marina possono essere visti nuotare con le focene (Focena focena), cugini cetacei circa due terzi delle loro dimensioni.

Nuova ricerca pubblicata in bioacustica Questo gennaio suggerisce che i legami di Kylie con le focene sono più stretti di quanto gli scienziati abbiano pensato. Mentre il repertorio vocale di un delfino comune dovrebbe includere una varietà di clic, fischi e richiami al polso, Kylie non fischietta. Invece, “parlano” più come focene, usando suoni di clic acuti per comunicare.

Lo studio suggerisce che potrebbe o meno comunicare con le focene. Fa parte di un crescente corpus di lavori che getta luce su un ricco mondo di interazioni tra diverse specie di cetacei.

“Ovviamente, le specie in natura interagiscono molto più di quanto pensassimo”, afferma Denise Herzing, comportamentista dei delfini.

codice focena

Anni fa, l’unico delfino residente a Clyde è stato catturato con una boa alla foce di un lago chiamato Kyles of Bute, quindi la gente del posto l’ha soprannominata Kylie. Ma nessuno sa da dove provenga o perché i delfini finiscono da soli, afferma David Nairn, fondatore e direttore di Clyde Porpoise, un’organizzazione locale dedicata alla ricerca e alla conservazione dei mammiferi marini. (Kylie non viene vista da un anno, ma la gente del posto spera che torni presto.)

Alcuni delfini solitari finiscono da soli dopo essere stati separati dai loro gruppi natali o rimasti orfani a causa di tempeste o attività umane. Altri potrebbero semplicemente essere meno socievoli e preferire la privacy, secondo uno studio del 2019 sui delfini solitari in tutto il mondo.

Per saperne di più sulla relazione di Kylie con le focene, Nairn ha preso in prestito un idrofono e lo ha rimorchiato dietro il suo yacht a vela, il Saorsa. Nairn ha registrato l’audio di diversi incontri tra Kylie e le focene dal 2016 al 2018.

“Si identifica positivamente come una focena”, dice Nairn, che è una biologa acquatica del college.

Mel Cosentino, allora dottore di ricerca. Il candidato dell’Università di Strathclyde, Glasgow, ha esaminato migliaia di clic di cetacei ultrasonici dai registri.

Mentre i delfini fischiano quasi costantemente, le focene non lo fanno mai. Invece, comunicano esclusivamente con i cosiddetti clic ad alta frequenza a banda stretta (NBHF) con da otto a quindici picchi di ampiezza a circa 130 kilohertz.

“Per sentire un clic NBHF, devi riprodurlo un centinaio di volte più lentamente”, afferma Cosentino. (Quando i suoni vengono rallentati, il tono diminuisce. Gli esseri umani possono sentire ovunque da 20 hertz, circa il pedale più basso di un organo a canne, a 20 kilohertz.)

Nei registri, Cosentino ha identificato i clic a bassa frequenza come standard per i delfini comuni. Ma anche quando Kylie sembrava essere sola, Cosentino ha trovato crepe con otto o più picchi di ampiezza alla soglia dei 130 kilohertz, la frequenza con cui le focene chiacchierano. In altre parole, Kylie parla come una focena anche quando è sola. I ricercatori hanno anche scoperto che Kyle non fischia mai come fanno gli altri delfini.

Cosentino ha osservato che gli scambi tra Kylie e le focene avevano il ritmo di una “conversazione” tra membri della stessa specie – alternata a poche sovrapposizioni – anche se ovviamente non è chiaro quante informazioni significative siano state passate nei tentativi di Kylie di fare clic sulle focene.

“Potrebbe essere che io abbaia al mio cane e lui ricambia”, dice Cosentino.

Indipendentemente da ciò, questo comportamento rappresenta “un tentativo” di comunicazione che le “focene potrebbero rilevare”, afferma Herzing, direttore della ricerca per il Wild Dolphin Project, che ha studiato il comportamento dei delfini maculati alle Bahamas per più di tre decenni. Herzing, che non è stato coinvolto nello studio, elogia gli autori per l’intelligente progetto sperimentale in un ambiente naturale.

“I risultati sono allettanti”, dice. “Quello che è davvero rivelatore è che Kylie non fischia perché i delfini fischiano sempre e le focene mai.”

Una delle maggiori sfide della bioacustica marina è identificare quali creature producono e quali suoni, afferma Laela Sayigh, professore associato di comportamento animale all’Hampshire College. “Non fanno movimenti esterni associati ai suoni e la maggior parte delle volte non puoi vederli comunque”, afferma Sayigh.

Tuttavia, Kylie può essere distinta in questo caso – dal suo accento. “Sembra ancora che stia lottando” per raggiungere note alte come le focene, dice Cosentino — i picchi dei suoi clic non sono così nitidi come dovrebbero e ci sono alcune frequenze più basse che si confondono con le note alte .

“Se fossero cantanti, Kylie Pavarotti e le focene sarebbero Mariah Carey”.

Le balene in cattività sono capaci di imitare la voce, osserva Herzing, indicando orche e beluga che imitano i compagni di vasca del delfino tursiope. E uno studio bioacustico del 2016 ha scoperto che un delfino di Risso in un parco marino italiano fischiava più come i tursiopi con cui è stato allevato che come membri selvatici della sua specie.

Il fatto che Kylie faccia clic simili a NBHF mentre è da sola “mette in dubbio” se sta facendo clic per comunicare con le focene o semplicemente imitando il suono, dice Sayigh.

Conversazione a testa di melone

Delfini, focene e balene sono tutti cetacei, discendenti di mammiferi terrestri che sono tornati in acqua nel corso di milioni di anni. Mentre si riadattavano alla vita nell’oceano, “evolutivamente, le narici sono diventate lo sfiatatoio”, dice Cosentino.

Mentre le balene dentate, come i delfini e le focene, hanno solo una narice aperta, entrambe le cavità nasali sono ancora presenti sotto la superficie, ciascuna coperta da una struttura muscolare chiamata “labbra di scimmia”. (L’anatomia della balena è spesso descritta in termini colorati che hanno avuto origine nelle descrizioni fornite dai balenieri). In qualche modo simili alle nostre stesse corde vocali, le labbra di scimmia controllano il flusso d’aria – e quando l’aria viene espulsa dai polmoni attraverso le “labbra” nella cavità nasale sinistra, “è come sgonfiare un palloncino”, creando sibili sibilanti, dice Cosentino.

La cavità nasale destra è responsabile dei clic utilizzati sia nella comunicazione che nella navigazione. Termina vicino a un deposito grasso sulla fronte della balena dentata chiamato melone, che amplifica e focalizza le vocalizzazioni della balena. Poiché entrambi i gruppi di labbra di scimmia funzionano in modo indipendente, alcune balene, compresi i delfini tursiopi, possono fare clic e fischiare allo stesso tempo, proprio come il canto della gola mongola. (Scopri di più: la scienza rivoluzionaria che ha svelato i misteri della cultura delle balene.)

La storia di Kylie fa parte di un più ampio corpus di ricerche su come le balene interagiscono con i membri di altre specie. “Sono molto socievoli, sono molto sessuali e sono molto comunicativi”, dice Herzing. “Questi animali sopravvivono e si adattano socialmente, e il suono è un modo naturale per farlo”.

Adozioni interspecie ben documentate indicano anche che le suddivisioni delle specie potrebbero non essere così chiare come si pensava in precedenza. Gli esempi includono un branco di beluga canadese che ha ingerito un vitello narvalo e un delfino spinner che ha vissuto tra i delfini tursiopi di Tahiti per 20 anni.

Recenti analisi del DNA mostrano anche che abbiamo solo scalfito la superficie dell’entità dell’ibridazione, sottolinea Herzing. I tursiopi si sono incrociati con almeno 10 specie in cattività e in natura, inclusi cetacei diversi come la balena pilota e il delfino della Guyana. I ricercatori ritengono che le balene siano in grado di ibridarsi con successo grazie al loro DNA condiviso: le loro specie si sono discostate solo negli ultimi 10 milioni di anni.

A parte i tentativi di comunicazione, Kylie sembra essere vicina alle focene in altri modi. In diverse occasioni, Nairn ha visto focene femmine portare i loro piccoli vitelli per interagire con Kylie. Poiché i vitelli focene in genere rimangono molto vicini alla madre fino allo svezzamento, Nairn è rimasta sorpresa nel vederli nuotare con il delfino in staffe, una posizione appena dietro la loro pinna pettorale che secondo i ricercatori è l’equivalente balena di “portare” un bambino, Nairn , viene dichiarato.

Nairn ha anche osservato focene maschi che tentano di montare Kylie. Ma mantiene le sue avances? “Direi anche che sta corteggiando, sì”, ammette Nairn con un sorriso. L’accoppiamento è teoricamente anatomicamente possibile, sebbene non ci siano ibridi delfino-focena scientificamente documentati, dice Herzing.

Kylie è scomparsa da una settimana di intense tempeste nel febbraio 2021 che ha causato l’esplosione di una nave da trivellazione gigante vicino alla sua boa preferita. Nairn dice che non è fuori luogo per loro trasferirsi in una delle loro “boe per le vacanze” altrove nel Clyde per mesi, anche fino a un anno, dopo una grave interruzione, ma non può fare a meno di preoccuparsi.

Nairn e i suoi colleghi dicono che sono entusiasti di cercare Kylie – e ascoltare – una volta che la stagione dei campi inizierà in primavera – e vedere cos’altro potrebbe insegnarci.

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