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Nettuno e i suoi anelli sono mostrati in una nuova sorprendente luce dal telescopio Webb | astronomia

Il James Webb Space Telescope ha rivolto lo sguardo dall’Universo profondo al nostro sistema solare natale, catturando l’immagine di un Nettuno luminoso e dei suoi deboli anelli polverosi che non si vedevano da decenni.

L’ultima volta che gli astronomi hanno avuto una visione così chiara del pianeta più distante è stato quando la navicella spaziale Voyager 2 della NASA è diventata la prima e unica navicella spaziale a sorvolare il gigante di ghiaccio per poche ore nel 1989.

Ora, la capacità di imaging a infrarossi senza precedenti di Webb ha fornito una nuova visione dell’atmosfera di Nettuno, ha affermato Mark McCaughrean, consulente senior per la scienza e l’esplorazione presso l’Agenzia spaziale europea.

Il telescopio “rimuove tutto quel bagliore e lo sfondo” in modo che “possiamo iniziare a stuzzicare la composizione atmosferica del pianeta”, ha affermato McCaughrean, che ha lavorato al Progetto Webb per più di 20 anni.

Nettuno appare di un blu intenso nelle prime immagini scattate dal telescopio spaziale Hubble a causa del metano nella sua atmosfera.

Foto affiancate di Nettuno scattate da Voyager 2 nel 1989, Hubble nel 2021 e Webb nel 2022.
Foto affiancate di Nettuno scattate da Voyager 2 nel 1989, Hubble nel 2021 e Webb nel 2022. Foto: A.P

Tuttavia, le lunghezze d’onda del vicino infrarosso catturate dall’imager principale di Webb, NIRCam, mostrano il pianeta come bianco sporco, con nuvole ghiacciate che attraversano la superficie.

“Gli anelli sono più riflettenti nell’infrarosso”, ha detto McCaughrean, “quindi sono molto più facili da vedere”.

L’immagine mostra anche una “luminosità intrigante” vicino all’apice di Nettuno, ha affermato la Nasa in una nota. Poiché il pianeta è inclinato lontano dalla Terra e impiega 164 anni per orbitare attorno al sole, gli astronomi non hanno ancora osservato da vicino il suo polo nord.

Webb ha anche scoperto sette delle 14 lune conosciute di Nettuno. Una stella molto luminosa e appuntita incombe su Nettuno in un’immagine ridotta, ma in realtà è Tritone, la strana ed enorme luna di Nettuno circondata dai famosi picchi diffrattivi di Webb.

Nettuno e sette dei suoi 14 satelliti conosciuti, incluso Tritone (in alto a sinistra).
Nettuno e sette dei suoi 14 satelliti conosciuti, incluso Tritone (in alto a sinistra). Foto: Space Telescope Science Institute/ESA/Webb/AFP/Getty Images

Tritone, che è più grande del pianeta nano Plutone, appare più luminoso di Nettuno perché è ricoperto di ghiaccio che riflette la luce. Nettuno, d’altra parte, “assorbe la maggior parte della luce che cade su di esso”, ha detto McCaughrean.

Poiché Tritone orbita erroneamente Nettuno, si ritiene che un tempo fosse un oggetto della vicina Cintura di Kuiper che fu catturato nell’orbita del pianeta. “Quindi è piuttosto bello da guardare”, ha detto McCaughrean.

Mentre gli astronomi perlustrano l’universo alla ricerca di altri pianeti come il nostro, hanno scoperto che i giganti del ghiaccio come Nettuno e Urano sono i più comuni nella Via Lattea. “Potendo osservarli in dettaglio, possiamo incorporare le nostre osservazioni di altri giganti del ghiaccio”, ha detto McCaughrean.

In funzione da luglio, Webb è il telescopio spaziale più potente mai costruito e ha già scoperto una grande quantità di dati senza precedenti. Gli scienziati sperano che inaugurerà una nuova era di scoperte.

La ricerca basata sulle osservazioni di Webb su Nettuno e Tritone è prevista per il prossimo anno.

“Il tipo di astronomia che vediamo ora era inimmaginabile cinque anni fa”, ha detto McCaughrean.

“Ovviamente sapevamo che l’avrebbe fatto, l’abbiamo costruito per farlo, è proprio la macchina che abbiamo progettato. Ma improvvisamente vedere cose in queste lunghezze d’onda più lunghe che prima erano impossibili… è semplicemente assolutamente straordinario”.

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