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Necrologio di Peter Bowle | televisione

Frontiera, criminale, cattivo. Dandy, duca o diplomatico. Peter Bowles, morto di cancro all’età di 85 anni, potrebbe essere tutte queste incarnazioni e spesso due o tre di esse contemporaneamente.

Sempre distinto e molto rispettato, lo stesso Bowles ha ammesso mestamente di non essere una “star” fino a quando, all’età di 43 anni, ha interpretato Richard DeVere, l’ex magnate droghiere diventato supermercato, nella serie comica di successo della BBC To the Manor Born (1979-81), scritto da Peter Spence, in cui contestava gli affetti e lo status sociale superiore della vedova non così allegra di Penelope Keith, Audrey fforbes-Hamilton.

La premessa sicura della classica commedia di classe era che Audrey, devastata dai debiti e dalle tasse sulla morte, fu costretta a ridimensionarsi e stabilirsi nella loggia nella sua stessa tenuta, ora di proprietà di un mostruoso Arriviste. Ondate di risentimento, compromesso e verdi germogli di affetto hanno alimentato due brillanti esibizioni comiche; Mentre Keith aveva già trovato la fama nazionale in The Good Life – Bowles aveva rifiutato il ruolo di Paul Eddington in quella serie – questo era il suo momento, e lo stava assaporando.

Peter Bowles, a sinistra, con Leo McKern in Rumpole of the Bailey, 1978.
Peter Bowles, a sinistra, con Leo McKern in Rumpole of the Bailey, 1978. Foto: Fremantle Media/Shutterstock

È poi apparso sporadicamente sul palco del West End come un autentico protagonista e, spesso come co-creatore o fornitore di un'”idea originale”, ha avviato una serie di importanti serie televisive tra cui Only When I Laugh (1979-82), in cui ha recitato al fianco di James Bolam e Christopher Strauli nei panni di uno dei tre fastidiosi pazienti ospedalieri sotto la supervisione dell’irascibile dottore di Richard Wilson; The Irish RM (1983-85), in cui interpretava un irritato maggiore dell’esercito in servizio come magistrato residente in Irlanda (“Bowles Saves Channel 4” ha fatto notizia dopo che è stato aperto a recensioni entusiastiche e un enorme pubblico); e Perfect Scoundrels (1990-92), in cui Bowles e Bryan Murray interpretano i simpatici truffatori, i moderni Robin Hood che cercano solo vittime meritevoli.

Il fenomeno del furfante nobile o del furfante sofisticato non era una novità. Ma Bowles potrebbe suggerire complicazioni che vanno oltre l’educato superficialmente. Spesso ostentava il suo fascino come un velo per la vera minaccia o malizia, oltre che per lo spivvery, e c’era sempre un’aria di falsità nella sua rassicurante parlantina. Anche fuori dal palco o sul set, era sempre vestito in modo impeccabile con gessati pronunciati e colletti alti e inamidati.

Ciò era dovuto alla sua origine. Entrambi i genitori erano coinvolti nella famiglia, ma solo, come si diceva, per la qualità. Figlio unico, Bowles è nato a Upper Boddington, Northamptonshire, a 12 miglia da Banbury, da Sarah Jane (nata Harrison) e Herbert Bowles. Herbert era servitore di Drogo Montagu, figlio del conte di Sandwich, mentre Sarah era la tata di Lady Jeanne Campbell, nipote di Lord Beaverbrook, la cui madre sposò il duca di Argyll.

Peter Bowles e Judi Dench in Hay Fever al Theatre Royal, Londra, nel 2006.
Peter Bowles e Judi Dench in Hay Fever al Theatre Royal, Londra, nel 2006. Foto: Ferdaus Shamim/WireImage

Nel 1940 i Bowlese si trasferirono in un bilocale (con bagno esterno) a Nottingham, dove Herbert ora lavorava per Rolls-Royce e Peter studiò alla High Pavement Grammar School, anche l’alma mater del comico John Bird. Incoraggiato dal suo talento per le recite scolastiche e dall’esempio di due ex studenti, Philip Voss e John Turner, entrambi entrati con successo nella professione di attore, Bowles si assicurò una borsa di studio a Rada a Londra.

Ha condiviso un appartamento con Albert Finney (altri contemporanei includevano Peter O’Toole, Richard Briers e Alan Bates) e ha vinto il Premio Kendal; lui e Finney sono stati prontamente ingaggiati dalla principale agenzia di talenti statunitense MCA.

Bowles fece il suo debutto professionale in Julius Caesar a Nottingham Rep. nel 1955, e l’anno successivo fece il suo debutto a Londra e New York in Romeo e Giulietta (nel piccolo ruolo di Abraham) con l’Old Vic, dove divenne rapidamente amico del futuro collaboratore James Villiers e Bryan Pringle.

Si crede che abbia trovato la sua strada nel teatro classico alla corte reale nel 1960, quando è apparso in This Happy Haven di John Arden (come unico personaggio smascherato) e con Rex Harrison in Platonov di Cechov. Lo spettacolo di Arden è stato diretto da William Gaskill, che ha anche tenuto lezioni di movimento, maschere, improvvisazione e costruzione di giochi, cosa che a Bowles è piaciuto. Quando Gaskill è stato nominato Direttore Associato al nuovo National Theatre da Laurence Olivier, Bowles ha chiesto a Gaskill di assumerlo con altri attori della Royal Court come Joan Plowright, Robert Stephens e Colin Blakely, ma Gaskill ha rifiutato.

Sposato da poco con l’attrice Susan Bennett nel 1961 e dopo aver messo su famiglia subito dopo, si è immerso nel cinema e in televisione, lasciando il teatro per 11 anni dopo brevi apparizioni in Coral Browne (in Bonne Soupe al Wyndham’s 1961) e in una commedia di Séan O’Casey alla Sirena. È apparso come un gangster cinematografico nel film in bianco e nero di Ken Annakin The Informers (1963), seguito da quattro importanti progetti cinematografici: Blow-Up di Antonioni (1966), con David Hemmings (che interpretava un fotografo) e Vanessa Rotgrave; La carica della brigata leggera (1968) di Tony Richardson, con Hemmings e Redgrave, e Trevor Howard e John Gielgud; Richardson’s Laughter in the Dark (1969), adattato da Edward Bond da Vladimir Nabokov, in cui la moglie di un mercante d’arte cieco convince il suo amante a trasferirsi con loro (Nicol Williamson ha sostituito Richard Burton licenziato durante le riprese); e il film di Peter Medak su A Day in the Death of Joe Egg (1970) di Peter Nichols, in cui ha fornito un notevole sostegno come amico di vecchia scuola ben intenzionato ad Alan Bates e Janet Suzman come genitori di un bambino disabile.

Peter Bowles in The Entertainer allo Shaftesbury Theatre, 1986.
Peter Bowles in The Entertainer allo Shaftesbury Theatre, 1986. Foto: Alastair Muir/Shutterstock

Il suo ultimo film importante è stato The Offense (1973) di Sidney Lumet, in cui Sean Connery ha interpretato in modo superbo il poliziotto squamoso che indaga su un sospetto molestatore di bambini (Ian Bannen) ha chiesto la tua.

Due decenni di fama televisiva furono preceduti nel 1976 dall’inizio di un’associazione di 16 anni con Rumpole of the Bailey come Guthrie Featherstone QC MP e un episodio molto amato di Rising Damp con Leonard Rossiter nel 1977, in cui era prefigurato come un La drammaturga in cravatta di nome Hilary e divise le sue civettuole attenzioni da “prova” tra Frances de la Tour e un Richard Beckinsale dai capelli lunghi.

Tornò a teatro in Absent Friends (1975) al Garrick di Alan Ayckbourn, umiliato dalla moglie (Pat Heywood), spinto al limite da un amico in lutto e noioso (Briers), e nel 1976 riempiva le sue pause pranzo per sei mesi con una svolta esilarante nei panni del parlamentare del North Country Labour Party in Dirty Linen di Tom Stoppard a Almost Free in Rupert Street prima che – per sette anni – passasse alle arti.

Ha interpretato un altro, più untuoso deputato laburista in Born in the Gardens at the Globe (ora Gielgud) di Nichols insieme a Beryl Reid nei panni della madre in lutto e ha persino ottenuto un plauso schiacciante nel 1986 come Archie Rice in The Entertainer at the Shaftesbury di John Osborne quando il malvagio il bordo del personaggio era leggermente smussato.

Si sentiva molto più a suo agio nei panni dell’uomo macho del medaglione Vic Parks, un pistolero diventato star della televisione nel film Man of the Moment at the Globe degli anni ’90 di Ayckbourn (ora Gielgud), che ha memorabilmente incrociato la strada con il suo eroe criminale in una filiale di una banca nel periferia, il nulla di Michael Gambon, come un ufficio.

La mattina dopo la messa in onda di Running Late (1992), un bel dramma diretto da Simon Gray in cui interpretava un inquisitore televisivo che svela la sua vita privata, Bowles ha incontrato il regista Peter Hall, che lo ha invitato a unirsi alla sua compagnia in un revival del 1993 per unisciti ai tavoli separati di Terence Rattigan all’Albery (ora Noël Coward). Il suo doppio dell’editorialista di Rattigan in rovina in una commedia e delle donne a tentoni nei cinema (“Deve essere al buio e con estranei”) nell’altra ha ottenuto il plauso della critica e ha inaugurato nove stagioni di lavoro eccezionale con la compagnia di Hall. Ruoli da protagonista in Molière e Shaw, Coward e Cechov, al Theatre Royal, Bath e nel West End.

In quella tarda estate della sua carriera teatrale, è apparso anche per il produttore Bill Kenwright in due famosi cavalli di battaglia, Sleuth di Anthony Shaffer e Wait Until Dark di Frederick Knott, reimmaginando entrambi i ruoli principali come aspetti più oscuri della sua dolcezza e minacciosa impostazione predefinita.

Era come se si fosse finalmente ripreso completamente dalla delusione di non essere andato in Nazionale 50 anni prima. Ha anche ripreso lievi ostilità con Penelope Keith in un revival Hall di The Rivals di Sheridan all’Haymarket nel 2011; Lanciando il suo passaparola in modo autorevole, Keith è scivolato con grazia sul palco in un’elegante seta grigia come un dispeptico proibito, audace Sir Anthony Absolute. La sua ultima apparizione teatrale come Padre Merrin in una versione inutile ma brillantemente diretta di L’esorcista al Phoenix Theatre nel 2017 ha visto una leggera flessione. L’orrore allampanato del film del 1973 e la performance decente di Bowles sono stati tutti catturati dalla straordinaria voce preregistrata di Ian McKellen nei panni del demone.

Bowles, che ha collezionato arte britannica e si è tenuto in forma con “idioti fisici”, è stato votato Personalità dell’anno ITV dal Variety Club nel 1984 e ha ricevuto un dottorato onorario dalla Nottingham Trent University nel 2002. Ha pubblicato un trattato aneddotico, Chiedimi se sono felice (2010), e un manuale su quello che ha chiamato “The Job of Acting”, Behind the Curtain (2012).

Lascia la moglie Susan e i loro tre figli Guy, Adam e Sasha.

Peter Bowles, attore, nato il 16 ottobre 1936; è morto il 17 marzo 2022

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