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Missione Dart della NASA: la navicella spaziale sperona un asteroide nel primo tentativo di difesa planetaria in assoluto

Alle 19:14 EDT, la Nasa ha fatto la storia speronando un veicolo spaziale contro un asteroide, segnando la prima volta che la vita sulla Terra ha alterato il corso di un corpo celeste.

Il veicolo spaziale Double Asteroid Redirection Test della NASA, o Dart, si è schiantato contro l’asteroide Dimorphos a 14.400 miglia orarie per verificare se l’impatto può alterare l’orbita dell’asteroide. Pochi minuti prima, Dimorphos era un debole puntino grigio nella telecamera della navicella Dart, che cresceva in un gigantesco uovo di drago a scaglie grigie disseminato di massi mentre la navicella si avvicinava negli istanti prima dell’impatto.

L’agenzia spaziale spera che un veicolo spaziale come Dart possa un giorno deviare gli asteroidi che minacciano la Terra e dare alla vita sulla Terra una possibilità di combattere contro impatti di asteroidi rari ma potenzialmente mortali del tipo che un tempo ha spazzato via i dinosauri.

Dart è stato lanciato nel novembre 2021 e ha trascorso mesi in viaggio verso il suo appuntamento terminale con Dimorphos, a circa 6,8 milioni di miglia dalla Terra. L’impatto stesso è stato una meraviglia ingegneristica, un’astronave delle dimensioni di un golf cart che volava più veloce di un proiettile e si dirigeva verso un piccolo asteroide delle dimensioni della Grande Piramide di Giza nella vastità dello spazio.

Il team di ingegneri del centro di controllo del Johns Hopkins Applied Physics Laboratory nel Maryland che ha gestito il volo di Dart verso Dimorphos è esploso in applausi quando hanno perso il segnale con la navicella spaziale, una delle poche circostanze in cui i responsabili della missione vogliono perdere il contatto con una navicella spaziale .

La NASA fa schiantare con successo una navicella spaziale contro asteroidi nel “test di protezione del pianeta”

“Non era una ciambella!” Angela Stickle, capo del Working Physics Laboratory Dart Impact Modeling Working Group, ha detto ai giornalisti subito dopo il successo dell’impatto. Stickle e altri ingegneri si erano preoccupati all’inizio di lunedì per la possibilità che Dimorphos potesse rivelarsi una forma strana che avrebbe potuto consentire a Dart di volare attraverso o intorno alla roccia spaziale, nonostante fosse collegato al suo sistema di navigazione.

Dimorphos è la piccola luna di un asteroide compagno più grande, Didymos. L’obiettivo della missione Dart era quello di colpire con successo Dimorphos e quindi misurare quanto quell’impatto cambia l’orbita di Dimorphos attorno a Didymos. Gli scienziati della NASA stimano che la sua orbita potrebbe essere alterata di circa 10 minuti, un cambiamento sufficiente per deviare un asteroide delle dimensioni di Dimorphos mentre si dirige verso la Terra, a patto che l’impatto avvenga diversi anni prima che si verifichi una possibile collisione con il nostro pianeta.

Dimorphos non rappresentava una vera minaccia per la Terra e non rappresenterà una minaccia dopo l’impatto, motivo per cui la NASA lo ha scelto come laboratorio sicuro per testare la tecnica dell’impattore cinetico della missione Dart.

“È stato un completamento con successo della prima parte del primo test di difesa planetaria al mondo”, ha affermato l’amministratore della NASA Bill Nelson in una dichiarazione dopo il successo dell’impatto del dardo. “Un giorno ci insegnerà come proteggere il nostro pianeta da un asteroide in arrivo”.

Nessun asteroide noto sta attualmente minacciando la Terra con un impatto importante del tipo che ha spazzato via i dinosauri, ma l’Ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA vuole assicurarsi che siano pronti ogni volta che quel giorno potrebbe arrivare. Dart è solo una componente degli sforzi del Bureau per identificare asteroidi potenzialmente pericolosi e sviluppare tecniche per deviarli.

“Ora abbiamo la tecnologia per farlo”, ha detto ai giornalisti Lindley Johnson, ufficiale della difesa planetaria della NASA in un precedente evento stampa. “Trovare questi oggetti anni, decenni, anche un secolo prima che rappresentino una minaccia per la Terra”.

Mentre l’eccitazione del rimbalzo delle freccette è finita, la missione stessa è tutt’altro che finita.

Gli scienziati esamineranno i dati dei telescopi e dei sistemi radar di tutto il mondo che hanno monitorato l’impatto di Dart, nonché le immagini dei telescopi spaziali Hubble e James Webb, per comprendere meglio come l’impatto abbia influenzato direttamente Dimorphos. Queste osservazioni saranno cruciali per determinare quanto Dart abbia effettivamente influenzato l’orbita di Dimorphos nei prossimi mesi.

Alcune di queste immagini saranno disponibili nei prossimi giorni, hanno affermato i funzionari della Nasa e dell’APL. Questi includono le immagini delle telecamere che avevano il posto migliore in casa, gli strumenti del Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids o il LiciaCube dell’Agenzia Spaziale Italiana, che ha osservato l’impatto delle freccette da una distanza di sicurezza rimanendo indietro di circa tre minuti la freccia.

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