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L’osservazione del bambino di otto anni porta a un’importante scoperta su come le formiche e le vespe lavorano insieme

Hugo Deans aveva solo 8 anni quando notò quelli che pensava fossero semi attorno a un formicaio. Altri bambini avrebbero potuto fare un’osservazione del genere senza farci nulla, ma il padre di Hugo, Andrew, professore di entomologia alla Penn State University, si rese conto che Hugo aveva scoperto qualcosa di importante. Ulteriori ricerche hanno rivelato che la collaborazione tra formiche e vespe non si limita ai film Marvel.

L’anziano di Dean si rese subito conto che i “semi” di Hugo erano in realtà galle di vespa e si chiese cosa stessero facendo le galle attorno al formicaio. Ulteriori ricerche hanno portato a un articolo su American Naturalist che rivela che le vespe usano le querce come intermediarie per ottenere protezione dalle formiche per i loro piccoli.

Più di mille specie di vespe depongono le uova sulle foglie e manipolano la pianta, probabilmente iniettando qualcosa nella foglia per creare un fiele che protegge le uova e le larve dai predatori e dall’ambiente. Oak Leaves è una destinazione popolare.

Deans era anche consapevole del fatto che molte piante praticano la “mirmecoria”, usando le formiche per disperdere i loro semi. Per dare spazio alla loro prole prevenendo il consumo, queste piante producono appendici di semi note come elaiosomi. A differenza dei semi stessi, gli elaiosomi sono appetibili alle formiche e si consumano nel nido.

“Nella mirmecoria, le formiche ottengono un po’ di nutrimento mangiando gli elaiosomi e le piante ricevono i loro semi distribuiti in uno spazio libero dai nemici”, ha spiegato Deans in una nota. “Il fenomeno è stato documentato per la prima volta oltre 100 anni fa ed è spesso insegnato agli studenti di biologia come esempio di interazione pianta-insetto”.

Dopo aver osservato che le galle vicino ai nidi mancavano dei cappucci normalmente presenti su questa specie, Deans sospettava che le formiche stessero mangiando i cappucci. Ricercato da presidi e coautori. “Alla fine, questo ci ha portato alla scoperta che le vespe delle galle manipolano le querce per produrre galle, quindi fanno un ulteriore passo avanti e manipolano le formiche per portare le galle nei loro nidi”, ha detto Deans.

Resta sconosciuto se il vantaggio dello svernamento in un formicaio sia una maggiore protezione dai predatori o per evitare ristagni d’acqua. Ad ogni modo, “Questa interazione a più livelli è strabiliante”, ha detto Deans. “È quasi difficile prendersene cura”. Nonostante ciò, il team lo ha confermato, ha trovato galle nascoste al sicuro nei nidi delle formiche dopo che i cappucci erano stati mangiati e ha filmato il comportamento delle formiche attorno alle galle.

Gli esperimenti hanno mostrato che le formiche sono attratte dai cappucci così come dagli elaiosomi, trattando galle e semi allo stesso modo ma disprezzando galle senza cappuccio. L’analisi chimica dei cappucci mostra che sono pieni di acidi grassi, simili agli insetti morti che costituiscono la maggior parte della dieta delle formiche.

In quanto biologi, gli autori sono ansiosi di scoprire come si è evoluta la pratica. È da molto tempo che le formiche riportano i semi ai loro nidi e le vespe che vi sono state incanalate potrebbero unirsi costringendo le querce a produrre gustosi cappucci sulle galle? Oppure Hugo potrebbe essersi imbattuto nell’originale, con Myrmecochory che è un’imitazione progettata per trarre vantaggio dal comportamento di una formica esistente creato dalle vespe.

Il primo sembra più intuitivo poiché la mirmecoria è più semplice ed è nota da un secolo, ma gli autori non ne sono così sicuri. La mirmecoria è limitata a un piccolo numero di piante e potrebbe essere uno sviluppo abbastanza recente dal punto di vista evolutivo. Gli autori hanno ricevuto una sovvenzione per approfondire la questione.

Altri bambini che hanno svolto un ruolo nella ricerca scientifica a età simili spesso esprimono il desiderio di essere scienziati da grandi, ma Hugo ha invece detto al dipartimento dei media della Penn State; “Voglio essere diverso… unico… da grande”, piuttosto che seguire le orme di suo padre.

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