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Lo studio rivela differenze sorprendenti nel cervello degli esseri umani moderni e dei Neanderthal Neanderthal

I Neanderthal sono stati a lungo descritti come i nostri cugini stupidi e stupidi. Ora, una ricerca rivoluzionaria, pur non confermando lo stereotipo, ha scoperto differenze sorprendenti nello sviluppo del cervello tra gli esseri umani moderni e i Neanderthal.

Lo studio prevedeva l’inserimento di un gene cerebrale di Neanderthal in topi, furetti e strutture “mini-cervello” chiamate organoidi cresciute in laboratorio da cellule staminali umane. Gli esperimenti hanno mostrato che la versione di Neanderthal del gene era collegata a una più lenta formazione di neuroni nella corteccia cerebrale durante lo sviluppo, il che, secondo gli scienziati, potrebbe spiegare capacità cognitive superiori negli esseri umani moderni.

“La formazione di più neuroni pone le basi per una funzione cognitiva più elevata”, ha affermato Wieland Huttner, che ha guidato il lavoro presso il Max Planck Institute of Molecular Cell Biology and Genetics. “Riteniamo che questa sia la prima prova convincente che gli esseri umani moderni fossero cognitivamente migliori dei Neanderthal”.

Gli esseri umani moderni e i Neanderthal si sono divisi in lignaggi separati circa 400.000 anni fa, con i nostri antenati che rimasero in Africa e i Neanderthal che si spostarono a nord verso l’Europa. Circa 60.000 anni fa, una migrazione di massa di esseri umani moderni dall’Africa riportò le due specie faccia a faccia e si incrociarono: gli esseri umani moderni di origine non africana portano l’1-4% del DNA di Neanderthal. 30.000 anni fa, i nostri antichi cugini erano scomparsi come una specie distinta e come abbiamo superato i Neanderthal è rimasto un mistero.

“Un fatto concreto è che dove è andato l’Homo sapiens, sostanzialmente ha superato le altre specie. È un po’ strano”, ha affermato il prof. Laurent Nguyen dell’Università di Liegi, che non è stato coinvolto nelle ultime ricerche. “Quegli uomini [Neanderthals] erano in Europa molto prima di noi e sarebbero stati adattati al loro ambiente, compresi gli agenti patogeni. La grande domanda è perché dovremmo essere in grado di superarli”.

Alcuni sostengono che i nostri antenati avessero un vantaggio intellettuale, ma fino a poco tempo fa non c’era modo di testare scientificamente questa ipotesi. La situazione è cambiata nell’ultimo decennio, quando gli scienziati hanno sequenziato con successo il DNA di Neanderthal da un dito fossilizzato trovato in una grotta siberiana, aprendo la strada a nuove intuizioni su come la biologia di Neanderthal fosse diversa dalla nostra.

Gli ultimi esperimenti si concentrano su un gene chiamato TKTL1, che è coinvolto nella produzione neuronale nel cervello in via di sviluppo. La versione di Neanderthal del gene differisce dalla versione umana di una lettera. Quando è stata introdotta nei topi, gli scienziati hanno scoperto che la variante di Neanderthal ha portato alla produzione di un minor numero di neuroni, in particolare nel lobo frontale del cervello, dove si trovano la maggior parte delle funzioni cognitive. Gli scienziati hanno anche testato l’influenza del gene nei furetti e nei ciuffi di tessuti cresciuti in laboratorio chiamati organoidi, che replicano le strutture di base del cervello in via di sviluppo.

“Questo ci dice che anche se non sappiamo quanti neuroni avesse il cervello di Neanderthal, possiamo presumere che gli esseri umani moderni abbiano più neuroni nel lobo frontale del cervello, dove [the gene’s] l’attività è più alta che nei Neanderthal”, ha affermato Anneline Pinson, prima autrice dello studio.

Chris Stringer, responsabile della ricerca sulle origini umane al Natural History Museum di Londra, ha descritto il lavoro come “innovativo” e ha affermato che ha iniziato ad affrontare uno dei misteri centrali dell’evoluzione umana: perché, data tutta la diversità degli umani passati, siamo ora gli unici rimasti.

“Le idee andavano e venivano: strumenti migliori, armi migliori, linguaggio appropriato, arte e immagini, cervelli migliori”, ha detto Stringer. “Infine, questo fornisce un indizio sul motivo per cui i nostri cervelli potrebbero aver superato quelli dei Neanderthal”.

Più neuroni non significano automaticamente un tipo di persona più intelligente, ma determinano la potenza di calcolo di base del cervello. Il cervello umano contiene circa il doppio dei neuroni del cervello degli scimpanzé e dei bonobo.

Nguyen ha affermato che l’ultimo lavoro è tutt’altro che una prova conclusiva dell’intelletto superiore degli esseri umani moderni, ma mostra che i Neanderthal avevano differenze significative nello sviluppo del cervello. “È una storia emozionante”, ha aggiunto.

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