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L’incredibile vista telescopica cattura l’impatto dell’asteroide DART

DART Impatto dell'asteroide da terra

Le osservazioni dell’impatto dell’asteroide DART da parte dell’Osservatorio Les Makes a Reunion mostrano in pochi secondi cosa è successo in meno di mezz’ora. Crediti fotografici: Osservatorio Les Makes, J. Berthier, F. Vachier / T. Santana-Ros / ESA NEOCC, D. Föhring, E. Petrescu, M. Micheli

lunedì 26 settembre 2022 alle 19:14 EDT (23:14[{” attribute=””>UTC), NASA’s DART spacecraft successfully smashed into asteroid Dimorphos, the 160-meter (525-foot) moonlet orbiting around the larger Didymos asteroid. About 38 seconds later, the time it took for the light to arrive at Earth, people all over the world saw the abrupt end of the live stream from the spacecraft, signaling that the impact had happened successfully – DART was obliterated.

On a small slice of our planet’s surface, extending from southern and eastern Africa to the Indian Ocean and the Arabian Peninsula, astronomers could actually watch it live with their telescopes. Among those were a half dozen stations joined together for a dedicated observing campaign organized by ESA’s Planetary Defence Office and coordinated by the team of observers of the Agency’s Near-Earth Object Coordination Center (NEOCC). As usual, when such a time-dependent astronomical event happens, not all stations were successful in their observations: clouds, technical problems, and other issues always affect real-life observations. 

ESA NEOCC Global Network of Telescopes

ESA NEOCC has near-real-time access to a global network of telescopes. Credit: ESA

However, a few of ESA’s collaborating stations could immediately report a successful direct confirmation of DART’s impact. One of them was the team of the Les Makes observatory, on the French island of La Reunion in the Indian Ocean. The sequence of images they provided in real-time was impressive: the asteroid immediately started brightening upon impact, and within a few seconds it was already noticeably brighter. Within less than a minute a cloud of ejected material became visible and could be followed while it drifted eastwards and slowly dissipated.

The following video is from observations by the Les Makes Observatory in Le Reunion and shows in a few seconds what took place in under half an hour.

“Niente di simile è mai stato fatto prima e non eravamo sicuri di cosa aspettarci. È stato un momento emozionante per noi quando è arrivato il filmato”, spiega Marco Micheli, astronomo del NEOCC dell’ESA.

Dora Föhring, un’altra astronave NEOCC, aggiunge:

“Questo è stato il risultato di settimane di discussioni, incontri, pianificazione dettagliata e osservazione dei progetti da parte del nostro team insieme a osservatori e scienziati locali in tutte le nostre stazioni che collaborano. Questa fantastica campagna ha prodotto dati che i nostri astronomi, insieme all’intera collaborazione DART, inizieranno ora ad analizzare per generare preziose informazioni scientifiche sugli effetti dell’impatto”.

Hera scansiona il cratere da impatto DART

Hera scansiona il cratere da impatto di DART. Credito fotografico: ESA – Ufficio Scientifico

Con la fine della missione di DART, inizia il lavoro per astronomi e ricercatori di tutto il mondo. Apre anche un nuovo capitolo per la missione Hera dell’ESA, che ora gioca un ruolo di primo piano nello studio del primo test ravvicinato sulla deflessione di un asteroide.

“I risultati di DART ci prepareranno per la visita di Hera al binario Didymos per studiare le conseguenze di questo impatto tra qualche anno”, afferma Ian Carnelli, Mission Manager di Hera.

“Hera ci aiuterà a capire cosa è successo a Dimorphos, il primo corpo celeste mosso in modo misurabile dall’umanità, e alla fine ci proteggerà dalle rocce spaziali che un giorno potrebbero fare lo stesso”.

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