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L’impatto dell’asteroide che ha ucciso i dinosauri ha innescato un “mega-terremoto” di mesi, secondo la ricerca

Il devastante impatto dell’asteroide che ha ucciso i dinosauri potrebbe aver innescato un potente “mega-terremoto” che ha scosso la terra per mesi.

66 milioni di anni fa, un enorme corpo del sistema solare – ora noto come l’asteroide Chicxulub – entrò in collisione con la Terra, scavando un’enorme distesa di 180 km (110 miglia) largo cratere da impatto su quella che in seguito divenne la penisola dello Yucatan.

Questa collisione ha innescato una catena di eventi catastrofici che, combinati con la devastazione del primo attacco, hanno spazzato via il 75% di tutta la vita sulla Terra.

Ora, una nuova ricerca che ha analizzato le registrazioni geologiche di questo periodo traumatico nella storia del nostro pianeta ha rivelato che gli effetti devastanti potrebbero aver innescato un “mega-terremoto” che è durato settimane o addirittura mesi prima di placarsi.

I risultati della ricerca sono stati presentati il ​​9 ottobre al meeting annuale della Geological Society of America di Hermann Bermúdez della Montclair State University – uno degli scienziati che hanno lavorato allo studio.

Nel 2014, Bermúdez ha scoperto una serie di minuscole sfere di vetro e frammenti, di circa 1 millimetro, sepolti nei sedimenti sull’isola di Gorgonilla, al largo della costa occidentale della Colombia.

Queste minuscole reliquie si sono formate il giorno in cui l’asteroide Chicxulub ha colpito la superficie. L’impatto ha lanciato enormi quantità di materiale fuso in alto nell’atmosfera, che poi si è fuso, raffreddato e ricaduto sulla Terra come sfere vetrose e detriti di forma irregolare.

Al momento dell’impatto dell’asteroide, il sito scavato da Bermúdez era in realtà sott’acqua. Nonostante fosse a circa 3.000 km (1.860 miglia) dal luogo dell’impatto, la forza dell’evento ha deformato il paesaggio sottomarino. Tracce di questa deformazione, che si estendeva per 10 – 15 m (30 – 50 piedi) sottoterra, sono ancora visibili oggi.

Bermúdez e i suoi colleghi ricercatori hanno anche documentato faglie, fessure e prove di un processo chiamato liquefazione – in cui i sedimenti saturi d’acqua scorrono liberamente come l’acqua sotto l’influenza vibrante di un terremoto – in Messico e negli Stati Uniti.

Secondo un comunicato stampa della Geological Society of America (GSA) che delinea la presentazione, il terremoto che ha scosso la Terra dopo l’estinzione è stato circa 50.000 volte più forte del terremoto di magnitudo 9.1 che ha devastato Sumatra nel 2004.

I ricercatori hanno scoperto che il disturbo causato dai tremori si estendeva attraverso lo strato di sedimenti da dove l’asteroide ha colpito fino a dove il team ha trovato le minuscole sfere di vetro sull’isola di Gorgonilla.

L’evidenza geologica mostra che il super sisma deve essere durato per le settimane o addirittura i mesi che sarebbero serviti ai detriti espulsi all’impatto per affondare attraverso l’atmosfera e poi attraverso l’ambiente marino fino al fondo del mare.

Appena sopra questo strato, il team ha individuato le spore delle felci, suggerendo che l’ambiente a questo punto si fosse colonizzato a sufficienza perché la vita vegetale si ristabilisse.

I danni provocati dal terremoto avrebbero contribuito alla devastazione causata dal potente tsunami e dalla circolazione di detriti atmosferici causata dall’evento.

La NASA e i suoi partner hanno recentemente completato la prima missione di difesa planetaria al mondo: il Double Asteroid Redirection Test (DART) – in cui ha fatto schiantare un veicolo spaziale sulla superficie di un lontano asteroide per cambiarne l’orbita.

L’agenzia spera che questa missione sia il primo passo verso lo sviluppo di una strategia efficace che potrebbe un giorno salvare la nostra razza – e tutta la vita sulla Terra – dai pericoli di un altro impatto di un altro asteroide potenzialmente devastante.

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Anthony Wood è uno scrittore scientifico freelance per IGN

Credito fotografico: Vadim Sadovski