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Le tempeste solari mettono fuori orbita i satelliti

Gli scienziati ritengono che il clima solare potrebbe far cadere i satelliti dall’orbita.

L’anno scorso, la costellazione dello sciame dell’Agenzia spaziale europea, che misura i campi magnetici intorno alla Terra, ha iniziato a scendere nell’atmosfera 10 volte più velocemente di prima.

“Negli ultimi cinque o sei anni i satelliti sono scesi di circa due chilometri e mezzo [1.5 miles] all’anno”, ha detto a Space.com Anja Stromme, responsabile della missione Swarm dell’ESA.

“Ma da dicembre dell’anno scorso sono stati praticamente sommersi. La velocità di discesa tra dicembre e aprile era di 20 chilometri [12 miles] per anno.”

Si ritiene che il nuovo ciclo solare – iniziato contemporaneamente a questi fenomeni – possa esserne responsabile. Più attività del vento solare, così come macchie solari, brillamenti solari ed espulsioni di massa coronale vengono generate con velocità crescente.

“C’è molta fisica complessa che non comprendiamo ancora del tutto e che sta accadendo negli strati superiori dell’atmosfera dove interagisce con il vento solare”, ha affermato il dott. Stromme. “Sappiamo che questa interazione porta a una galleggiabilità dell’atmosfera. Ciò significa che l’aria più densa si sta spostando verso l’alto verso altitudini più elevate”.

L’aria più densa crea più resistenza per i satelliti, simile a “correre con il vento contro di te”, ha affermato il dott. Stromme. “È più difficile, è trascinante, quindi rallenta i satelliti e se rallentano, affondano”.

I satelliti sono affondati così drammaticamente che gli operatori hanno dovuto aumentare l’altitudine con la loro propulsione a bordo a maggio. Se i satelliti scendono troppo in basso, le agenzie potrebbero perderli del tutto.

Qualsiasi veicolo spaziale a 250 miglia dalla Terra potrebbe avere problemi, prevede il Dr. Stromme, inclusa la Stazione Spaziale Internazionale. Inoltre, piccoli satelliti a bassa potenza noti come CubeSats vengono inviati nello spazio con frequenza crescente e questi veicoli sono particolarmente vulnerabili.

“Molti di loro [new satellites] non hanno sistemi di propulsione”, ha affermato il dott. Stromme. “Non hai modo di alzarti. Ciò significa fondamentalmente che avranno una vita più breve in orbita. Si ripresenteranno prima che durante il minimo solare”.

Fortunatamente, uno dei vantaggi dell’aumento dell’attività solare è che può aiutare a ripulire i detriti spaziali, facendo affondare e dissipare nell’atmosfera i detriti in orbita attorno alla Terra.

Ci sono circa 228 milioni di pezzi di spazzatura spaziale in tutto il mondo che potrebbero tenerci intrappolati sul pianeta, ma gli esperti affermano che i governi non hanno intrapreso abbastanza azioni per affrontarlo.

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