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Le onde d’urto meteoroidi aiutano gli scienziati a localizzare nuovi crateri su Marte | Marte

I ricercatori hanno individuato nuovi crateri su Marte utilizzando le onde d’urto create da frammenti di roccia spaziale mentre squarciano il cielo e colpiscono il suolo.

Le nuove cicatrici sulla superficie del pianeta sono i primi crateri da impatto mai tracciati dal botto e dallo schianto di meteoroidi in velocità che bombardano un altro pianeta. I risultati aiuteranno gli scienziati a costruire un quadro più accurato della frequenza con cui Marte viene colpito dai detriti rocciosi del Sistema Solare e ad affinare la loro comprensione della struttura interna profonda del nostro vicino planetario.

“Questa è la prima volta che sentiamo e sentiamo un impatto su un altro pianeta”, ha affermato il professor Raphael Garcia, sismologo planetario presso l’Istituto superiore di aeronautica e spazio dell’Università di Tolosa.

Per vedere se potevano trovare crateri creati dai meteoroidi in arrivo su Marte, i ricercatori hanno esaminato le onde sismiche registrate dal lander InSight della NASA tra maggio 2020 e settembre 2021. La sonda è atterrata nella distesa arida di Elysium Planitia nel novembre 2018 con una missione per studiare la struttura, la crosta e l’attività di impatto del pianeta.

Gli scienziati si aspettavano che InSight avrebbe rilevato tra 1 e 100 impatti ogni cinque anni terrestri utilizzando un sismometro sensibile dispiegato sulla superficie di Marte. I dati sismici registrati dalla sonda includevano quattro eventi di impatto, che i ricercatori hanno esaminato in dettaglio.

Sapendo quanto velocemente le onde acustiche e sismiche si propagano attraverso l’aria e le rocce di Marte, il team ha stimato a quale distanza da InSight i vari meteoroidi hanno colpito la superficie. Poi hanno elaborato la direzione.

Il forte scoppio all’impatto invia onde sonore che corrono sulla superficie in tutte le direzioni. Questi deformano impercettibilmente il terreno, ma i dati di Insight erano così sensibili che il team ha potuto distinguere la direzione dell’impatto dalla leggera inclinazione del sismometro mentre l’onda sonora lo attraversava.

L’analisi ha permesso agli scienziati di prevedere approssimativamente dove i meteoroidi in arrivo avrebbero avuto un impatto sulla superficie. Per cercare segni di nuovi crateri, si sono rivolti alle immagini scattate dal Mars Reconnaissance Orbiter della NASA. Le immagini prima e dopo di questa sonda hanno mostrato nuovi punti neri sul terreno: crateri di nuova formazione vicino ai siti di impatto previsti.

Un meteoroide ha raggiunto Marte il 5 settembre 2021, innescando tre potenti onde d’urto. Il primo è arrivato quando ha sbattuto nell’atmosfera marziana a circa 10 chilometri al secondo, creando un’onda d’urto lungo la sua traiettoria. La roccia spaziale è quindi esplosa a un’altitudine compresa tra 13 e 16 km, lasciando diversi frammenti sulla sua scia. Questi poi sono andati a sbattere contro il terreno, creando un ammasso di nuovi crateri larghi diversi metri.

I dati sono estremamente preziosi per gli scienziati planetari che studiano la struttura della crosta marziana, poiché la fonte delle onde sismiche può essere individuata nel cratere. Ma i crateri da impatto sono usati anche come orologi cosmici, con superfici più vecchie su pianeti e lune che hanno più crateri di quelle più giovani.

“Se le persone vogliono sapere se una superficie è più vecchia o più giovane, è importante conoscere il tasso di impatto, ma non ci siamo ancora”, ha detto Garcia. I dettagli sono pubblicati su Nature Geoscience.

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