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Le “mummie” di dinosauro potrebbero non essere rare: danni da carnivori non cicatrizzati sulla pelle di dinosauro

Ricostruzione della vita di Edmontosaurus

Ricostruzione della vita di Edmontosaurus. Credito: Natee Puttapipat, CC-BY 4.0

I dati dei fossili e delle moderne carcasse mostrano un modo semplice per preservare la pelle dei dinosauri.

Le “mummie” dei dinosauri non sono così straordinarie come potremmo aspettarci. Ciò è dovuto a un processo relativamente semplice di essiccazione (essiccazione) e deflazione, secondo uno studio di Stephanie Drumheller dell’Università del Tennessee-Knoxville e colleghi, pubblicato il 12 ottobre 2022 sulla rivista ad accesso aperto PIÙ UNO.

Il termine “mummia” è spesso usato per descrivere fossili di dinosauri con pelle pietrificata. Questi sono relativamente rari. Molti scienziati ritengono che tali fossili si formino solo in circostanze eccezionali. Questo perché si ritiene che affinché la pelle si fossilizzi, una carcassa debba essere protetta dagli spazzini e dalla decomposizione mediante un rapido interramento e/o essiccazione. In questo studio di ricerca, Drumheller e colleghi propongono una nuova spiegazione di come potrebbero essere nate tali “mummie”, in cui hanno combinato le intuizioni delle prove fossili con le osservazioni delle moderne carcasse di animali.

Gli investigatori hanno esaminato un fossile di un dinosauro chiamato Edmontosaurus del Nord Dakota. Presenta grandi chiazze di pelle essiccata e apparentemente sgonfia sugli arti e sulla coda. I ricercatori hanno identificato segni di morsi di carnivoro sulla pelle del dinosauro. Questi sono i primi esempi documentati di danni da carnivori non cicatrizzati alla pelle fossile di dinosauro. Inoltre, questa è la prova che la carcassa di dinosauro non era protetta dagli spazzini, ma divenne comunque una mummia.

Percorso di salvataggio dei tessuti molli proposto

Le illustrazioni a sinistra mostrano una predazione incompleta e/o il lavaggio della carcassa crea aperture nella parete del corpo attraverso le quali possono fuoriuscire liquidi e gas. Invertebrati e microbi utilizzano queste aperture per accedere ai tessuti interni. La rimozione dei tessuti molli interni e il drenaggio dei liquidi e dei gas associati alla decomposizione consentono alla pelle sgonfia e ad altri tessuti dermici di seccarsi e di ricoprire l’osso sottostante. Questo processo facilita la persistenza a lungo termine della pelle e di altri tessuti molli elastici fino all’eventuale sepoltura e fossilizzazione. Credito fotografico: Paleoart di Becky Barnes, CC-BY 4.0

È noto che le moderne carcasse di animali vengono spesso svuotate, lasciando pelle e ossa, poiché gli spazzini e i decompositori prendono di mira i tessuti interni. Gli autori suggeriscono che danneggiare la pelle di questo dinosauro da questa pulizia incompleta avrebbe esposto il suo interno. Ciò avrebbe consentito un processo simile, dopo il quale la pelle e le ossa si asciugarono lentamente e furono sepolte.

Questo processo, che gli autori chiamano “essiccamento e deflazione”, è comune nelle moderne carcasse e spiega come le mummie di dinosauro possono formarsi in circostanze relativamente normali. Tuttavia, i ricercatori sottolineano che ci sono probabilmente numerosi modi in cui una mummia di dinosauro potrebbe evolversi. La comprensione di questi meccanismi guiderà il modo in cui i paleontologi raccolgono e interpretano fossili così rari e informativi.

Clint Boyd, paleontologo senior presso il North Dakota Geological Survey, aggiunge: “Non solo Dakota ci ha insegnato che i tessuti molli permanenti, come la pelle, possono essere preservati su carcasse parzialmente mangiate, ma questi tessuti molli possono fornire una fonte unica di informazioni su gli altri animali, che hanno interagito con una carcassa dopo la morte”.

Riferimento: “I cambiamenti biostratinomici di una ‘mummia’ di Edmontosaurus rivelano un percorso per la conservazione dei tessuti molli senza invocare ‘condizioni straordinarie'” di Stephanie K. Drumheller, Clint A. Boyd, Becky MS Barnes e Mindy L. Householder 12 ottobre 2022 PIÙ UNO.
DOI: 10.1371/journal.pone.0275240

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