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Le lune di Marte e Giove si incontrano

Scienza ed esplorazione

13/10/2022
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Il Mars Express dell’ESA ha catturato il raro momento in cui la piccola luna di Marziano Deimos piomba di fronte a Giove e alle sue quattro lune più grandi, al centro del prossimo Jupiter Icy Moons Explorer dell’ESA, che verrà lanciato l’anno prossimo. Allineamenti celesti come questo consentono una determinazione più accurata delle orbite delle lune marziane.

Da quando è arrivato nell’orbita del pianeta rosso nel 2003, Mars Express ha osservato regolarmente la geologia del pianeta. Monitora anche le due lune del pianeta, Phobos e Deimos, per saperne di più sulla loro composizione della superficie, in particolare il misterioso terreno increspato di Phobos e, infine, le enigmatiche origini delle lune. Ciò include il monitoraggio delle loro orbite.

Le lune subiscono forti forze di marea da Marte, facendo fluttuare costantemente le loro orbite. Phobos orbita molto vicino a Marte, a soli 6000 km di distanza, e si sta muovendo verso il pianeta, mentre Deimos si sta allontanando da esso.

A causa della luminosità di Marte rispetto a questi piccoli corpi, misurare le loro orbite dalla Terra è difficile.

Deimos passa davanti a Giove e alle sue lune galileiane

L’orientamento casuale di Deimos, che è passato davanti a Giove il 14 febbraio 2022, ha consentito una determinazione più accurata della posizione e dell’orbita di Deimos. Cioè, misurando la durata dell’occlusione – quando la luce di un corpo celeste è bloccata da un altro – si può calcolare l’orbita.

Un tale allineamento è estremamente insolito, poiché Deimos deve trovarsi esattamente nel piano orbitale delle lune di Giove affinché avvenga l’allineamento.

La sequenza animata di 80 immagini di High Resolution Stereo Camera (HRSC) mostra la superficie irregolare della Luna, piccola e di forma irregolare, larga 15 km mentre passava davanti a Giove. Le lune di Giove appaiono come piccoli punti bianchi a causa della loro distanza di quasi 750 milioni di km da Mars Express. Questa incredibile distanza è cinque volte la distanza tra la terra e il sole.

L’animazione mostra per la prima volta Deimos che passa davanti alla luna ghiacciata Europa. La luna più grande del sistema solare, Ganimede, sarà quindi oscurata. Il gigante gassoso Giove, che appare come una grande macchia bianca al centro, scompare poi dietro Deimos.

Deimos copre quindi la luna vulcanica estremamente attiva Io, che è di dimensioni simili alla luna terrestre. Infine, la luna del cratere Callisto scompare dietro Deimos.

Deimos sembra muoversi su e giù nell’animazione mentre ruota per posizionare la telecamera HRSC a causa delle piccole oscillazioni di Mars Express. Alle piccole vibrazioni contribuiscono anche il movimento dei pannelli solari, situati a 12 m dalla navicella spaziale, e due lunghe antenne radar.

Giove e le sue tre lune ghiacciate più grandi saranno visitate dalla missione JUpiter ICy moons Explorer (Juice) guidata dall’ESA, il cui lancio è previsto nel 2023 e l’arrivo nel sistema gioviano nel 2031. Juice effettuerà il sorvolo delle lune Ganimede, Callisto ed Europa per studiarne la superficie e l’interno, che si pensa ospitino gli oceani. Queste osservazioni aiuteranno a studiare le condizioni per l’emergere della vita nel nostro sistema solare e la formazione dei pianeti

Phobos blocca suo fratello Deimos

Dopo aver mappato l’allineamento con Giove, Mars Express ha rivolto lo sguardo al momento in cui Deimos è stato bloccato dal fratello maggiore Phobos, che misurava circa 27 km lungo il suo asse più lungo. L’animazione è composta da 19 immagini HRSC acquisite il 30 marzo 2022, quando Phobos era a 12 km dalla telecamera. Da questa prospettiva, è difficile vedere la differenza di dimensioni tra le lune marziane perché Deimos è più lontano dalla telecamera a 28 km di distanza.

Molto è ancora sconosciuto sulla formazione e composizione delle lune marziane. Le future missioni come la Martian Moon eXploration Mission (MMX) guidata dalla JAXA con i contributi dell’ESA aiuteranno a capire di più. MMX osserverà Deimos e posizionerà un lander su Phobos per raccogliere e restituire un campione dalla superficie.

Sono necessarie misurazioni orbitali precise, come quelle fornite dalle occlusioni, per individuare le posizioni precise delle lune per missioni future come MMX e Juice.

14 anni di osservazioni delle lune di Mars Express, comprese le occultazioni con altri oggetti del Sistema Solare, hanno consentito una correzione di 1-2 km nella nostra conoscenza di dove si trovano le lune, con una precisione dell’ordine di poche centinaia di metri.

Nel giugno 2022, i dati dell’orbita di Europa per la missione Juice sono stati perfezionati dall’occultazione di una stella. Questa occultazione è stata prevista utilizzando la missione Gaia dell’ESA.

Le nuove immagini mostrano che Mars Express continua a illuminare Marte, le immediate vicinanze del pianeta rosso e oltre.

Per ulteriori informazioni, si prega di contattare:
Relazioni con i media dell’ESA
media@esa.int

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