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L’astronomo Dan Self all’Osservatorio Astronomico di Breckland

La NASA ha rilasciato le prime immagini dal James Webb Space Telescope l’11 luglio. Lo strumento da 10 miliardi di dollari ha catturato la più alta risoluzione mai realizzata per l’astrofotografia dell’Universo profondo. Le sue immagini deformate gravitazionalmente delle prime galassie offrono uno sguardo dettagliato all’alba dei tempi, solo pochi milioni di anni dopo il Big Bang.

Le foto hanno sbalordito Dan Self.

“Porteranno sicuramente a nuove scoperte”, ha detto.


Il telescopio spaziale James Webb della NASA mostra un universo profondo

Nel luglio 2022, il telescopio spaziale James Webb della NASA ha acquisito l’immagine a infrarossi più profonda e nitida dell’Universo primordiale mai registrata
– Crediti: NASA, ESA, CSA e STScI

dott Self è presidente del Breckland Astronomical Observatory, una società di beneficenza e osservazione delle stelle fondata da Spencer Allen nel 1993. Il suo obiettivo costituzionale è quello di ispirare le persone rendendo l’astronomia liberamente disponibile al pubblico.

In un limpido martedì sera, poco dopo la pubblicazione delle foto di James Webb, ho guidato oltre un tramonto cremisi in un club di cricket a Great Ellingham per incontrare Dan. La cupola dell’osservatorio si alzò come un grande cervello dall’angolo del campo mentre il crepuscolo azzurro sfumava nel nero.

Dan ha lanciato il Dobson, un “secchio di luce” che mi è stato detto essere lo strumento più conveniente per gli astronomi dilettanti. L’abbiamo puntato sulla luna nascente. Lo scopo ha mostrato la prospettiva più dettagliata dei crateri lunari che posso ricordare.

Dan, 46 anni, è cresciuto nel centro di Norwich e ricorda di aver visitato il vecchio osservatorio di Colney da bambino. Quando Giove uscì dal mirino, cercò di correggerlo, solo per essere rimproverato per aver toccato il telescopio!

Ma l’immaginazione di Dan è stata davvero catturata nel 1996 quando si è imbattuto in un articolo sul Stampa quotidiana orientale Attese l’arrivo di una cometa chiamata Hyakutake, che sarebbe stata visibile dalla Terra per la prima volta in 17.000 anni. Armati di un vecchio Zenit-B di Philip’s Cameras in Magdalen Street, Dan e suo padre si recarono in un campo fuori Rackheath.


un articolo sull'Eastern Daily Press che anticipa l'arrivo di una cometa chiamata Hyakutake

Dan ha letto un articolo di giornale sull’Eastern Daily Press in previsione dell’arrivo di una cometa chiamata Hyakutake il 15 marzo 1996. Accesso tramite localrecall.co.uk.
– Credito fotografico: Biblioteca Archant

“Abbiamo alzato lo sguardo e – wow! – la lunga coda si estendeva sopra la testa. È stato stupefacente.”

E dopo che la cometa Hale-Bopp seguì nel 1997 con le sue doppie code blu e bianche, Dan capì che quella era la sua vocazione. “Poco dopo, ho ricevuto un dottorato di ricerca impegnativo in chimica meteorica”.

All’UEA, Dan ha utilizzato laser ultravioletti – che erano “molto divertenti” – in tubi di deuterio ad alta pressione. “Abbiamo dovuto firmare un disclaimer che non avremmo prodotto armi nucleari”.

Invece di costruire testate nucleari, Dan ha dedicato la sua carriera a un diverso tipo di energia termonucleare: le stelle.


La Luna vista attraverso il telescopio da 20 pollici del Breckland Astronomical Observatory

La Luna vista attraverso il telescopio da 20 pollici del Breckland Astronomical Observatory
– Crediti: Dan Self / Osservatorio astronomico di Breckland

Sbirciai gli occhi, cercando di localizzare Saturno e i suoi anelli che luccicavano nel mirino mentre discutevamo della compagnia aerospaziale di Jeff Bezos Blue Origin, della Virgin Galactic di Richard Branson e dell’Internet satellitare Starlink di Elon Musk. Dan ha detto che i satelliti interferiscono con gli astronomi professionisti di tutto il mondo perché “distruggono” l’astrofotografia interrompendo le lunghe esposizioni ed emettendo rumorose trasmissioni radio in tutto il mondo.

Successivamente, sono stato invitato all’osservatorio.

Costruito intorno alla fine del millennio, il Breckland Astronomical Observatory ospita un telescopio di tracciamento elettronico da 20 pollici che consente ai membri di osservare l’universo.

“Il nostro telescopio è una risorsa preziosa per la comunità e non viene utilizzato tanto quanto dovrebbe”, ha affermato Dan.

L’Osservatorio è aperto per visite individuali o di gruppo e ospita serate settimanali dei membri per socializzare e colloqui mensili con esperti provenienti da tutto il paese.

“La società trarrebbe beneficio da chiunque abbia voglia di imparare. Se sei interessato all’astrofotografia, possiamo trasmettere molte competenze”.


Osservatorio astronomico di Breckland di notte

Il Breckland Astronomical Observatory mira a ispirare le persone mentre mette a disposizione del pubblico l’astronomia gratuitamente
– Crediti: Dan Self / Osservatorio astronomico di Breckland

L’astronomia è un’impresa notoriamente difficile, soprattutto nel Regno Unito.

“Il tempo non è mai tuo amico come astronomo”, ha detto Dan. “Secondo i miei calcoli, puoi osservare bene le stelle solo l’1% delle volte.”

Ciò è dovuto alla luce del sole, al chiaro di luna, al crepuscolo e alla luce di mezza estate, che influenzano la nostra capacità di vedere i corpi celesti. Quando prendi in considerazione anche altri problemi di vista e attività necessarie come dormire e impegni di vita che consumano tempo prezioso per osservare le stelle, c’è solo una piccola finestra su cui guardare.

Nonostante questi ostacoli, Dan ha detto che ne è valsa la pena.

“I tuoi occhi si apriranno su un universo di strani fenomeni, come la materia oscura e le stelle di neutroni.

“È strabiliante immaginare quanto sia luminosa una supernova”, ha detto Dan. “Un’analogia crudele sarebbe chiedere quale sarebbe più luminoso: una bomba all’idrogeno premuta contro il tuo bulbo oculare o una supernova lontana quanto il sole?

“La risposta è la supernova, ma attraverso a miliardi volte di più!”

Il fenomeno astrale preferito di Dan è Lyra, una costellazione nel cielo settentrionale.

“È una piccola cosa carina, con la stella Vega super luminosa che brilla in alto in estate e la costellazione fatata dell’Arpa di David che fluttua lentamente nel cielo. Ho dato il nome a mia figlia”.


Dan Self nella cupola dell'Osservatorio Astronomico di Breckland

Dan ha chiamato sua figlia dopo la costellazione della Lira
– Credito: Charles Bliss / Archant

Intorno all’una di notte Dan indica il cielo e identifica Andromeda, la nostra grande galassia vicina più vicina. Sono impressionato dalla sua educazione nell’affrontare l’infinito sempre fiorito che ruota sopra e intorno a noi.

“Sono astronomo da quando avevo otto anni. Con anni di pratica, è come imparare il motore di un’auto”.

La Galassia di Andromeda si trova a 2,5 milioni di anni luce di distanza, una città stellare di circa un trilione di stelle che sfreccia verso la Via Lattea a 68 miglia al secondo.

“Alla fine ci fonderemo con questa galassia.”

Mentre torno a Norwich, la mia testa sta nuotando nell’incredibile diversità dello spazio: nubi luminose nottilucenti, polvere di meteoriti, aurore, buchi neri supermassicci, galassie a girandola, nebulose a mezzaluna. Lo stupore di Dan è contagioso.

Molte lune fa, per il Natale del 1986, Dan stava visitando un amico di famiglia che gli mostrò la striscia della cometa di Halley con il suo binocolo. Halley è l’unica cometa che può apparire due volte nella vita di una persona.

Dan spera che starà ancora fissando il cielo quando tornerà nel 2061.

Visita brecklandastro.org.uk per maggiori informazioni

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