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L’astronoma Virginia Trimble: “Quando sono arrivata nel 1964, c’erano 14 donne nel campus del Caltech” | astronomia

vIrginia Trimble, 78 anni, è professoressa di fisica e astronomia all’Università della California, a Irvine, ed è un’astronoma da oltre 50 anni. Ha studiato la struttura e l’evoluzione delle stelle, delle galassie e dell’Universo e ha pubblicato più di 1.000 articoli, inclusi articoli di ricerca in astronomia, astrofisica, storia della scienza e scientmetria, il campo che riguarda la misurazione della produzione scientifica, nonché come recensioni di libri e biografie. Ha co-edito il cielo è per ciascunouna nuova raccolta di 37 saggi autobiografici di illustri astronomi, lei inclusa, che abbracciano una gamma di generazioni e nazionalità, ognuna delle quali racconta gli ostacoli che ha superato per cambiare il volto dell’astronomia moderna.

Cosa ti ha fatto appassionare all’astronomia?
Non era amore per le stelle: crescendo a Los Angeles, ero molto miope e non vedevo mai il cielo notturno. In realtà, volevo essere un egittologo, ma all’Università della California, a Los Angeles [UCLA] non ha studiato archeologia. Mio padre guardò nel catalogo e vide l’astronomia. Mi sono iscritta a una doppia specializzazione in astronomia-matematica, ma quella è stata trasferita alla scuola di ingegneria, che non era particolarmente accogliente nei confronti delle donne, quindi sono passata all’astronomia-fisica. Ho iniziato all’UCLA nel 1961 nel programma per studenti dotati.

Nel 1962 sei apparso in a vita Articolo di una rivista, Dietro un bel viso, un QI di 180. Dove ha portato questo?
Di conseguenza, sono stato contattato da un’agenzia pubblicitaria che cercava un modo per aumentare le valutazioni per quello che sarebbe diventato l’ultimo anno del zona crepuscolare programmi. Durante il mio anno come Miss Twilight Zone, ho girato 10 città di ascolti televisivi e ho rilasciato interviste a giornali, radio e televisione. Il problema era che ho letto gli script per la precisione. Alcuni dei miei suggerimenti sono stati accettati, ad esempio che c’è una differenza tra un sistema solare e una galassia. Ha portato alcuni penny extra, tanto necessari.

Hai iniziato alla rinomata Graduate School California Institute of Technology o Caltech, in 1964 quando eri non proprio 21. Hai conseguito il master congiunto in fisica e astronomia nel 1965 e il dottorato in astronomia nel 1965 1968. È stato difficile entrare?
Non mi era del tutto chiaro che accettano le donne solo in casi eccezionali. La mia circostanza straordinaria era che la mia borsa di studio mi richiedeva di andare in un posto diverso dal mio college e non volevo andarmene di casa (Caltech e UCLA erano gli unici due posti nel sud della California con una specializzazione in astronomia). Quando sono arrivata c’erano 14 donne in tutto il campus e le due donne che sono arrivate prima di me in astronomia sono arrivate entrambe con i loro mariti.

Sembra che Caltech sia stato un focolaio di seduzione. Hai fatto amicizia con lui Il fisico Richard Feynman facendo da modello per lui…
Ho subito notato che c’erano molti bravi uomini sia nel mio bachelor che nel master: studenti e docenti. Il professore di astronomia che è diventato il mio supervisore di dottorato – Guido Münch – e sono stato amanti per circa tre anni fino a quando ho lasciato il Caltech.

Feynman ha imparato a disegnare e mi ha visto attraversare il campus e ha deciso: “Lo voglio.” Ha visto Münch uscito dall’edificio, sono entrato, mi sono avvicinato a lui e gli ho detto: “Sto cacciando, forse conosci la cava”. Sgranocchiare ha portato Feynman nel mio ufficio e ci ha presentato.

Feynman mi ha pagato $ 5,50 l’ora (molti all’epoca) più tutta la fisica che potevo ingoiare. Il suo studio era nel seminterrato della sua casa ad Altadena e io ci andavo per qualche ora il martedì sera. A volte posavo nuda. A volte ci coccolavamo, ma innocentemente. Ricordo che una volta mi ha suggerito di rannicchiarci sul divano e ho detto che non credo che lo facciamo Sì davvero volevo farlo. Sua moglie ci portava abbastanza spesso succo d’arancia e biscotti, e non volevo essere nuda sul divano con Feynman quando lo faceva.

Non era spaventoso avere a che fare con quei professori? C’era un enorme squilibrio di potere.
Mi piaceva la compagnia di uomini a cui piacevo. Non sono mai stato consapevole di uno squilibrio di potere; Potrei sempre andarmene. Naturalmente saremmo tutti licenziati oggi!

Hai pubblicato centinaia di articoli di ricerca, ma forse i tuoi colleghi ti conoscono meglio per i tuoi riassunti annuali divertenti e da leggere della ricerca astrofisica che hai condotto negli ultimi 16 anni 1991. Quanto era consapevole l’umorismo?
Non ho potuto aiutare [the jokes]. Mi è stato detto che quando noi autistici – e direi che sono leggermente aspergerico – descriviamo semplicemente le cose come le vediamo, molti altri lo trovano divertente. Ma alcune delle note a piè di pagina sono state progettate in modo divertente. Ho descritto colleghi di spicco con pseudonimi come “il musicista grassoccio” o “l’appassionato dentista per hobby”. Mi sono fatto dei nemici non citando le persone e citandole perché abbastanza spesso ho scelto qualcosa dal loro giornale che non era quello che intendevano principalmente. Questo è stato detto ogni volta [a summary] uscì, gli astronomi di Princeton potevano essere visti entrare in punta di piedi nella biblioteca a tarda notte per vedere se erano stati menzionati.

Come sono cambiate le cose per le astrofili?
Le prime donne in astronomia sono arrivate attraverso un padre, un fratello o un marito, e alcune quasi certamente si sono sposate per dedicarsi alla scienza. Poi è arrivato un computer umano [which involved doing calculations by hand, and later machine]. Queste donne non si innamoravano necessariamente dell’astronomia, ma era un lavoro interessante per una donna con un’istruzione universitaria che non era un’insegnante o un’infermiera. Poi negli Stati Uniti, spinti dalle preoccupazioni post-Sputnik, i corsi di laurea in campi legati allo spazio sono cresciuti rapidamente. Erano così desiderosi di espandersi che hanno persino assunto docenti femminili! Oggi, circa il 30-40% dei laureati in astronomia sono donne, ma questo allenta la gerarchia.

Quali astronomi sono stati trascurati per un premio Nobel? Prezzo?
Cecilia Payne-Gaposchkin ha scoperto che le stelle sono composte da idrogeno ed elio. Ma non è stata creduta fino a quando non è stata confermata dagli uomini. Jocelyn Bell (poi Bell Burnell) era una studentessa laureata quando fu coinvolta nella scoperta delle pulsar, ma la quota risultante del Premio Nobel andò solo al suo supervisore maschio. Al contrario, lo studente laureato maschio che ha rilevato il segnale dalla prima pulsar binaria ha condiviso il premio con il suo supervisore.

Diverse astronomie nel libro notano un comportamento scandalosamente sessista e almeno una include essere molestata in un ascensore. Devi aver sperimentato un po’ di tutto questo nella tua vita lavorativa, ma non sembri troppo turbato quando gli uomini si comportano male…
Apparentemente, la “cattiva condotta maschile” è stata un grosso problema per alcuni dei miei colleghi, e non voglio dare l’impressione di difendere i trasgressori. Non mi sembra di essere mai stato molestato sessualmente. Sono amico di alcuni scienziati di alto livello che sono stati accusati di essere seriamente inappropriati e faccio fatica a crederci. Penso che alcune cose possano sembrare molto diverse per donne diverse.

Che consiglio daresti alle giovani donne che intraprendono una carriera nell’astronomia?
Quasi tutti dicono: segui la tua passione. La mia opinione è: trova qualcosa in cui sei abbastanza bravo da guadagnarti da vivere e fallo.

  • Il paradiso è per tutti a cura di Virginia Trimble e David A. Weintraub, pubblicato da Princeton University Press (£ 25). A sostegno di Custode e osservatore Ordina la tua copia su guardianbookshop.com. Potrebbero essere applicati costi di spedizione

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