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L’asteroide che si è schiantato sulla Terra 2 miliardi di anni fa era largo fino a 15 miglia

Un asteroide che ha colpito la Terra due miliardi di anni fa in quello che oggi è il Sud Africa era persino più grande di quello che spazzò via i dinosauri, suggerisce una nuova ricerca.

Studi precedenti stimavano che il cratere più grande del pianeta fosse formato da un oggetto largo circa 15 km che viaggiava a una velocità di 33.500 mph (15 km/s).

Ma un nuovo studio lo contesta, con esperti che suggeriscono che la roccia spaziale fosse in realtà larga fino a 24 km.

I ricercatori dell’Università di Rochester affermano che l’impatto dell’asteroide che ha lasciato il cratere Vredefort vicino all’odierna Johannesburg avrebbe avuto conseguenze devastanti in tutto il pianeta.

Sperano che il loro studio consentirà agli scienziati di simulare meglio gli eventi di impatto sulla Terra e su altri pianeti, sia in passato che in futuro.

Teoria: un asteroide che si schiantò sulla Terra due miliardi di anni fa in quello che oggi è il Sud Africa era persino più grande di quello che spazzò via i dinosauri, suggerisce una nuova ricerca.  Ha lasciato il cratere Vredefort vicino all'odierna Johannesburg (nella foto)

Teoria: un asteroide che si schiantò sulla Terra due miliardi di anni fa in quello che oggi è il Sud Africa era persino più grande di quello che spazzò via i dinosauri, suggerisce una nuova ricerca. Ha lasciato il cratere Vredefort vicino all’odierna Johannesburg (nella foto)

Studi precedenti stimavano che il cratere più grande del pianeta fosse formato da un oggetto largo circa 15 km che viaggiava a una velocità di 33.500 mph (15 km/s).

Studi precedenti stimavano che il cratere più grande del pianeta fosse formato da un oggetto largo circa 15 km che viaggiava a una velocità di 33.500 mph (15 km/s).

IL CRATERE D’IMPATTO VREDEFORT

Due miliardi di anni fa, una gigantesca roccia spaziale colpì la Terra a circa 100 km a sud-ovest di Johannesburg, creando il cratere da impatto Vredefort.

L’asteroide, più grande della Table Mountain, ha causato un’esplosione di energia di mille megatoni. L’impatto avrebbe vaporizzato circa 70 chilometri cubi di roccia. Il calore dell’impatto è stato sufficiente per sciogliere la crosta terrestre e creare un lago di magma.

Il mondo ha circa 130 strutture crateriche con possibile origine dell’impatto. Il Vredefort Dome è uno dei primi 3 ed è il più antico e più grande sito di impatto chiaramente visibile al mondo.

Ciò che resta dell’evento sono rocce legate all’impatto, composte da frammenti minerali fratturati che si sono formati subito dopo l’impatto.

“Capire la struttura di impatto più grande che abbiamo sulla Terra è fondamentale”, ha affermato Natalie Allen, che ora è una studentessa laureata alla Johns Hopkins University.

“Avere accesso alle informazioni fornite da una struttura come il cratere Vredefort è una grande opportunità per testare il nostro modello e comprendere le prove geologiche in modo da poter comprendere meglio gli impatti sulla Terra e oltre”.

Nel corso di due miliardi di anni, il cratere Vredefort si è eroso.

Ciò rende difficile per gli scienziati stimare direttamente le dimensioni del cratere al momento dell’impatto iniziale, e quindi le dimensioni e la velocità del dispositivo di simulazione che ha creato il cratere.

Un oggetto largo 15 km (9,3 miglia) e che viaggia a 15 km/s (33.500 mph) creerebbe un cratere di circa 172 km (106 miglia) di diametro.

Tuttavia, questo è molto più piccolo delle attuali stime per il cratere Vredefort.

Questi si basano su nuove prove geologiche e misurazioni che stimano che il diametro originale della struttura al momento dell’impatto sarebbe stato compreso tra 155 e 174 miglia (250 e 280 km).

Allen e i suoi colleghi hanno eseguito simulazioni per adattarsi alle dimensioni aggiornate del cratere.

I loro risultati hanno mostrato che un dispositivo di simulazione dovrebbe essere molto più grande – da 12 a 15 miglia (da 20 a 25 km) – e muoversi a una velocità compresa tra 33.500 e 44.700 mph (da 15 a 20 km / s) per colpire un cratere di 155 miglia (250 km) di dimensioni.

Ciò significa che la roccia spaziale che ha formato il cratere Vredefort sarebbe stata più grande dell’asteroide che ha ucciso i dinosauri e formato il cratere Chicxulub 66 milioni di anni fa.

Questi impatti hanno avuto effetti dannosi in tutto il mondo, tra cui il riscaldamento delle serre, incendi diffusi, piogge acide e esaurimento dello strato di ozono, oltre a causare l’estinzione del Cretaceo-Paleogene che ha ucciso i dinosauri.

Se il cratere Vredefort fosse stato ancora più grande e l’impatto più energico di quello che ha formato il cratere Chicxulub, l’impatto di Vredefort avrebbe potuto causare conseguenze globali ancora più catastrofiche.

“A differenza dell’impatto di Chicxulub, l’impatto di Vredefort non ha lasciato tracce di estinzioni di massa o incendi perché due miliardi di anni fa c’erano solo forme di vita unicellulari e non esistevano alberi”, ha affermato il ricercatore Miki Nakajima.

“Tuttavia, l’impatto potrebbe aver influenzato il clima globale in modo più completo rispetto all’impatto di Chicxulub”.

La polvere e gli aerosol dell’impatto di Vredefort si sarebbero diffusi in tutto il pianeta, bloccando la luce solare e raffreddando la superficie terrestre, ha aggiunto.

“Questo potrebbe avere effetti devastanti sugli organismi fotosintetici.

“Dopo che la polvere e gli aerosol si sono depositati – il che potrebbe richiedere da ore a un decennio – i gas serra come il biossido di cardo rilasciato dall’impatto potrebbero aver aumentato la temperatura globale di diversi gradi, potenzialmente per un lungo periodo di tempo”.

Ma un nuovo studio lo contesta, con esperti che suggeriscono che in realtà fosse largo fino a 24 km.  La cupola di Vredefort (nella foto) è il più antico e più grande sito di impatto nello spazio chiaramente visibile al mondo

Ma un nuovo studio lo contesta, con esperti che suggeriscono che in realtà fosse largo fino a 24 km. La cupola di Vredefort (nella foto) è il più antico e più grande sito di impatto nello spazio chiaramente visibile al mondo

I ricercatori dell'Università di Rochester affermano che l'impatto dell'asteroide avrebbe avuto conseguenze devastanti per l'intero pianeta

I ricercatori dell’Università di Rochester affermano che l’impatto dell’asteroide avrebbe avuto conseguenze devastanti per l’intero pianeta

Le simulazioni hanno anche permesso ai ricercatori di studiare il materiale espulso dall’impatto e la distanza percorsa dal materiale dal cratere.

Possono utilizzare queste informazioni per determinare la posizione geografica delle masse continentali miliardi di anni fa. Ad esempio, ricerche precedenti hanno scoperto che il materiale dell’asteroide è stato espulso in quella che oggi è la Carelia in Russia.

Utilizzando il loro modello, i ricercatori hanno determinato che due miliardi di anni fa, la distanza della massa continentale contenente la Carelia sarebbe stata solo da 1.200 a 1.500 miglia (da 2.000 a 2.500 km) dal cratere in Sud Africa, molto più vicino di quanto lo siano oggi le due aree.

“È incredibilmente difficile individuare la posizione delle masse continentali molto tempo fa”, ha detto Allen.

“Le migliori simulazioni attuali sono mappate indietro di circa un miliardo di anni e le incertezze aumentano man mano che si va indietro.

“Chiarire prove come questa mappatura dello strato di espulso può consentire ai ricercatori di testare i loro modelli e aiutare a completare lo sguardo nel passato”.

La ricerca è stata pubblicata sul Journal of Geophysical Research.

COME I DINOSAURI SI SONO ESTIUTI CIRCA 66 MILIONI DI ANNI FA

I dinosauri governarono e dominarono la Terra circa 66 milioni di anni fa prima di estinguersi improvvisamente.

Questa estinzione di massa è nota come estinzione del Cretaceo-Terziario.

Per molti anni si è creduto che il cambiamento climatico stesse distruggendo la catena alimentare dei rettili giganti.

Negli anni ’80, i paleontologi scoprirono uno strato di iridio.

Questo è un elemento raro sulla Terra ma che si trova in grandi quantità nello spazio.

Quando questo è stato datato, ha coinciso esattamente con il momento in cui i dinosauri sono scomparsi dai reperti fossili.

Un decennio dopo, gli scienziati hanno scoperto l’imponente cratere Chicxulub sulla punta della penisola messicana dello Yucatán, risalente al periodo in questione.

Il consenso scientifico ora afferma che questi due fattori sono collegati ed entrambi sono stati probabilmente causati da un asteroide gigante che si è schiantato sulla Terra.

Con le dimensioni e la velocità di impatto previste, la collisione avrebbe creato un’enorme onda d’urto e probabilmente avrebbe innescato un’attività sismica.

La ricaduta avrebbe creato pennacchi di cenere che probabilmente coprivano l’intero pianeta, rendendo impossibile la sopravvivenza dei dinosauri.

Altre specie animali e vegetali avevano un intervallo di tempo più breve tra le generazioni, che ha permesso loro di sopravvivere.

Ci sono molte altre teorie su cosa abbia causato la scomparsa dei famosi animali.

Una delle prime teorie era che i piccoli mammiferi mangiassero uova di dinosauro e un’altra propone che le angiosperme tossiche (piante da fiore) li uccidessero.

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