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La Terra potrebbe essere ancora più abitabile. Dovremmo solo spostare l’orbita di Giove: ScienceAlert

Abbiamo esattamente un mondo nell’intero universo che sappiamo essere vivibile: il nostro.

Quindi, quando cerchiamo pianeti abitabili in altri sistemi planetari oltre il nostro angolo della galassia, usiamo spesso la Terra come modello perfetto.

Ma un nuovo studio ha scoperto che la Terra non è abitabile come potrebbe essere. Infatti, potrebbe diventare ancora più vivibile se l’orbita di Giove si sposta leggermente.

È uno studio importante perché tCi sono molte parti in movimento e ingredienti nel sistema solare ed è estremamente difficile capire quali contribuiscono all’abitabilità della Terra.

Potrebbe anche aiutarci a capire meglio cosa rende abitabile un mondo abitabile.

“Se la posizione di Giove rimanesse la stessa ma la forma della sua orbita cambiasse, potrebbe effettivamente aumentare l’abitabilità di questo pianeta”, afferma la scienziata planetaria Pam Vervoort dell’Università della California, Riverside.

“Molti sono convinti che la Terra sia l’epitome di un pianeta abitabile e che poiché Giove è un pianeta enorme, qualsiasi cambiamento nella sua orbita potrebbe solo essere dannoso per la Terra. Dimostriamo che entrambe le ipotesi sono sbagliate”.

I risultati hanno anche implicazioni per la ricerca di mondi abitabili al di fuori del sistema solare, fornendo una nuova serie di parametri in base ai quali valutare la potenziale abitabilità.

Sebbene al momento non disponiamo di strumenti in grado di stimare in modo definitivo l’abitabilità di un esopianeta – pianeti in orbita attorno a stelle al di fuori del nostro sistema solare – gli scienziati hanno accumulato una popolazione di mondi a cui dovremmo dare un’occhiata più da vicino in base a varie caratteristiche.

Il primo è dove si trova l’esopianeta in relazione alla sua stella ospite: non deve essere così vicino da far evaporare l’acqua liquida superficiale, e non così lontano da gelare l’acqua.

Il secondo sono le dimensioni e la massa dell’esopianeta: è probabile che sia roccioso come la Terra, Venere o Marte? O gassoso come Giove, Saturno o Urano?

Sembra sempre più che un gigante gassoso simile a Giove nello stesso sistema potrebbe essere un buon predittore di abitabilità. Ma sembrano esserci alcuni avvertimenti.

Nel 2019, il team di ricerca internazionale ha pubblicato uno studio in cui hanno utilizzato simulazioni per dimostrare che cambiare l’orbita di Giove potrebbe rendere instabile molto rapidamente l’intero sistema solare.

Ora, ulteriori simulazioni hanno dimostrato che potrebbe essere vero il contrario, il che aiuterà a restringere la gamma delle orbite dei giganti gassosi che promuovono o ostacolano l’abitabilità.

un'animazione della NASA che mostra una serie di eccentricità orbitali attorno a una stella
Un’animazione della NASA che illustra una serie di eccentricità orbitali. (NASA/JPL-Caltech)

Lo studio si basava sull’eccentricità dell’orbita di Giove, il grado in cui quell’orbita è allungata ed ellittica.

Attualmente, Giove ha solo un’orbita leggermente ellittica; è quasi circolare.

Tuttavia, se quell’orbita viene allungata, avrà un effetto molto evidente sul resto del sistema solare. Questo perché Giove è massiccio, 2,5 volte la massa di tutti gli altri pianeti del sistema solare messi insieme.

Quindi aggiustati per l’eccentricità di Giove e l’effetto gravitazionale che avrà sugli altri pianeti è reale.

Per la Terra, questo significa anche un aumento dell’eccentricità. Ciò significa che, hanno notato i ricercatori, alcune parti del pianeta si avvicinerebbero al sole e si riscalderebbero in un intervallo temperato e abitabile.

Ma mentre avvicini Giove al Sole, l’abitabilità della Terra ne risente. Questo perché inclina il nostro pianeta natale più rispetto al suo asse di rotazione di quanto non faccia attualmente, una caratteristica che ci dà variazioni stagionali.

Tuttavia, un’inclinazione più forte comporterebbe il congelamento di gran parte del nostro pianeta, con stagioni più estreme. Il ghiaccio marino invernale coprirebbe un’area quattro volte più grande di quella attuale.

Questi risultati possono essere applicati a qualsiasi sistema multirete che troviamo per valutarne la possibile abitabilità, hanno affermato i ricercatori.

Ma sottolineano anche quanti fattori potrebbero aver influenzato la nostra presenza qui sul nostro punto azzurro – forse quanto potremmo non essere mai esistiti. E cosa potrebbe succedere al sistema solare se mai si destabilizza.

“Avere acqua sulla sua superficie [is] una prima metrica molto semplice e non tiene conto della forma dell’orbita di un pianeta o delle variazioni stagionali che un pianeta potrebbe subire”, afferma l’astrofisico Stephen Kane dell’Università della California, Riverside.

“È importante capire come Giove abbia influenzato il clima terrestre nel tempo, come il suo effetto sulla nostra orbita ci abbia cambiato in passato e come potrebbe cambiarci di nuovo in futuro”.

La ricerca è stata pubblicata in Il giornale astronomico.

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