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La svolta della NASA quando il rover trova un forte segnale di materia organica su Marte: ScienceAlert

Gli scienziati del rover Perseverance Mars della NASA hanno affermato che oggi il rover ha raccolto diversi allettanti campioni di roccia organica da un antico delta del fiume sul pianeta rosso.

Quei campioni sono stati ora nascosti per una futura missione pianificata che spera di recuperare i campioni e riportarli sulla Terra da Marte per il primo ritorno di campioni in assoluto.

“Le rocce che abbiamo esaminato nel delta hanno la più alta concentrazione di materiale organico che abbiamo trovato finora nella missione”, ha affermato Ken Farley, scienziato del progetto Perseverance, durante una conferenza stampa giovedì 15 settembre.

“E, naturalmente, le molecole organiche sono i mattoni della vita, quindi è tutto molto interessante che abbiamo rocce che sono state depositate in un ambiente abitabile in un lago che contiene materia organica”.

Con i quattro campioni raccolti nel delta, che gli scienziati ritengono fosse un ex letto di un lago, il rover ha ora raccolto un totale di 12 campioni. Maggiori dettagli su ciascun campione possono essere trovati su questo sito web della NASA.

Il sito di atterraggio del rover, il cratere Jezero, ospita questo delta a forma di ventaglio formatosi circa 3,5 miliardi di anni fa, dove sembrano convergere un fiume e un lago marziano.

Perseverance sta attualmente studiando le rocce sedimentarie del delta, formate quando particelle di diverse dimensioni si sono depositate nell’ambiente un tempo acquoso. Durante la sua prima campagna scientifica, il rover ha esplorato il fondo del cratere e ha trovato rocce ignee che si formano dal magma in profondità nel sottosuolo o durante l’attività vulcanica in superficie.

Ora, nella sua seconda campagna scientifica, il rover sta studiando il delta dove ha trovato materiale organico. Mentre sia Perseverance che il rover Curiosity hanno già trovato materia organica su Marte, quest’ultima scoperta è stata fatta in un’area in cui, in un lontano passato, sedimenti e sali si erano depositati in un lago in condizioni in cui potrebbe essere esistita la vita.

Farley ha detto di aver trovato, ad esempio, un’arenaria contenente grani e frammenti di roccia che ha avuto origine lontano dal cratere Jezero – e un’argilla contenente composti organici intriganti.

Paesaggio di cresta del gatto selvatico
Wildcat Ridge (in basso a sinistra) e Skinner Ridge (in alto a destra). (NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

“Wildcat Ridge” è il nome di una roccia larga circa 1 metro che si è probabilmente formata miliardi di anni fa quando fango e sabbia fine si sono depositati in un lago di acqua salata in evaporazione.

Il 20 luglio, il rover ha abraso parte della superficie di Wildcat Ridge per analizzare l’area utilizzando lo strumento Scanning Habitable Environments with Raman & Luminescence for Organics & Chemicals, o SHERLOC.

L’analisi di SHERLOC ha rivelato che i campioni contengono una classe di molecole organiche correlata a quelle dei minerali solfati. I minerali solfati presenti negli strati rocciosi sedimentari possono fornire importanti informazioni sugli ambienti acquosi in cui si sono formati.

“Questa correlazione suggerisce che sia i solfati che la materia organica si sono depositati, conservati e concentrati in quest’area durante l’evaporazione del lago”, ha affermato lo scienziato SHERLOC Sunanda Sharma durante la conferenza stampa. “Personalmente, trovo questi risultati così commoventi perché sembra che siamo nel posto giusto con gli strumenti giusti in un momento cruciale”.

La NASA ha affermato che le molecole organiche sono costituite da una varietà di composti, per lo più costituiti da carbonio e di solito contenenti atomi di idrogeno e ossigeno. Possono contenere anche altri elementi come azoto, fosforo e zolfo.

Mentre ci sono processi chimici che producono queste molecole che non richiedono vita, alcuni di questi composti sono i mattoni chimici della vita. La presenza di queste molecole specifiche è considerata una potenziale biofirma, una sostanza o struttura che potrebbe essere la prova della vita passata, ma potrebbe anche essere stata prodotta senza la presenza della vita.

“Abbiamo scelto il cratere Jezero per l’esplorazione di Perseverance perché pensavamo che avesse le migliori possibilità di fornire campioni scientificamente eccellenti – e ora sappiamo di aver inviato il rover nel posto giusto”, ha affermato Thomas Zurbuchen, Assistant Administrator for Science presso la NASA a Washington. in un comunicato stampa.

“Queste prime due campagne scientifiche hanno prodotto un’incredibile varietà di campioni da restituire sulla Terra dalla campagna Mars Sample Return”.

La NASA e l’Agenzia spaziale europea (ESA) stanno collaborando per pianificare percorsi per riportare sulla Terra i primi campioni di materiale marziano per uno studio dettagliato. Il piano attuale prevede che un Sample Return Lander atterri vicino o nel cratere Jezero e porti con sé un piccolo razzo su cui verranno caricati i campioni raccolti da Perseverance.

Due elicotteri simili a Ingenuity fornirebbero un modo secondario per prelevare campioni sulla superficie marziana. Una volta che la Probe Cache viene lanciata dal Pianeta Rosso, un’altra navicella spaziale la catturerebbe nell’orbita di Marte e poi la riporterebbe sulla Terra, forse tra l’inizio e la metà degli anni ’30.

Questi primi campioni raccolti e restituiti potrebbero rispondere a una domanda chiave: c’è mai stata vita su Marte?

Questo articolo è stato originariamente pubblicato da Universe Today. Leggi l’articolo originale.

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