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La stella supergigante rossa Betelgeuse aveva un colore diverso solo 2000 anni fa: ScienceAlert

Oggi si trova sull’orlo della morte: una vasta sfera di fiamma rossa che brilla come un sinistro occhio iniettato di sangue prima di trasformarsi in una minuscola puntura di materia degenerata.

Ma la supergigante rossa Betelgeuse non è sempre stata così. Una volta la stella era un mostro della sequenza principale: una stella blu-bianca di tipo O, la classe di peso stellare più massiccia, l’idrogeno che si fondeva come se stesse andando fuori moda. Quando avesse raggiunto la fine di quello stile di vita da vivere in fretta, avrebbe assunto una tonalità più dorata. E ora gli astronomi hanno capito quanto fosse nuovo.

Secondo una revisione di antiche osservazioni della stella, avrebbe avuto una tonalità giallo-arancio circa 2000 anni fa. Il passaggio alla sua attuale tonalità rossastra è avvenuto in un batter d’occhio cosmico, anche per una stella con una vita così breve come Betelgeuse.

Ma misurare la durata di questa transizione non serve solo a soddisfare la pigra curiosità. Ha consentito a un team internazionale di scienziati guidato dall’astronomo Ralph Neuhäuser della Friedrich Schiller University Jena in Germania di fare una nuova stima dell’età della stella, che a sua volta ci fornisce una nuova linea temporale per la sua inevitabile supernova.

Betelgeuse, a soli 700 anni luce di distanza, è una delle stelle più grandi e luminose del nostro cielo: una stella gigante alla fine della sua vita.

Le sue riserve di idrogeno sono quasi esaurite, la cui fusione nel nucleo di una stella alimenta quella stella per tutta la sua vita. Invece, ora si sta facendo strada attraverso il suo elio, la cui fusione in carbonio e ossigeno ha fatto espandere la stella verso l’esterno fino a raggiungere dimensioni gigantesche.

Una volta esaurito il materiale per fondersi, la stella diventa una supernova; il suo nucleo probabilmente collasserà in una stella di neutroni.

E negli ultimi anni, dopo una serie di eventi oscuranti, la star è stata oggetto di tabloid che dichiaravano che Betelgeuse potrebbe esplodere da un giorno all’altro, e per Dio siamo tutti d’accordo. (Spoiler: non lo farà, e non lo siamo.)

Mentre sappiamo che l’affondamento di Betelgeuse non è imminente – almeno su scale temporali umane – non sappiamo esattamente quando accadrà. O quanto tempo è passato da quando si è gonfiato in una supergigante rossa. La migliore stima attuale è di circa 40.000 anni.

Ma non dobbiamo fare affidamento solo sulle nostre osservazioni della stella ora. Gli umani hanno tracciato il cielo per millenni… e questi testi antichi, hanno ipotizzato Neuhauser e i suoi colleghi, potrebbero contenere la risposta.

Hanno cercato nei documenti storici indizi sulla stella. E l’hanno trovata. Due millenni fa, gli antichi astronomi chiamavano Betelgeuse giallo.

100 a.C. a.C., nel suo Trattato sugli uffici celesti, l’astrologo di corte della dinastia Han Sima Qian descrisse la stella come avente una tonalità gialla. Al contrario, Sirius è stato descritto come bianco, Bellatrix come blu e la stella supergigante rossa Antares è stata descritta come… beh, rossa.

Se Betelgeuse fosse dello stesso colore, di certo non sarebbe descritto come giallo.

“Da queste informazioni”, dice Neuhäuser, “si può concludere che Betelgeuse era tra il bianco-blu Sirius e Bellatrix e il rosso Antares in termini di colore”.

Poi, circa 100 anni dopo, venne lo studioso romano Iginio, autore di un’opera intitolata L’astronomia.

Solis stella… corpore est magno, colore autem igneo, similis eius stellae quae est in humero destro Orionis;… Hanc stellam nonnulli Saturni esse dixerunt…‘ scrisse Iginio. “La stella del sole… il corpo è grande (cioè luminoso) e di colore/colore focoso/ardente; simile alla stella che è nella spalla destra di Orione (cioè Betelgeuse)… Molti hanno detto che questa stella (la stella) è di Saturno…”

Questo è un esempio ancora più solido: il colore di Betelgeuse rispetto al colore del Sole e di Saturno, che appare più marrone chiaro che rosso. Ad altre stelle descritte da questi osservatori sono state date tonalità accurate, affermano i ricercatori, prestando particolare attenzione alle descrizioni di Antares, della gigante rossa Aldebaran e della gigante rossa Arcturus, che sono state tutte descritte come rosse.

Il colore cangiante di Betelgeuse può essere seguito. Secondo le osservazioni dell’astronomo danese Tycho Brahe, Betelgeuse era più rossa di Aldebaran nel XVI secolo. Oggi è ancora più rossa, più vicina ad Antares, una stella il cui nome significa “come Marte”.

Questa transizione, e il tempo impiegato per realizzarla, hanno fornito ai ricercatori un parametro che potevano utilizzare per stimare l’età attuale di Betelgeuse e quanto tempo ci vuole prima che diventi kaboom.

“Il solo fatto che abbia cambiato colore da giallo-arancione a rosso in due millenni, insieme a calcoli teorici, ci dice che ha 14 volte la massa del nostro Sole – e la massa è il parametro principale che guida l’evoluzione”. stelle”, spiega Neuhäuser.

“Betelgeuse ha ora 14 milioni di anni e si trova nelle sue ultime fasi di evoluzione. Tra circa 1,5 milioni di anni esploderà finalmente come una supernova”.

Quindi ci godremo il nostro affascinante amico rosso per molto tempo a venire.

La ricerca è stata pubblicata in Bollettini mensili della Royal Astronomical Society.

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