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La sonda Dart della NASA si schianta contro un asteroide nel primo test di difesa della Terra | asteroidi

La maggior parte degli scienziati della missione rabbrividirebbe al pensiero che la loro navicella spaziale venga fatta a pezzi. Ma per chi sta dietro alla sonda Dart della Nasa, qualsiasi cosa meno della distruzione totale sarà considerata un fallimento.

Il veicolo spaziale da 330 milioni di dollari dovrebbe avere un impatto frontale con un asteroide a circa 11 milioni di chilometri sopra l’Oceano Indiano poco dopo la mezzanotte di lunedì. L’impatto di quasi sette chilometri al secondo cancellerà la sonda da mezza tonnellata, tutto in nome della difesa planetaria.

Non che Dimorphos, l’asteroide in questione, rappresenti una minaccia per l’umanità. Il Dart o il test della doppia deviazione degli asteroidi è un esperimento, la prima missione in assoluto, per valutare se gli asteroidi possono essere deviati se mai ne venissero trovati uno in rotta di collisione con la Terra. Si pensava che una spinta ben piazzata potesse scongiurare l’Armageddon e risparmiare agli umani lo stesso destino dei dinosauri.

Rappresentazione artistica di un grande asteroide in collisione con la Terra in un evento che ha contribuito a spazzare via i dinosauri 66 milioni di anni fa
Rappresentazione artistica di un grande asteroide in collisione con la Terra in un evento che ha contribuito a spazzare via i dinosauri 66 milioni di anni fa. Foto: Biblioteca fotografica scientifica/Alamy

“È un gioco di biliardo cosmico molto complicato”, ha affermato il professor Alan Fitzsimmons, astronomo e membro della squadra investigativa delle freccette della Nasa presso la Queen’s University di Belfast. “Vogliamo utilizzare quanta più energia possibile [as we can] di Dart per spostare l’asteroide.”

Con i telescopi che scansionano costantemente il cielo, gli scienziati sperano di ricevere qualche notifica nel caso in cui un asteroide rappresenti una grave minaccia. “Se riusciamo a vedere abbastanza avanti e sappiamo che un asteroide potrebbe essere un problema, toglierlo di mezzo sarà molto più sicuro della grande idea di Hollywood di farlo esplodere”, ha detto Catriona, dottoranda a Warwick. Università.

La missione Dart è stata lanciata dalla base della forza spaziale di Vandenberg nel novembre dello scorso anno. Lunedì sera, i controllori di missione passeranno il controllo al software di Dart e lasceranno che il pilota della sonda stesso venga dimenticato. La collisione di martedì intorno alle 0:14 ora del Regno Unito è stata catturata dalla telecamera di Dart e da altre due telecamere a bordo di una piccola sonda italiana chiamata LiciaCube, che Dart ha rilasciato la scorsa settimana per guardare lo spettacolo da una distanza di sicurezza.

Quando si gioca con il movimento dei corpi celesti, vale la pena prestare una certa cautela. La missione Dart è stata pianificata in modo da non mettere inavvertitamente Dimorphos in rotta di collisione con la Terra. La roccia larga 160 metri orbita attorno a un secondo asteroide più grande chiamato Didymos. Quando Dart si scontra, l’impatto non farà altro che sollevare una nuvola di detriti e rallentare Dimorphos, aggiungendo diversi minuti alla sua orbita attorno al corpo più grande.

“Non c’è pericolo in questo”, ha affermato il professor Colin Snodgrass, astronomo e membro del team scientifico per le missioni Dart presso l’Università di Edimburgo. “Stiamo solo cambiando la sua orbita attorno all’asteroide più grande, non stiamo cambiando la sua orbita attorno al sole. Non può venire sulla terra”.

Gli astronomi utilizzeranno telescopi terrestri per osservare gli asteroidi prima e dopo la collisione di Dart. Tra questi, un nuovo telescopio installato presso il Turkana Basin Institute nel Kenya settentrionale è destinato a catturare il momento dell’impatto e del sollevamento della nuvola di polvere di Dart. La quantità di detriti dipende dall’energia dell’impatto, dal tipo di roccia che compone Dimorphos e dal fatto che il materiale sia legato in modo lasco o stretto. “La missione principale è un test delle difese planetarie, ma allo stesso tempo possiamo imparare molto sull’asteroide”, ha detto Snodgrass.

Dopo la collisione, gli scienziati scopriranno quanto Dimorphos è stato rallentato dall’impatto. Per fare ciò, monitorano la luminosità dell’asteroide più grande Didymos, che si attenua leggermente ogni volta che Dimorphos si sposta in avanti per completare una virata. Dimorphos attualmente impiega circa 12 ore per orbitare attorno a Didymos e si prevede che impiegherà alcuni minuti in più una volta che Dart avrà colpito.

Le persone si trovano nel luogo sospetto dell'impatto di una meteora esplosa sulla città russa di Chelyabinsk nel 2013.
Le persone si trovano nel luogo sospetto dell’impatto di una meteora esplosa sulla città russa di Chelyabinsk nel 2013. Foto: Sergei Ilnitsky/EPA

Gli astronomi seguono circa 30.000 asteroidi e comete che passano vicino all’orbita terrestre. Nessuno di quelli più grandi – di dimensioni paragonabili all’asteroide largo 7 miglia che ha contribuito a spazzare via i dinosauri 66 milioni di anni fa – colpirà la Terra per le prossime centinaia di anni. Tuttavia, quelli più piccoli sono più difficili da individuare e possono comunque causare danni significativi. La meteora esplosa su Chelyabinsk, in Russia, nel 2013 era larga meno di 20 metri, ma ha creato un’onda d’urto che ha ferito 1.600 persone, per lo più a causa di vetri volanti e di muri crollati.

Date le precedenti missioni su asteroidi e le potenti simulazioni al computer, gli scienziati hanno davvero bisogno di far schiantare un veicolo spaziale contro un asteroide per vedere cosa succede? Fitzsimmons la pensa così: “Sappiamo di cosa sono fatti gli asteroidi, ma spesso non sappiamo di cosa sono fatti e non sappiamo quanto Dimorphos si muoverà se viene colpito”, ha detto. “Non vuoi aspettare che qualcuno venga da te per vedere se questo approccio funziona.”

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