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La prova generale per il razzo spaziale della NASA è stata accorciata di pochi secondi

Dopo tre precedenti tentativi abortiti, la NASA ha rifornito con successo di carburante il suo nuovo enorme razzo spaziale, lo Space Launch System, per la prima volta lunedì, segnando una pietra miliare cruciale prima del primo volo del veicolo. Tuttavia, un’ombra incombeva sul successo. Il rifornimento faceva parte di un’elaborata prova generale che si è conclusa 20 secondi prima di quanto previsto dalla NASA, e non è chiaro se l’agenzia avesse tutti i dati e le esercitazioni necessarie per procedere con il primo lancio del razzo.

Lo Space Launch System, o SLS, è un elemento chiave del programma di punta Artemis della NASA, un elaborato tentativo di inviare la prima donna e la prima persona di colore sulla superficie lunare. Ma prima SLS deve effettivamente volare, e prima che ciò possa accadere, la NASA ha voluto seguire tutti i passaggi complicati che portano a un vero lancio, ad eccezione della parte in cui il razzo si solleva.

Con l’SLS in piedi sulla sua piattaforma di lancio al Kennedy Space Center in Florida, gli ingegneri della NASA e i controllori del traffico aereo hanno riempito il veicolo con i suoi propellenti ultra-freddi lunedì, proprio come farebbero il giorno del lancio. Quando tutti i serbatoi SLS erano pieni, la squadra di volo ha eseguito il conto alla rovescia per un tempo di decollo simulato, con il piano di interrompere il conto alla rovescia a circa T-meno 9 secondi. Invece, il team ha interrotto brevemente il conto alla rovescia a T-meno 29 secondi a causa di una perdita di idrogeno. La NASA afferma di essere stata in grado di raggiungere la maggior parte dei suoi obiettivi per il test, principalmente caricando il veicolo di carburante, ma che ci sono ancora una manciata che non sono stati in grado di raggiungere con lo spegnimento anticipato.

“Direi che la maggior parte dei nostri obiettivi sono stati raggiunti”, ha affermato Charlie Blackwell-Thompson, direttore del lancio di Artemis della NASA, durante una conferenza stampa dopo il test. “C’erano forse piccole parti all’interno di quell’unico obiettivo principale che abbiamo mancato un po'”.

La NASA ha già tentato questa prova generale tre volte e tutti questi tentativi sono terminati prima che i controllori del traffico aereo potessero caricare completamente il razzo con il propellente. Dopo il terzo tentativo fallito, la NASA ha fatto rotolare l’SLS nell’imponente edificio di assemblaggio dei veicoli dell’agenzia per eseguire varie riparazioni e aggiornamenti prima di riportare il razzo sulla piattaforma il 6 giugno.

Tre degli obiettivi principali delle prove generali erano dimostrare che la squadra di volo poteva caricare il veicolo con il carburante, cronometrare il conto alla rovescia e quindi scaricare il carburante dall’SLS, tutto ciò è stato fatto lunedì. Inoltre, la NASA è stata in grado di entrare nel conto alla rovescia del terminale, la fase finale del conto alla rovescia, che inizia T-meno 10 minuti prima del lancio.

Nasa/Ben Smegelsky

Una delle grandi cose che non hanno testato è stato un tentativo di riciclaggio. La squadra inizialmente prevedeva di scendere a T-meno 33 secondi, interrompere il conteggio e quindi tornare a T-meno 10 minuti. Questo obiettivo era simulare un ritardo imprevisto il giorno del lancio e un tentativo di riprovare, cosa che a volte può accadere. La squadra sarebbe quindi scesa a T-meno 9,3 secondi, il momento appena prima che la sequenza iniziasse ad accendere i motori principali alla base del razzo.

I piani sono stati modificati durante i test. Il lancio simulato è stato ritardato di ore a causa di una serie di problemi su cui i controllori del traffico aereo hanno lavorato durante il giorno, inclusa una perdita di idrogeno. In definitiva, secondo CBS, i controllori hanno deciso di saltare la fermata e girare a T-meno 33 secondi e semplicemente scendere a T-meno 9,3 secondi. Tuttavia, sapevano che la perdita di idrogeno avrebbe probabilmente innescato un’interruzione nei computer di volo prima che fosse raggiunto il tempo di conto alla rovescia finale.

Durante una conferenza stampa successiva al test, il personale della NASA ha sottolineato che la maggior parte degli obiettivi delle prove generali sono stati raggiunti. “Direi che siamo nel 90° percentile in termini di dove dobbiamo essere nel complesso”, ha affermato Mike Sarafin, responsabile della missione Artemis della NASA. Ma erano vaghi riguardo agli oggetti che non erano stati completati. Uno degli obiettivi che non sono riusciti a raggiungere è stata la dimostrazione di ciò che hanno chiamato “flusso di spurgo” – un modo per mantenere le temperature corrette del propellente – a causa della perdita di idrogeno. C’era anche del vecchio hardware sui propulsori a razzo solido che non si erano attivati ​​come previsto.

Ora la NASA dice che sta esaminando i dati fatto raccogliere e determinare i prossimi passi. “Penso che avremo bisogno di un paio di giorni per superare questo problema e poi prenderemo una decisione su quale sia il modo migliore per andare avanti”, ha affermato Tom Whitmeyer, vice assistente amministratore della NASA per i sistemi di esplorazione condivisi. È possibile che l’agenzia deciderà su un diverso tipo di test di rifornimento e Jim Free della NASA, assistente amministratore della NASA per lo sviluppo dei sistemi di esplorazione, ha affermato prima di quel tentativo che la NASA vuole un test pre-volo completo. “Questa è la prima volta che voliamo con questo veicolo e penso che dobbiamo capire tutto ciò che possiamo prima di impegnarci a lanciare”, ha detto Free la scorsa settimana. Tuttavia, Whitmeyer ha osservato che “c’è un rischio relativo di continuare a utilizzare l’hardware sul pad”.

La NASA non dirà come ciò potrebbe influenzare il programma per il primo volo della SLS. SLS dovrebbe fare il suo debutto durante un volo chiamato Artemis I, dove il razzo lancerà una capsula vuota dell’equipaggio chiamata Orion in un viaggio di una settimana intorno alla luna. Prima di questa prova generale, la NASA ha stabilito che il primo probabile tentativo di lancio si sarebbe verificato durante una finestra aperta alla fine di agosto. Con questo test, la NASA non stabilisce date fisse. “Non credo che lo sappiamo ancora”, ha detto Whitmeyer. “Dobbiamo davvero sederci e fare tutto ciò di cui abbiamo appena parlato: guardare gli obiettivi, guardare ciò che abbiamo realizzato e vedere quale lavoro aggiuntivo potrebbe essere necessario”.

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