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La prossima pandemia potrebbe arrivare dallo scioglimento dei ghiacciai, nuovi dati mostrano | malattie infettive

La prossima pandemia potrebbe provenire dalla materia nel ghiaccio che si scioglie, non dai pipistrelli o dagli uccelli, suggeriscono nuovi dati.

Le analisi genetiche dei sedimenti del fondale e del lago dal lago Hazen, il più grande lago d’acqua dolce dell’Artico più grande del mondo, suggeriscono che il rischio di spillover virale – quando un virus infetta per la prima volta un nuovo ospite – potrebbe essere maggiore vicino allo scioglimento dei ghiacciai.

I risultati implicano che con l’aumento delle temperature globali a causa del cambiamento climatico, diventa più probabile che virus e batteri intrappolati nei ghiacciai e nel permafrost possano risvegliare e infettare la fauna locale, soprattutto perché anche il loro areale si sposta più vicino ai poli.

Ad esempio, un’epidemia di antrace nel 2016 nella Siberia settentrionale che ha ucciso un bambino e ne ha infettati almeno altri sette è stata attribuita a un’ondata di caldo che ha sciolto il permafrost ed ha esposto una carcassa di renna infetta. In precedenza, l’ultima eruzione nella regione era stata nel 1941.

Per comprendere meglio il rischio rappresentato dai virus congelati, Stéphane Aris-Brosou e i suoi colleghi dell’Università di Ottawa in Canada hanno raccolto campioni di suolo e sedimenti dal lago Hazen, vicino al punto in cui piccole, medie e grandi quantità di acqua di disgelo si sono raccolte dai ghiacciai locali.

Successivamente, hanno sequenziato RNA e DNA in questi campioni per identificare le firme che corrispondevano strettamente a quelle di virus noti e potenziali ospiti animali, vegetali o fungini, e hanno eseguito un algoritmo che ha valutato la probabilità che questi virus fossero gruppi non correlati infettati da organismi.

Lo studio, pubblicato su Proceedings of the Royal Society B, ha suggerito che il rischio che i virus si riversino su nuovi ospiti è maggiore nei luoghi vicino a siti in cui sono fluite grandi quantità di acqua di disgelo glaciale, una situazione che sta diventando più probabile con il riscaldamento del clima diventa.

Il team non ha quantificato quanti dei virus che hanno identificato fossero precedentemente sconosciuti – cosa che prevede di fare nei prossimi mesi – né ha valutato se quei virus sono in grado di causare un’infezione.

Tuttavia, altre ricerche recenti suggeriscono che virus sconosciuti possono e si nascondono nel ghiaccio glaciale. Ad esempio, i ricercatori dell’Ohio State University negli Stati Uniti hanno annunciato l’anno scorso di aver trovato materiale genetico da 33 virus – 28 dei quali nuovi – in campioni di ghiaccio raccolti dall’altopiano tibetano in Cina. In base alla loro posizione, si stima che i virus abbiano circa 15.000 anni.

Nel 2014, gli scienziati del Centro nazionale francese per la ricerca scientifica di Aix-Marseille sono riusciti a far rivivere un virus gigante che avevano isolato dal permafrost siberiano, rendendolo nuovamente contagioso per la prima volta in 30.000 anni. L’autore dello studio Jean-Michel Claverie ha detto alla BBC all’epoca che esporre tali strati di ghiaccio potrebbe essere “una ricetta per il disastro”.

Nonostante ciò, il team di Aris-Brosou ha avvertito che prevedere un rischio elevato di ricadute non equivale a prevedere ricadute o pandemie effettive. “A meno che i virus ei loro ‘vettori ponte’ non coesistano nell’ambiente, la probabilità di eventi drammatici rimane probabilmente bassa”, scrivono.

D’altra parte, si prevede che il cambiamento climatico altererà la gamma delle specie esistenti e potenzialmente introdurrà nuovi ospiti per vecchi virus o batteri.

“L’unico risultato che possiamo presentare con sicurezza è che con l’aumento delle temperature, il rischio di contagio aumenta in questo particolare ambiente”, ha affermato Aris-Brosou. “Questo porterà a pandemie? Non lo sappiamo assolutamente”.

Non è inoltre chiaro se il potenziale di cambio dell’ospite identificato nel lago Hazen sia unico all’interno dei sedimenti lacustri. “Per quanto ne sappiamo, potrebbe essere tanto probabile quanto la probabilità che l’ospite cambi virus dal fango nel tuo stagno locale”, ha affermato Arwyn Edwards, direttore del Centro interdisciplinare di microbiologia ambientale presso l’Università di Aberystwyth.

“Tuttavia, abbiamo urgentemente bisogno di esplorare i mondi microbici in tutto il nostro pianeta per comprendere questi rischi nel contesto”, ha affermato. “Due cose sono molto chiare ora. Primo, che l’Artico si sta riscaldando rapidamente e che i maggiori rischi per l’umanità derivano dal suo impatto sul nostro clima. In secondo luogo, affinché le malattie trovino la loro strada nelle comunità artiche vulnerabili e negli ecosistemi provenienti da altre zone”.

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