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La prima missione con equipaggio su un altro pianeta mirerà a Venere, non a Marte, affermano gli esperti Venere

Con una superficie abbastanza calda da sciogliere il piombo, schiacciare la pressione atmosferica e nubi di acido solforico, Venere potrebbe non sembrare l’obiettivo più allettante per l’esplorazione umana.

Ma un gruppo di esperti sostiene che l’altro nostro vicino più prossimo, e non Marte, dovrebbe essere il primo obiettivo di una missione umana su un altro pianeta.

Ci sono aspetti negativi notevoli. Camminare sulla superficie sarebbe un’esperienza insormontabile, che richiede agli astronauti in missione di sorvolo di guardare il pianeta dalla sicurezza della loro navicella spaziale.

A loro favore, tuttavia, Venere è significativamente più vicina, rendendo fattibile una missione di ritorno di un anno rispetto a un viaggio di andata e ritorno potenzialmente di tre anni su Marte. Secondo un rapporto presentato al Congresso Astronautico Internazionale (IAC) a Parigi la scorsa settimana, un sorvolo sarebbe scientificamente prezioso e potrebbe fornire lezioni cruciali apprese da una missione spaziale di lunga durata come precursore di una visita su Marte.

“Venere subisce un brutto colpo per avere un ambiente di superficie così difficile”, ha detto il dott. Noam Izenberg dell’Applied Physics Laboratory della Johns Hopkins University e uno dei fautori del sorvolo di Venere.

“L’attuale paradigma della Nasa è Luna su Marte. Stiamo cercando di argomentare Venere come una destinazione aggiuntiva su questo percorso”, ha detto.

Izenberg ha affermato che ci sono argomenti pratici per costruire un passaggio ravvicinato di Venere nell’atterraggio con equipaggio su Marte che la Nasa spera di raggiungere entro la fine degli anni ’30. Nonostante il pianeta sia nella direzione “sbagliata”, una fionda attorno a Venere, nota come assistenza gravitazionale, potrebbe ridurre il tempo di viaggio e il consumo di carburante necessari per raggiungere il pianeta rosso. Ciò renderebbe un passaggio ravvicinato di Venere con equipaggio un naturale trampolino di lancio verso l’obiettivo finale della Nasa.

“Impareresti come funzionano gli umani nello spazio senza impegnarti in una missione completa su Marte”, ha detto. “E non andrà solo in mezzo al nulla: avrebbe un certo prestigio dato che visiteresti un altro pianeta per la prima volta.”

“Dobbiamo capire come uscire dalla culla e entrare nell’universo”, ha aggiunto.

C’è anche un rinnovato interesse scientifico per Venere. La scoperta di migliaia di esopianeti solleva interrogativi su quanti potrebbero essere abitabili e gli scienziati vogliono capire come e perché Venere, un pianeta così simile al nostro per dimensioni, massa e distanza dal Sole, ha resistito in condizioni di superficie infernali.

Izenberg ha affermato che un sorvolo di Venere “deve ancora avere attrattiva nella più ampia comunità spaziale”, sebbene ci siano sostenitori all’interno della Nasa, incluso il suo capo economista Alexander Macdonald, che ha presieduto la riunione dell’IAC.

La coppia è stata recentemente coautrice di un rapporto intitolato “Incontro con la dea”, che sostiene l’ipotetica missione, suggerendo che gli astronauti potrebbero usare rover, droni e palloncini telecomandati per osservare i vulcani attivi di Venere e cercare segni del passato Alla ricerca dell’acqua e della vita antica.

“Ci sono tutte le ragioni per credere che Venere sarà un infinito paese delle meraviglie di panorami e formazioni affascinanti e misteriose”, afferma il rapporto.

Ma non tutti sono convinti del concetto. “Non è davvero un bel posto. È un ambiente infernale e le sfide termiche per una missione con equipaggio sarebbero piuttosto significative”, ha affermato il professor Andrew Coates, uno scienziato spaziale presso il Mullard Space Science Laboratory dell’UCL.

Ha detto che Venere è giustamente al centro dell’esplorazione scientifica, ma “un sorvolo umano non aggiungerebbe davvero molto”.

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