in

La prima mappa conosciuta del cielo notturno trovata nascosta in una pergamena medievale

Monastero di Santa Caterina nella penisola del Sinai in Egitto.

La biblioteca del monastero di Santa Caterina nella penisola egiziana del Sinai ha fornito un palinsesto con le coordinate astrologiche di Ipparco.Credito: Amanda Ahn/Alamy

Una pergamena medievale proveniente da un monastero in Egitto ha rivelato un tesoro sorprendente. Nascosti sotto i testi cristiani, gli studiosi hanno scoperto parte del catalogo di stelle perdute da tempo dell’astronomo Ipparco, ritenuto il primo tentativo conosciuto di mappare l’intero cielo.

Gli studiosi hanno cercato per secoli il catalogo di Ipparco. James Evans, uno storico dell’astronomia presso l’Università di Puget Sound a Tacoma, Washington, descrive il ritrovamento come “raro” e “notevole”. L’estratto apparirà online questa settimana Giornale di storia dell’astronomia1. Secondo Evans, ciò prova che Ipparco, spesso considerato il più grande astronomo dell’antica Grecia, mappò davvero il cielo secoli prima di altri tentativi conosciuti. Fa luce anche su un momento cruciale nella nascita della scienza, quando gli astronomi sono passati dalla semplice descrizione dei modelli che hanno visto nel cielo alla misurazione e alla loro previsione.

Il manoscritto proveniva dal monastero greco-ortodosso di Santa Caterina nella penisola egiziana del Sinai, ma la maggior parte delle sue 146 foglie, o fogli, sono ora nel Museo della Bibbia a Washington DC. Le pagine contengono il Codex Climaci Rescriptus, una raccolta di testi siriaci scritti nel X o XI secolo. Ma il Codice è un palinsesto: pergamena raschiata dallo scriba da testi più antichi per poter essere riutilizzata.

Si pensava che la scrittura più antica contenesse altri testi cristiani e nel 2012 lo studioso della Bibbia Peter Williams dell’Università di Cambridge, nel Regno Unito, chiese ai suoi studenti di studiare le pagine come progetto estivo. Uno di loro, Jamie Klair, scoprì inaspettatamente un passaggio greco spesso attribuito all’astronomo Eratostene. Nel 2017, le pagine sono state nuovamente analizzate utilizzando immagini multispettrali all’avanguardia. I ricercatori della Early Manuscripts Electronic Library di Rolling Hills Estates, in California, e dell’Università di Rochester a New York hanno scattato 42 foto di ciascuna pagina con diverse lunghezze d’onda della luce e hanno utilizzato algoritmi informatici per cercare combinazioni di frequenze che migliorassero il testo nascosto.

Segno zodiacale

Nove fogli hanno rivelato materiale astronomico che (a giudicare dalla datazione al radiocarbonio e dallo stile di scrittura) fu probabilmente trascritto nel V o VI secolo. Contiene miti sull’origine delle stelle di Eratostene e parti di uno famosov. Cr chiamato poesia fenomeni, che descrive le costellazioni. Quindi, mentre esaminava le immagini durante il blocco del coronavirus, Williams ha notato qualcosa di molto più insolito. Ha allertato lo storico della scienza Victor Gysembergh del Centro nazionale francese di ricerca scientifica CNRS di Parigi. “Ero molto eccitato fin dall’inizio”, dice Gysembergh. “È stato immediatamente chiaro che avevamo le coordinate stellari”.

Sequenza di immagini spettrali della Early Manuscripts Electronic Library e del Lazarus Project.

Questo montaggio dissolvenza mostra un dettaglio del palinsesto con illuminazione normale; sotto analisi multispettrale; e con una ricostruzione del testo nascosto.Credito fotografico: Museo della Bibbia (CC BY-SA 4.0). Foto di Early Manuscripts Electronic Library/Lazarus Project, University of Rochester; elaborazione multispettrale di Keith T. Knox; Tracce di Emanuel Zingg.

Il passaggio superstite, decifrato da Gysembergh e dal suo collega Emmanuel Zingg all’Università della Sorbona di Parigi, è lungo circa una pagina. Fornisce la longitudine e la latitudine in gradi della costellazione della Corona Boreale, la Corona settentrionale, e fornisce le coordinate per le stelle all’estremo nord, sud, est e ovest.

Diverse linee di prova indicano Ipparco come fonte, a cominciare dal modo idiosincratico in cui sono espresse alcune date. E, soprattutto, l’accuratezza delle misurazioni dell’antico astronomo ha permesso al team di datare le osservazioni. Il fenomeno della precessione – in cui la terra oscilla lentamente di circa un grado sul proprio asse ogni 72 anni – fa sì che la posizione delle stelle fisse nel cielo si sposti lentamente. I ricercatori sono stati così in grado di verificare quando l’antico astronomo deve aver fatto le sue osservazioni e ha scoperto che le coordinate corrispondevano all’incirca 129 v. Cr – durante il periodo in cui Ipparco lavorava.

Ad oggi, dice Evans, l’unico catalogo stellare sopravvissuto dall’antichità era quello compilato dall’astronomo del II secolo Claudio Tolomeo ad Alessandria d’Egitto annuncio. il suo trattato Almagesto, uno dei testi scientifici più influenti della storia, ha presentato un modello matematico del cosmo, con la Terra al centro, che è stato accettato per più di 1.200 anni. Ha anche fornito le coordinate e le magnitudini di oltre 1.000 stelle. Tuttavia, fonti antiche citano più volte che Ipparco, che aveva lavorato sull’isola greca di Rodi tre secoli prima, intorno al 190-120, fu il primo geometra v. Cr.

Posizione, posizione, posizione

Gli astronomi babilonesi avevano precedentemente misurato le posizioni di alcune stelle attorno allo zodiaco, le costellazioni che si trovano lungo l’eclittica, il percorso annuale del sole relativo alle “stelle fisse” viste dalla Terra. Ma Ipparco fu il primo a definire le posizioni delle stelle usando due coordinate ea mappare le stelle nel cielo. Tra l’altro, fu lo stesso Ipparco a scoprire per primo la precessione della terra e a modellare i movimenti apparenti del sole e della luna.

Gysembergh e i suoi colleghi hanno utilizzato i dati che hanno scoperto per confermare le coordinate di altre tre costellazioni stellari (Orsa Maggiore, Orsa Minore e Draco) in un manoscritto latino medievale separato noto come The Arato latino, deve provenire anche direttamente da Ipparco. “Il nuovo frammento rende molto, molto più chiaro”, afferma Mathieu Ossendrijver, storico dell’astronomia alla Freie Universität Berlin. “Questo catalogo stellare, che fluttuava nella letteratura come una cosa quasi ipotetica, è diventato molto concreto”.

I ricercatori ritengono che l’elenco originale di Ipparco, come quello di Tolomeo, avrebbe incluso le osservazioni di quasi tutte le stelle visibili nel cielo. Senza un telescopio, Gysembergh dice di aver usato un tubo di avvistamento noto come diottria o un meccanismo chiamato sfera armillare. “Rappresenta innumerevoli ore di lavoro.”

Il rapporto tra Ipparco e Tolomeo è sempre stato oscuro. Alcuni studiosi hanno suggerito che il catalogo di Ipparco non sia mai esistito. Altri (a cominciare dall’astronomo del XVI secolo Tycho Brahe) hanno affermato che Tolomeo ha rubato i dati da Ipparco e li ha rivendicati come propri. “Molte persone pensano che Ipparco sia stato davvero il grande scopritore”, dice Gysembergh, mentre Tolomeo era “un maestro straordinario” che ha compilato le opere dei suoi predecessori.

Dai dati nei frammenti, il team conclude che Tolomeo non si limitò a copiare le figure di Ipparco. Ma forse avrebbe dovuto farlo: le osservazioni di Ipparco sembrano essere molto più accurate, le coordinate lette finora sono precise entro un grado. E mentre Tolomeo basava il suo sistema di coordinate sull’eclittica, Ipparco usava l’equatore celeste, un sistema più comune nelle moderne carte stellari.

nascita di un campo

La scoperta “arricchisce la nostra immagine” di Ipparco, dice Evans. “Ci dà una visione affascinante di ciò che ha effettivamente fatto”. E così facendo, illumina uno sviluppo chiave nella civiltà occidentale, la “matematizzazione della natura”, in cui gli studiosi che cercano di comprendere l’universo sono passati dalla semplice descrizione dei modelli che hanno visto all’obiettivo di misurare, calcolare e prevedere.

Ipparco è stata la figura chiave responsabile della “trasformazione dell’astronomia in una scienza predittiva”, concorda Ossendrijver. Nella sua unica opera sopravvissuta, Ipparco ha criticato i primi scrittori astronomici per non essersi preoccupati dell’accuratezza numerica nelle loro visioni di orbite e sfere celesti.

Si ritiene che sia stato ispirato dal suo contatto con gli astronomi babilonesi e abbia avuto accesso alle loro precise osservazioni nel corso dei secoli. I babilonesi non avevano alcun interesse a modellare come fosse organizzato il sistema solare in tre dimensioni, ma a causa della loro fede nei presagi celesti, fecero osservazioni ravvicinate e svilupparono metodi matematici per modellare e prevedere i tempi di eventi come le eclissi lunari. Con Ipparco, questa tradizione si è fusa con l’approccio geometrico greco, dice Evans, e “l’astronomia moderna ha davvero inizio”.

I ricercatori sperano che man mano che le tecniche di imaging migliorano, scopriranno più coordinate stellari e forniranno loro un set di dati più ampio da studiare. Diverse parti di Codex Climaci Rescriptus non sono ancora decifrati. È anche possibile che altre pagine del Catalogo Star sopravvivano nella Biblioteca Caterina, che contiene più di 160 palinsesti. I tentativi di leggerli hanno portato alla luce testi medici greci precedentemente sconosciuti, comprese prescrizioni di farmaci, istruzioni chirurgiche e una guida alle piante medicinali.

Inoltre, l’imaging multispettrale dei palinsesti apre un nuovo e ricco filone di testi antichi negli archivi di tutto il mondo. “Solo in Europa ci sono letteralmente migliaia di palinsesti nelle principali biblioteche”, dice Gysembergh. “Questo è solo un caso molto eccitante di un’opportunità di ricerca che può essere applicata a migliaia di manoscritti con scoperte sorprendenti ogni volta”.

L’adolescente costruisce l’universo conosciuto in Minecraft

Il telescopio di Arecibo sarà sostituito dal centro didattico • Il Registro