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La più antica mappa del cielo notturno nascosta nel codice medievale: ScienceAlert

Il catalogo delle stelle perdute di Ipparco – ritenuto il primo tentativo conosciuto di mappare l’intero cielo notturno – potrebbe essere stato appena scoperto su una pergamena conservata nel monastero di Santa Caterina nella penisola egiziana del Sinai.

Nel 2012, uno studente di spicco della Bibbia, Peter Williams, ha notato qualcosa di strano dietro le lettere del manoscritto cristiano che stava analizzando all’Università di Cambridge.

Lo studente, Jamie Klair, si era imbattuto in un famoso passaggio greco spesso attribuito a Eratostene; un astronomo e il capo bibliotecario della Biblioteca di Alessandria (uno dei più prestigiosi luoghi di apprendimento nell’antichità).

Nel 2017, l’imaging multispettrale del documento ha rivelato nove fogli di pagine contenenti prove di testo sovrascritto. Non è stata una scoperta insolita in sé: la pergamena era un bene prezioso nei secoli passati, quindi non era raro che gli studiosi raschiassero vecchie pelli per riutilizzarle.

Riflettendo sui risultati nel secondo anno della pandemia, Williams ha notato alcuni numeri dispari nei tomi del monastero di Santa Caterina.

Quando ha dato la pagina agli storici della scienza in Francia, i ricercatori sono rimasti scioccati. È quanto ha detto a Jo Marchant lo storico Victor Gysembergh del Centro nazionale francese di ricerca scientifica CNRS a Parigi Natura che “è stato subito chiaro che avevamo le coordinate stellari”.

Antico testo egiziano rivelato attraverso l'imaging
Testo originale del Monastero di Santa Caterina sulle deboli tracce scoperte dall’imaging multispettrale. (Museum of the Bible/Early Manuscripts Electronic Library/Lazarus Project/University of Rochester/Multispectral Processing di Keith T. Knox/Tracings di Emanuel Zingg)

Quindi, come facciamo a sapere chi ha scritto queste coordinate?

La risposta breve è: non lo facciamo, almeno non con assoluta certezza. Quello che gli esperti sanno, però, è che tra il 162 e il 127 a.C. l’astronomo greco Ipparco Chr. ha lavorato a un catalogo stellare del cielo del mondo occidentale.

Diversi testi storici si riferiscono a Ipparco come al “padre dell’astronomia” e gli attribuiscono la scoperta di come la terra “oscilli” attorno al suo asse in un processo chiamato precessione. Si dice anche che sia stato il primo a calcolare i movimenti del sole e della luna.

Guardando la mappa stellare nascosta dietro il testo delle pergamene di Santa Caterina, i ricercatori hanno lavorato a ritroso per scoprire la precessione terrestre al momento della creazione della mappa. Le coordinate delle stelle corrispondevano all’incirca alla precessione prevista del nostro pianeta intorno al 129 a.C AVANTI CRISTO, durante la vita di Ipparco.

Fino al ritrovamento di questa mappa, il più antico catalogo stellare conosciuto fu compilato dall’astronomo Claudio Tolomeo nel II secolo d.C., tre secoli dopo Ipparco.

L’unico altro lavoro lasciato da Ipparco è un commento a un poema astronomico che descrive le costellazioni stellari. Molte delle coordinate date da Ipparco alle stelle nel suo commento ai fenomeni corrispondono esattamente al documento del Monastero di Santa Caterina, anche se il testo frammentato può essere difficile da decifrare.

Le coordinate leggibili di una sola costellazione, Corona Borealis, possono essere ricavate dalle foglie dell’Egitto, ma i ricercatori pensano che sia probabile che l’intero cielo notturno sia stato mappato ad un certo punto da Ipparco.

Senza un telescopio, tale lavoro sarebbe stato estremamente impegnativo e dispendioso in termini di tempo.

Secondo i ricercatori, il passaggio nascosto recita quanto segue:

“Corona Borealis si trova nell’emisfero boreale e si estende in longitudine oltre 9°¼ dal primo grado dello Scorpione a 10°¼8 nello stesso segno zodiacale (cioè Scorpione). In latitudine si estende per oltre 6°¾ da 49° dal Polo Nord a 55°¾.

In esso, la stella (β CrB) conduce a ovest accanto al luminoso (α CrB) (quindi sorge per primo), che è in Scorpione 0,5°. La quarta stella (ι CrB) a est della luminosa (α CrB) è l’ultima (cioè in aumento). [. . .]10 49° dal Polo Nord. Il più meridionale (δ CrB) è il terzo conteggio dal luminoso (α CrB) a est, che è 55° ¾ dal Polo Nord.

Le annotazioni sono coerenti con la terminologia greca antica. Il termine “longitudine” si riferisce all’estensione est-ovest di una costellazione, mentre “latitudine” descrive l’estensione nord-sud della costellazione.

Rispetto al lavoro successivo di Tolomeo, la matematica di Ipparco sembra essere molto più affidabile, entro un livello di quello che avrebbero scoperto in seguito gli astronomi moderni. Ciò suggerisce che Tolomeo non si limitò a copiare il lavoro di Ipparco.

Un altro manoscritto, una traduzione latina del fenomeni dall’VIII secolo d.C. ha una struttura e una terminologia simili al passaggio della Corona Borealis, suggerendo che si basi anche sull’opera di Ipparco.

Le costellazioni raffigurate in questo documento sono l’Orsa Maggiore, l’Orsa Minore e il Draco. Anche in questo caso, molti dei valori della star sono coerenti con quanto affermato in Ipparco’ commento.

Alcuni astronomi avevano precedentemente suggerito che Ipparco avesse scritto le coordinate originali citate in questi documenti latini, ma la scoperta di questo nuovo testo dà ulteriore peso a questa idea.

“Il nuovo frammento rende molto, molto più chiaro”, ha affermato Mathieu Ossendrijver, storico dell’astronomia alla Freie Universität Berlin Natura.

“Questo catalogo stellare, che fluttuava nella letteratura come una cosa quasi ipotetica, è diventato molto concreto”.

I ricercatori sperano che in futuro si possa recuperare un testo più leggibile dalle carte del monastero.

Lo studio è stato pubblicato in Giornale di storia dell’astronomia.

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