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La perdita di carburante SLS probabilmente ritarderà il lancio di Artemis 1 a ottobre

Il sistema di lancio spaziale di prossima generazione della NASA probabilmente non volerà a settembre. Dopo che una perdita di carburante ha costretto l’agenzia a farlo, c’era qualche speranza che la missione potesse iniziare prima della fine dell’attuale finestra di lancio del 6 settembre. Non sarà così.

“Non ci lanceremo in questa fase di lancio”, ha detto Jim Free, vice amministratore della NASA per lo sviluppo dei sistemi di esplorazione, a una stanza piena di giornalisti dopo gli eventi di sabato mattina. “Questa non è stata una perdita gestibile”, ha aggiunto il responsabile della missione Artemis Michael Sarafin, riferendosi al raccordo “Quick Disconnect” che ieri ha causato così tanti problemi alla NASA. L’equipaggio di terra del Kennedy Space Center ha tentato tre volte di risolvere il problema prima di raccomandare un “no go” per il lancio di sabato.

Secondo Sarafin, la perdita è iniziata dopo che una delle linee del carburante del booster principale di Artemis 1 ha subito una breve e “non intenzionale” sovrapressurizzazione. Un comando manuale “difettoso” del Controllo missione ha innescato l’incidente. Sabato, Sarafin ha detto che era troppo presto per sapere se quella fosse la causa della perdita di carburante, ma c’era abbastanza idrogeno infiammabile vicino al razzo che non sarebbe stato sicuro lanciarlo. “Vogliamo trarre conclusioni qui con cautela e prudenza perché la correlazione non è la stessa cosa della causalità”, ha aggiunto.

Qualunque cosa abbia causato la perdita, la NASA deve ora sostituire la guarnizione non metallica che avrebbe dovuto impedire all’idrogeno di fuoriuscire dal connettore rapido. L’agenzia ha due opzioni su come procedere. Potrebbe sostituire il sigillo sul Launch Pad 39B o nel Vehicle Assembly Building di KSC. Entrambi hanno vantaggi e svantaggi.

Lavorare sul pad consentirebbe alla NASA di testare il sistema a temperature criogeniche. Ciò darebbe all’agenzia un’idea migliore di come si comporterà il razzo una volta pronto per il lancio di nuovo. Tuttavia, la NASA avrebbe bisogno di costruire un recinto attorno all’SLS. Con il VAB, invece, l’edificio fungerebbe da alloggiamento, ma limiterebbe i test solo a temperatura ambiente.

Alla fine, l’SLS probabilmente finirà in ogni caso al VAB, poiché la NASA deve testare le batterie nel sistema di terminazione del volo del veicolo ogni 20 giorni. Il sistema consente alla Space Force di distruggere il razzo se va fuori rotta o qualcos’altro va storto durante il volo. La NASA può condurre questi test solo presso il VAB e la Space Force ha recentemente concesso all’agenzia una proroga di cinque giorni rispetto alla consueta scadenza.

Tutto sommato, la prima finestra di lancio successiva di Artemis 1 si apre il 16 settembre e poi si chiude il 4 ottobre. Questa apertura comporta un possibile conflitto con un’altra missione. Il volo Crew-5 di Space X dovrebbe decollare dal Kennedy Space Center il 3 ottobre. Pertanto, è più probabile che la NASA prenda di mira la finestra di follow-up, che si apre il 17 ottobre e durerà fino alla fine del mese. Ne sapremo di più la prossima settimana quando la NASA terrà un’altra conferenza stampa, ma l’amministratore della NASA Bill Nelson ha insistito sul fatto che l’agenzia non tenterà di lanciare Artemis 1 finché non sentirà che l’SLS è pronto per il volo. “Non iniziamo finché non pensiamo che sia giusto”, ha detto. “Lo vedo come parte del nostro programma spaziale in cui la sicurezza è in cima alla nostra lista”.

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