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La nuova immagine Webb mostra la visione più chiara degli anelli di Nettuno da decenni

Scienza ed esplorazione

21/09/2022
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Il telescopio spaziale James Webb della NASA/ESA/CSA dimostra le sue capacità più vicino a casa con la sua prima immagine di Nettuno. Non solo Webb ha catturato la visione più nitida degli anelli di questo strano pianeta in più di 30 anni, ma le sue telecamere mostrano il gigante di ghiaccio sotto una luce completamente nuova.

Ciò che colpisce di più della nuova immagine di Webb è la visione nitida degli anelli dinamici del pianeta, alcuni dei quali non sono stati visti affatto dal sorvolo di Voyager 2 nel 1989, per non parlare di questa chiarezza le immagini di Webb mostrano chiaramente le bande di polvere più deboli di Nettuno. La qualità dell’immagine estremamente stabile e precisa di Webb consente inoltre di rilevare questi debolissimi anelli così vicini a Nettuno.

Nettuno ha affascinato e stupito i ricercatori sin dalla sua scoperta nel 1846. Nettuno è 30 volte più lontano dal Sole della Terra e orbita in una delle regioni più scure del nostro sistema solare. A questa distanza estrema, il Sole è così piccolo e debole che il mezzogiorno su Nettuno assomiglia a un fioco crepuscolo sulla Terra.

Immagine NIRCam annotata

Questo pianeta è chiamato gigante di ghiaccio a causa della composizione chimica del suo interno. Rispetto ai giganti gassosi Giove e Saturno, Nettuno è molto più ricco di elementi più pesanti dell’idrogeno e dell’elio. Ciò è facilmente evidente nel caratteristico aspetto blu di Nettuno nelle immagini del telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA a lunghezze d’onda visibili, causato da piccole quantità di metano gassoso.

La fotocamera nel vicino infrarosso (NIRCam) di Webb cattura oggetti nella gamma del vicino infrarosso da 0,6 a 5 micron, quindi Nettuno non appare blu a Webb. In effetti, il gas metano assorbe così fortemente che il pianeta è piuttosto scuro alle lunghezze d’onda di Webb, tranne dove sono presenti nubi d’alta quota. Tali nubi di ghiaccio di metano appaiono come strisce luminose e macchie che riflettono la luce solare prima che venga assorbita dal gas metano. Le immagini di altri osservatori hanno registrato queste caratteristiche delle nuvole in rapida evoluzione nel corso degli anni.

Nettuno ampio campo (immagine NIRCam)

In un modo più sottile, una sottile linea luminosa che circonda l’equatore del pianeta potrebbe essere una firma visiva della circolazione atmosferica globale che guida i venti e le tempeste di Nettuno. L’atmosfera sprofonda e si riscalda all’equatore ed è quindi più luminosa alle lunghezze d’onda dell’infrarosso rispetto ai gas circostanti e più freddi.

L’orbita di 164 anni di Nettuno significa che il suo polo nord, mostrato nella parte superiore di questa immagine, non è visibile solo agli astronomi, ma le immagini di Webb suggeriscono una luminosità intrigante nell’area. Un vortice precedentemente noto al Polo Sud è evidente nella vista di Webb, ma per la prima volta Webb ha visualizzato una banda continua di nuvole attorno ad esso.

Webb ha anche catturato sette delle 14 lune conosciute di Nettuno. Questo ritratto Webb di Nettuno è dominato da un punto di luce molto luminoso che mostra i caratteristici picchi di diffrazione visti in molte delle immagini di Webb; non è una stella ma la luna più insolita di Nettuno, Tritone.

Coperto da una lucentezza congelata di azoto condensato, Triton riflette in media il 70 percento della luce solare che lo colpisce. Eclissa di gran lunga Nettuno perché l’atmosfera del pianeta è oscurata dall’assorbimento di metano alle lunghezze d’onda di Webb. Tritone orbita attorno a Nettuno in una bizzarra orbita all’indietro (retrograda), portando gli astronomi a ipotizzare che questa luna fosse in realtà un oggetto della cintura di Kuiper catturato gravitazionalmente da Nettuno. Ulteriori studi Webb su Tritone e Nettuno sono previsti per il prossimo anno.

A proposito di Webb

Il James Webb Space Telescope è il principale osservatorio mondiale di scienze spaziali. Webb risolverà i misteri del nostro sistema solare, scruterà mondi lontani attorno ad altre stelle ed esaminerà le misteriose strutture e origini del nostro universo e il nostro posto in esso. Webb è un programma internazionale guidato dalla NASA con i suoi partner ESA e Canadian Space Agency. I principali contributi dell’ESA alla missione sono: lo strumento NIRSpec; il gruppo del banco ottico dello strumento MIRI; la fornitura di servizi di lancio; e personale a supporto delle operazioni missionarie. In cambio di questi contributi, gli scienziati europei ricevono una quota minima del 15% del tempo totale di osservazione, come con il telescopio spaziale Hubble della NASA/ESA.

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