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La navicella spaziale Juno della NASA sta riprendendo immagini straordinariamente dettagliate della luna di Giove Europa

La navicella spaziale Juno della NASA ha catturato la sua prima immagine della luna di Giove Europa, catturando la superficie ricoperta di ghiaccio con dettagli straordinari.

L’immagine è la vista più vicina di Europa fornita da un veicolo spaziale in più di 20 anni, quando Galileo dell’agenzia spaziale statunitense si è avvicinato a 351 km dalla superficie nel gennaio 2000.

Le immagini di Giunone, che rivelano le caratteristiche della superficie in una regione vicino all’equatore lunare chiamata Annwn Regio, sono state scattate ieri (giovedì) durante l’avvicinamento più vicino della sonda a energia solare.

Europa è la sesta luna più grande del sistema solare, leggermente più piccola della luna terrestre.

Gli scienziati ritengono che un oceano salato si trovi sotto una lastra di ghiaccio spessa un chilometro, sollevando interrogativi sulle possibili condizioni che potrebbero sostenere la vita sotto la superficie di Europa.

Da vicino e di persona: la navicella spaziale Juno della NASA ha catturato la sua prima immagine della luna di Giove Europa, catturando la superficie ricoperta di ghiaccio con dettagli eccezionali

Da vicino e di persona: la navicella spaziale Juno della NASA ha catturato la sua prima immagine della luna di Giove Europa, catturando la superficie ricoperta di ghiaccio con dettagli eccezionali

Le immagini sono la vista più ravvicinata di Europa fornita da un veicolo spaziale in più di 20 anni, quando Galileo dell'Agenzia spaziale statunitense è arrivato entro 218 miglia (351 km) dalla superficie nel gennaio 2000

Le immagini sono la vista più ravvicinata di Europa fornita da un veicolo spaziale in più di 20 anni, quando Galileo dell’Agenzia spaziale statunitense è arrivato entro 218 miglia (351 km) dalla superficie nel gennaio 2000

Le immagini di Giunone, che rivelano le caratteristiche della superficie in una regione vicino all'equatore lunare chiamata Annwn Regio, sono state scattate ieri (giovedì) durante l'avvicinamento più vicino della sonda a energia solare.

Le immagini di Giunone, che rivelano le caratteristiche della superficie in una regione vicino all’equatore lunare chiamata Annwn Regio, sono state scattate ieri (giovedì) durante l’avvicinamento più vicino della sonda a energia solare.

COSA SAPPIAMO DELL’EUROPA?

La luna ghiacciata di Giove Europa è leggermente più piccola della luna terrestre.

Europa orbita attorno a Giove ogni 3,5 giorni e, come la luna terrestre, è di marea, quindi lo stesso lato di Europa è sempre rivolto a Giove.

Si pensa che abbia un nucleo di ferro, un mantello roccioso e un oceano superficiale di acqua salata, come la Terra.

Tuttavia, a differenza della Terra, questo oceano è abbastanza profondo da coprire l’intera superficie di Europa e, essendo lontano dal sole, la superficie del mare è congelata a livello globale.

Molti esperti ritengono che l’oceano nascosto che circonda Europa, riscaldato dalle forti forze di marea causate dalla gravità di Giove, possa avere condizioni favorevoli per la vita.

Gli scienziati della NASA stanno per cercare sulla luna oceanica di Giove Europa segni di vita extraterrestre.

Europa è la nostra migliore possibilità di trovare vita biologica nel sistema solare, affermano i ricercatori.

Per quanto entusiasmanti saranno i dati di Giunone, il veicolo spaziale aveva solo una finestra di due ore per raccoglierli e ha sorvolato la luna a una velocità relativa di circa 14,7 miglia al secondo (23,6 chilometri al secondo).

“È ancora molto presto nel processo, ma a quanto pare, il sorvolo di Europa di Giunone è stato un enorme successo”, ha affermato Scott Bolton, ricercatore principale di Giunone presso il Southwest Research Institute di San Antonio.

“Questa prima immagine è solo un assaggio della straordinaria nuova scienza che emerge dall’intera suite di strumenti e sensori di Giunone, che ha raccolto dati mentre attraversavamo la crosta ghiacciata della luna”.

Questo segmento della prima immagine di Europa catturata dalla JunoCam della navicella spaziale durante questo passaggio ravvicinato ingrandisce una striscia della superficie di Europa a nord dell’equatore.

A causa del maggiore contrasto tra luce e ombra visto lungo il Terminator – il confine del lato notturno – le caratteristiche del terreno frastagliate sono facili da distinguere, inclusi alti blocchi che proiettano ombre, mentre creste e cavità chiare e scure si curvano sulla superficie.

La fossa allungata vicino al terminatore potrebbe essere un cratere da impatto crollato.

Giunone arrivò a circa 219 miglia (352 km) dalla superficie di Europa, che era solo il terzo passo stretto nella storia al di sotto di 310 miglia (500 km) di altitudine.

Durante il sorvolo, la missione ha raccolto alcune delle immagini della Luna con la più alta risoluzione e ha ottenuto preziosi dati sulla struttura, l’interno, la composizione della superficie e la ionosfera di Europa, oltre all’interazione della Luna con la magnetosfera di Giove.

“Il team scientifico confronterà l’intera serie di immagini ottenute da Juno con le immagini delle missioni precedenti per vedere se le caratteristiche della superficie di Europa sono cambiate negli ultimi due decenni”, ha affermato Candy Hansen, un co-investigatore di Juno. il Planetary Science Institute di Tucson, in Arizona.

“Le immagini di JunoCam riempiranno l’attuale mappa geologica, sostituendo la copertura esistente a bassa risoluzione dell’area”.

Le immagini ravvicinate e i dati dello strumento del radiometro a microonde (MWR) di Giunone forniranno nuovi dettagli su come la struttura del ghiaccio di Europa sta cambiando sotto la sua crosta.

Gli scienziati possono utilizzare tutte queste informazioni per ottenere nuove informazioni sulla luna, compresi i dati durante la ricerca di regioni in cui l’acqua liquida potrebbe essere presente in sacche sotterranee poco profonde.

Con questi dati aggiuntivi sulla geologia di Europa, le osservazioni di Giunone andranno a beneficio delle future missioni sulla luna di Giove, incluso Europa Clipper dell’agenzia.

Gli scienziati ritengono che un oceano salato si trovi sotto una lastra di ghiaccio spessa un chilometro, sollevando dubbi sulle possibili condizioni che potrebbero sostenere la vita sotto la superficie di Europa

Gli scienziati ritengono che un oceano salato si trovi sotto una lastra di ghiaccio spessa un chilometro, sollevando dubbi sulle possibili condizioni che potrebbero sostenere la vita sotto la superficie di Europa

La sonda Juno, qui raffigurata nel rendering di un artista, ha raggiunto Giove il 4 luglio 2016, dopo un viaggio di cinque anni a 1,8 miliardi di miglia (2,8 miliardi di chilometri) dalla Terra

La sonda Juno, qui raffigurata nel rendering di un artista, ha raggiunto Giove il 4 luglio 2016, dopo un viaggio di cinque anni a 1,8 miliardi di miglia (2,8 miliardi di chilometri) dalla Terra

Previsto per il lancio nel 2024, Europa Clipper studierà l’atmosfera, la superficie e l’interno della luna, con il suo principale obiettivo scientifico di determinare se ci sono luoghi sotto la superficie di Europa che potrebbero ospitare la vita.

Basandosi sulle osservazioni di Giunone e sulle missioni precedenti come Voyager 2 e Galileo, la missione Europa Clipper studierà l’atmosfera, la superficie e l’interno della luna quando arriverà nel 2030.

Il suo obiettivo è studiare l’abitabilità della Luna e comprendere meglio il suo oceano globale sotto la superficie, lo spessore della sua crosta ghiacciata e cercare possibili pennacchi che potrebbero scaricare l’acqua sotterranea nello spazio.

Il passaggio ravvicinato ha cambiato la traiettoria di Giunone e ha ridotto il tempo necessario per orbitare attorno a Giove da 43 a 38 giorni.

È il secondo incontro con una luna galileiana durante la missione estesa di Giunone, dopo aver precedentemente osservato Ganimede nel giugno 2021.

La navicella spaziale dovrebbe anche volare vicino a Io, il corpo più vulcanico del sistema solare, nel 2023 e nel 2024.

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La sonda Juno ha raggiunto Giove nel 2016 dopo un viaggio di cinque anni di 1,8 miliardi di miglia dalla Terra

La sonda Juno ha raggiunto Giove nel 2016 dopo un viaggio di cinque anni di 1,8 miliardi di miglia dalla Terra

La sonda Juno ha raggiunto Giove il 4 luglio 2016 dopo un viaggio di cinque anni di 1,8 miliardi di miglia (2,8 miliardi di km) dalla Terra.

Dopo una manovra di frenata riuscita, è entrato in una lunga orbita polare, volando entro 5.000 km (3.100 miglia) dalla vorticosa copertura nuvolosa del pianeta.

La sonda arrivava a soli 4.200 km (2.600 miglia) dalle nuvole del pianeta ogni due settimane, troppo vicino per fornire una copertura globale in una singola immagine.

Nessun veicolo spaziale precedente ha orbitato così vicino a Giove, sebbene altri due siano stati inviati attraverso la sua atmosfera per distruggerli.

Per completare la sua pericolosa missione, Giunone è sopravvissuta a una tempesta di radiazioni dannosa per il circuito creata dall’intenso campo magnetico di Giove.

Il vortice di particelle ad alta energia che viaggiano quasi alla velocità della luce è l’ambiente di radiazione più duro del sistema solare.

Per far fronte alle condizioni, il veicolo spaziale è stato protetto con uno speciale cablaggio resistente alle radiazioni e una schermatura del sensore.

Il suo importantissimo “cervello” – il computer di volo della navicella spaziale – era alloggiato in una volta blindata in titanio e pesava quasi 400 libbre (172 kg).

La nave dovrebbe studiare la composizione dell’atmosfera del pianeta entro il 2025.

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