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La navicella spaziale DART della NASA prende di mira un bersaglio di un asteroide

Collisione dell'asteroide DART della NASA

La navicella spaziale DART della NASA dovrebbe entrare in collisione con il corpo più piccolo del sistema di asteroidi binari Didymos nel settembre 2022. Fonte: ESA–ScienceOffice.org

From this distance—about 20 million miles away from DART—the Didymos system is still very faint, and navigation camera experts were uncertain whether DRACO would be able to spot the asteroid yet. However, once the 243 images DRACO took during this observation sequence were combined, the team was able to enhance it to reveal Didymos and pinpoint its location.

Asteroid Didymos and Dimorphos DRACO

This image of the light from asteroid Didymos and its orbiting moonlet Dimorphos is a composite of 243 images taken by the Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical navigation (DRACO) aboard DART on July 27, 2022. Credit: NASA JPL DART Navigation Team

“This first set of images is being used as a test to prove our imaging techniques,” said Elena Adams. She is the DART mission systems engineer at the Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) in Laurel, Maryland. “The quality of the image is similar to what we could obtain from ground-based telescopes, but it is important to show that DRACO is working properly and can see its target to make any adjustments needed before we begin using the images to guide the spacecraft into the asteroid autonomously.”

A number of navigation simulations using non-DRACO images of Didymos have already been conducted by the team. However, DART will ultimately depend on its ability to see and process images of Didymos and Dimorphos, once it too can be seen, to guide the spacecraft toward the asteroid, especially in the final four hours before impact. At that point, DART will need to autonomously self-navigate to impact successfully with Dimorphos without any human intervention.

“Una volta che vediamo per la prima volta le immagini DRACO di Didymos, possiamo appianare le migliori impostazioni per DRACO e modificare il software”, ha affermato Julie Bellerose, direttrice della navigazione DART presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA a Pasadena, in California. “A settembre perfezioneremo l’obiettivo di DART ottenendo una correzione più accurata sulla posizione di Didymos”.

Sulla base delle osservazioni effettuate ogni cinque ore, il team DART condurrà tre manovre di correzione della traiettoria nelle prossime tre settimane. Ognuno di questi ridurrà ulteriormente il margine di errore per l’impatto della traiettoria del veicolo spaziale richiesta. Dopo l’ultima manovra del 25 settembre, circa 24 ore prima dell’impatto, il team di navigazione conoscerà la posizione del bersaglio Dimorphos entro 2 chilometri (1,2 miglia). Da lì, DART si piloterà per intercettare l’asteroide Moonlet. DART avrà un impatto su Dimorphos a 4 miglia (7 chilometri) al secondo.

DRACO ha quindi osservato Didymos durante le osservazioni programmate il 12 agosto, il 13 agosto e il 22 agosto.

Il Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) gestisce la missione DART per l’Ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA come progetto dell’Ufficio del programma delle missioni planetarie dell’agenzia. DART è la prima missione di test di difesa planetaria al mondo, che applica intenzionalmente un impatto cinetico a Dimorphos per alterarne leggermente il movimento nello spazio. Sebbene l’asteroide non rappresenti una minaccia per la Terra, la missione DART dimostrerà che un veicolo spaziale può navigare autonomamente verso un impatto cinetico con un asteroide relativamente piccolo e dimostrerà che questa è una tecnica praticabile per la navigazione di un asteroide in rotta di collisione con esso del terra, se mai ne viene scoperta. DART raggiungerà il suo obiettivo il 26 settembre 2022.

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