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La NASA invierà un aeroplano su Titano nel 2027. Ecco dove atterrerà. : Allerta scientifica

Racchiuso in un’atmosfera nebbiosa che nasconde laghi poco profondi di idrocarburi liquidi, Titano è uno strano mondo che non vediamo l’ora di vedere da vicino. Per questo motivo, la NASA si sta preparando a lanciare un rotocraft robotico per esplorare lo scenario nel 2027.

Ora abbiamo un’idea migliore di che tipo di paesaggio attende la missione Dragonfly della NASA.

Il lander dovrebbe arrivare sulla luna più grande di Saturno nel 2034 e alla fine stabilirsi nel campo di dune di Shangri-la vicino al cratere Selk. I ricercatori la descrivono come un'”area scientificamente notevole” che vale la pena esplorare e abbiamo ancora molto altro da imparare a riguardo.

Un nuovo studio mappa sei parti specifiche della regione, identificandola come un luogo probabilmente coperto da dune di sabbia e terreno ghiacciato rotto. Il lavoro fornirà una base per modelli e ipotesi che saranno testati da Dragonfly una volta che la sonda sarà atterrata.

“La libellula atterrerà in una regione equatoriale e arida di Titano, un mondo di idrocarburi freddo e denso di atmosfera”, afferma la scienziata planetaria Léa Bonnefoy della Cornell University di New York.

“A volte piove metano liquido, ma è più un deserto sulla Terra, con dune, alcune piccole montagne e un cratere da impatto. Diamo un’occhiata da vicino al sito di atterraggio, alla sua struttura e superficie”.

Questo sguardo ravvicinato ha comportato un’analisi dettagliata delle immagini radar catturate dalla sonda Cassini: osservando come i segnali radar cambiano e si riflettono da diverse angolazioni (tecnicamente note come le loro curve di retrodiffusione), i ricercatori sono stati in grado di fare ipotesi plausibili su parti del titanio superficie.

Poiché le immagini di Cassini hanno solo una risoluzione di circa 300 metri (984 piedi) per pixel, il team ha anche preso in considerazione i dati raccolti dal modulo lunare di Huygens, che è atterrato a sud del nuovo potenziale sito di atterraggio.

Finora, molti di questi dettagli, come l’altezza e la forma di Selk Crater, sono poco più che stime, il che significa che c’è ancora molta analisi da fare fino al 2034.

“Nei prossimi anni, vedremo molta attenzione rivolta alla regione del cratere Selk”, afferma lo scienziato planetario Alex Hayes della Cornell University.

Dragonfly sarà un cosiddetto aeroplano; un dispositivo simile a un elicottero che funziona in modo simile a un drone di consumo quando raggiunge la zona di atterraggio. Si dice che pesi circa 450 chilogrammi e abbia otto rotori, ciascuno con un diametro di circa un metro.

Nell’atmosfera a bassa gravità ea bassa gravità di Titano, Dragonfly girerà intorno a una velocità massima di 36 chilometri (22 miglia) all’ora, costruendo voli sempre più lunghi dal suo sito di atterraggio originale.

Poiché Titano è per molti versi paragonabile alla Terra primordiale, gli scienziati sperano di saperne di più sul nostro pianeta e sulla luna di Saturno. In definitiva, la nostra comprensione di Titano dovrebbe crescere in modo significativo con l’arrivo di Dragonfly, proprio come il rover Curiosity ci ha mostrato molto di più su Marte.

“Dragonfly ci mostrerà finalmente che aspetto hanno la regione – e Titan -“, afferma Bonnefoy.

La ricerca è stata pubblicata nel Giornale di scienze planetarie.

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