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La Nasa inizia a disattivare la Voyager dopo 50 anni

La NASA ha iniziato a spegnere i sistemi della navicella spaziale Voyager, segnando l’inizio della fine dei 50 anni di carriera della sonda.

Voyager 1 e Voyager 2 – due sonde identiche – furono lanciate nel 1977 e attraversarono lo spazio interstellare fino al confine del sistema solare, dando all’umanità uno sguardo da vicino alle lune di Giove e Saturno.

Ora, tuttavia, la Nasa deve iniziare a limitare i processi di Voyager per mantenerli operativi fino al 2030.

“Siamo a 44,5 anni”, dice a Scientific American Ralph McNutt, fisico dell’Applied Physics Laboratory della Johns Hopkins University. “Quindi abbiamo dato a quelle dannate cose una garanzia 10 volte”.

La prima navicella spaziale Voyager ha ancora quattro strumenti funzionanti, mentre la Voyager 2 ne ha cinque, tutti alimentati convertendo il plutonio in decomposizione in elettricità. Le prestazioni di quella batteria sono diminuite di circa quattro watt ogni anno, portando la NASA a prendere alcune decisioni difficili su cosa disabilitare. Nel 2019, gli ingegneri hanno dovuto spegnere il riscaldatore del rivelatore di raggi cosmici, un dispositivo chiave utilizzato per rilevare quando Voyager 2 è uscito dall’eliosfera: la magnetosfera, l’astrosfera e lo strato atmosferico più esterno del Sole.

È probabile che gli ultimi strumenti che la Nasa disabiliterà siano il magnetometro e lo strumento di ricerca al plasma contenuti nel corpo del veicolo spaziale. Questi sono riscaldati dal calore in eccesso dei computer, mentre gli altri sono sospesi a un’asta in fibra di vetro di 13 metri e quindi è probabile che impieghino più tempo per raffreddarsi.

Entrambe le navi rimangono così lontane dalla Terra che un segnale radio impiega quasi 22 ore per raggiungere la Voyager 1 e poco più di 18 ore per la Voyager 2, viaggiando anche alla velocità della luce.

Per ogni giorno in cui il veicolo continua a muoversi, a quel tempo vengono aggiunti altri tre o quattro secondi luce. Inoltre, rende difficile per la Terra sentire le comunicazioni provenienti da Voyager. “La Terra è un luogo rumoroso”, afferma Glen Nagle, responsabile del servizio di sensibilizzazione e delle comunicazioni presso la struttura di Deep Space Network a Canberra, in Australia. “Radio, televisori, telefoni cellulari: tutto fa rumore. E così diventa sempre più difficile sentire quel minuscolo sussurro provenire dall’astronave.

Tuttavia, l’utilità del veicolo spaziale ha superato di gran lunga le aspettative degli astronomi: si prevede che raggiunga lo spazio interstellare molto presto, anche se ci vorranno altri 300 anni prima che raggiunga il confine del sistema solare.

“La quantità di software su questi strumenti è piccola o inesistente. I microprocessori non esistono, non esistevano!”, ha affermato Stamatios Krimigis, direttore emerito della divisione spaziale presso la Johns Hopkins APL e progettista della particella carica a bassa energia [LECP] Sistema di rilevamento sul veicolo.

“In generale”, continua il Sig. Krimigis, “penso che la missione abbia richiesto così tanto tempo perché quasi tutto era cablato. Gli ingegneri di oggi non sanno come farlo. Non so se sia possibile costruire un’astronave così semplice [now]. Voyager è l’ultimo del suo genere.

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