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La NASA fa schiantare un’astronave da 330 milioni di dollari contro un asteroide per vedere se l’impatto può cambiare rotta | asteroidi

In poche settimane, i controllori della NASA faranno schiantare intenzionalmente la loro navicella spaziale robotica da 330 milioni di dollari contro un asteroide. La sonda Halfton viaggerà a più di quattro miglia al secondo quando raggiunge il suo bersaglio, Dimorphos, e viene distrutta.

L’obiettivo di questa missione scientifica kamikaze è semplice: gli ingegneri spaziali vogliono imparare a deviare gli asteroidi se ne viene mai avvistato uno in rotta di collisione con la Terra. Le osservazioni dell’impatto di Dart sull’orbita di Dimorphos forniranno dati cruciali su come i veicoli spaziali possono proteggere la Terra dall’asteroide Armageddon, dicono.

“Sappiamo che gli asteroidi ci hanno colpito in passato”, ha affermato il professor Alan Fitzsimmons, astronomo della Queen’s University di Belfast. “Questi effetti sono un processo naturale e si verificheranno in futuro. Vogliamo fermare il peggio di loro.

“Il problema è che non abbiamo mai testato la tecnologia necessaria per farlo. Questo è lo scopo di Dart”, ha affermato Fitzsimmons, un membro del team scientifico per la missione Double Asteroid Redirection Test (Dart). Lanciata lo scorso novembre, la sonda dovrebbe raggiungere il suo obiettivo nelle prime ore del 27 settembre (BST). Gli scienziati ritengono che studiando attentamente la traiettoria post-collisione dell’asteroide, capiranno meglio come collisioni simili potrebbero essere utilizzate per deviare asteroidi e comete legati alla Terra.

“L’obiettivo di Dart è stato scelto con cura”, ha affermato Jay Tate, direttore del National Near Earth Objects Information Center di Knighton, Powys. “Dimorphos è in realtà in orbita attorno a un altro asteroide più grande chiamato Didymos, e l’entità della deflessione causata dall’incidente sarà più facile da vedere poiché gli astronomi hanno attentamente monitorato il suo percorso attorno all’asteroide più grande”.

Gli impatti di asteroidi e comete hanno avuto un impatto importante sulla vita sulla Terra in passato. La collisione più nota si è verificata 66 milioni di anni fa, quando un asteroide largo 10 km colpì Chicxulub nella penisola messicana dello Yucatán. La collisione ha prodotto un’esplosione che ha avuto l’energia di miliardi di bombe atomiche e ha provocato la distruzione del 75% di tutte le specie vegetali e animali, compresi tutti i dinosauri terrestri.

Da allora, film come Non alzare lo sguardo, Armageddon e Forte impatto hanno rappresentato una devastazione simile causata dagli impatti di asteroidi o comete nei tempi moderni. Tuttavia, gli astronomi ritengono improbabile che sperimenteremo tali effetti catastrofici nella vita reale nel prossimo futuro.

Leonardo DiCaprio e Jennifer Lawrence in Don't Look Up, il film Netflix del 2021 su due astronomi che cercano di mettere in guardia su una cometa che distrugge il pianeta che si dirige verso la Terra.
Leonardo DiCaprio e Jennifer Lawrence in Don’t Look Up, un film su due astronomi che cercano di avvertire di una cometa diretta verso la Terra. Foto: Niko Tavernise/AP

“Sappiamo dove si trovano i grandi asteroidi perché possiamo vederli con la nostra attuale generazione di telescopi e sappiamo che nessuno degli asteroidi che sono stati scoperti si avvicinerà al nostro pianeta per le prossime centinaia di anni. Così possiamo stare tranquilli nei nostri letti”, ha aggiunto Fitzsimmons.

“Tuttavia, molti di quelli più piccoli devono ancora essere scoperti e sono ancora abbastanza grandi da distruggere intere città e devastare vaste aree. Stiamo mappando questi oggetti più piccoli con crescente precisione, ma dobbiamo essere pronti ad agire se troviamo una direzione verso la Terra. Dart è il primo passo per assicurarci di avere la tecnologia giusta per affrontare la minaccia”.

Questo è un punto sostenuto da Lindley Johnson, ufficiale di difesa planetaria della Nasa, che ha sottolineato l’importanza di sviluppare la tecnologia di deflessione degli asteroidi il prima possibile. “Non vogliamo entrare in una situazione in cui un asteroide è diretto verso la Terra e poi dobbiamo testare quel tipo di capacità”.

Un esempio del pericolo rappresentato da piccoli asteroidi e comete è l’oggetto roccioso che è entrato nell’atmosfera terrestre il 15 febbraio 2013 vicino alla città russa di Chelyabinsk. Aveva un diametro di 20 metri ed esplose nell’atmosfera, rilasciando un’esplosione di 400 kilotoni ferendo più di 1.500 persone.

“Se questo oggetto fosse entrato nell’atmosfera a soli 20 km a nord, avrebbe causato molti più danni alla città”, ha detto Tate. “Siamo stati molto fortunati a non aver subito vittime significative da queste cose a memoria d’uomo. Dobbiamo essere consapevoli che accadranno un giorno ed essere preparati a fare qualcosa al riguardo”.

L’obiettivo di Dart, Dimorphos, ha un diametro di 160 metri e orbita attorno al suo asteroide genitore ogni 12 ore. Dieci giorni prima dell’impatto, la navicella rilascerà una sonda di fabbricazione italiana delle dimensioni di una borsa chiamata LiciaCub, dotata di due telecamere che hanno guerra di stelle-Nomi ispirati di Luca e Leia. Le immagini dell’impatto dell’asteroide di Dart vengono registrate da Luke e Leia e trasmesse ai controllori di terra.

I telescopi terrestri studieranno quindi l’asteroide e noteranno come è cambiata la sua orbita. “Ci dà un’idea di quanto sarà facile deviare gli asteroidi o le comete in arrivo”, ha detto Tate.

Nel film Deep Impact di Mimi Leder del 1998, un'onda di marea colpisce New York, coinvolgendo anche una cometa mortale.
Nel film Deep Impact di Mimi Leder del 1998, un’onda di marea colpisce New York, coinvolgendo anche una cometa mortale.
Foto: Dreamworks/Allstar

Inoltre, nel 2024, l’Agenzia spaziale europea invierà un veicolo spaziale robotico, Hera, a Dimorphos per studiare il cratere lasciato da Dart e analizzare la sua collisione con l’asteroide.

“Incontrare Dimorphos non sarà facile”, ha detto Fitzsimmons. “Ha solo 160 metri di diametro e il veicolo spaziale viaggerà a quattro miglia al secondo. Colpire il punto morto dell’asteroide, dove l’incidente avrà il maggiore impatto, spingerà i dispositivi di navigazione autonomi di Dart al limite.

“Gli ingegneri e gli scienziati della NASA hanno svolto un lavoro eccellente e sono fiduciosi che dovrebbe assolutamente funzionare. Ma non lo sai mai finché non lo fai”, ha detto Fitzsimmons.

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