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La NASA assegna a SpaceX altri cinque contratti per il lancio degli astronauti Dragon

La NASA ha finalizzato i piani per l’acquisto di altri cinque lanci Crew Dragon da SpaceX per garantire ai suoi astronauti l’accesso alla Stazione Spaziale Internazionale (ISS) entro il 2030.

Il premio arriva tre mesi dopo che la NASA ha rilasciato una lettera di intenti per l’acquisto di altre cinque missioni da SpaceX. L’agenzia spaziale ha firmato un altro accordo per altri tre lanci di Crew Dragon solo tre mesi prima dell’ultimo ordine, il che significa che la NASA ha ora acquistato otto nuovi lanci di Crew Dragon da SpaceX nell’arco di sei mesi – e con esso, il programma di lancio futuro del veicolo spaziale è raddoppiato .

L’ordine del 31 agosto aggiunge le missioni dell’equipaggio da 10 a 14 al roster di Crew Dragon, portando il numero totale di lanci operativi pianificati di astronauti della NASA a 14. La NASA afferma che le cinque missioni aggiuntive costeranno $ 1,44 miliardi e porteranno il valore totale del Crew Dragon CCtCap di SpaceX contratto a $ 4,93 miliardi.

Tenendo conto di circa 2,74 miliardi di dollari che hanno finanziato lo sviluppo e tre lanci di prova, la NASA alla fine pagherà una media di 328 milioni di dollari per ciascuno dei 15 lanci produttivi di astronauti Crew Dragon (incluso Demo-2, il primo volo di prova con equipaggio della navicella spaziale). Supponendo che quattro astronauti volino per ogni lancio operativo, il prezzo medio per astronauta lanciato sarà di 85 milioni di dollari entro il 2030.

Con il suo ultimo contratto, la NASA supererà quella media, pagando 288 milioni di dollari per lancio (72 milioni di dollari per astronauta). Da Crew-10 a Crew-14 si svolgerà probabilmente alla fine degli anni 2020, il che significa che l’agenzia spaziale potrebbe risparmiare ancora più denaro di quanto sia immediatamente evidente. Ipotizzando un tasso di inflazione del 2,5% nei prossimi otto anni, i 288 milioni di dollari di oggi potrebbero valere circa 235 milioni di dollari nel 2030. SpaceX viene pagato solo dopo che i suoi servizi sono stati resi.

Il quinto lancio operativo della NASA Crew Dragon di SpaceX è previsto per l’inizio di ottobre. (NASA)

La decisione della NASA di dare a SpaceX otto nuovi ordini di lancio di Crew Dragon nel 2022 arriva come un duro colpo per il suo secondo fornitore di equipaggio commerciale, Boeing, che non ha ricevuto ordini aggiuntivi. Evidenzia anche quanto bene l’agenzia abbia negoziato con SpaceX. Una volta detto di essere “ben posizionato per volare [its] primo equipaggio all’inizio del 2020.” La capsula dell’equipaggio Starliner di Boeing ha finalmente completato il suo primo volo di prova senza pilota (in gran parte) di successo nel maggio 2022. Boeing e la NASA stanno ora lavorando verso febbraio 2023 per il primo volo di prova con equipaggio della navicella spaziale, ritardando il primo lancio operativo di astronauti di Starliner fino alla fine del 2023 al più presto.

Starliner ha ancora solo sei contratti operativi di lancio, supportati da una garanzia nei premi CCtCap originali del 2014, che promettevano 2-6 contratti operativi di lancio per fornitore. Grazie all’accordo a prezzo fisso della NASA con Boeing, l’agenzia non dovrà pagare i quasi $ 700 milioni che anni di ritardi di Starliner e un volo di prova sono costati alla compagnia finora, ma finirà comunque per pagare il totale complessivo di $ 5,1 miliardi di dollari – un eccezionale $ 850 milioni per lancio.

La navicella spaziale Starliner di Boeing effettua il suo primo avvicinamento alla ISS durante il suo secondo volo di prova senza pilota. (ESA)

Anche usando il discutibile calcolo Boeing che afferma che la NASA ottiene cinque posti per lancio aggiungendo un astronauta o un carico in più, l’agenzia spaziale finirebbe per pagare 170 milioni di dollari per astronauta entro il 2030. Se solo quattro astronauti decollano su ogni Starliner, il prezzo medio per posto aumenta a 213 milioni di dollari.

Se Boeing non è in grado di trovare un cliente commerciale disposto a bruciare decine o centinaia di milioni di dollari per evitare di lanciare astronauti privati ​​con SpaceX, perderà le perdite subite dallo sviluppo di Starliner, forse non recupererà mai. Peggio ancora, senza che Boeing paghi ancora di più per certificare Starliner per il lancio su un altro razzo, il veicolo spaziale finirà senza un razzo certificato dopo il suo sesto lancio operativo.

Nel frattempo, Crew Dragon ha già supportato due lanci di astronauti privati, oltre a otto nuovi contratti con la NASA, e SpaceX ha contratti per altre cinque missioni private fino al 2024. In parole povere, grazie al divario creato dalle sorprendenti carenze di Boeing, SpaceX è a portata di mano possiede il mercato occidentale per il volo spaziale orbitale con equipaggio ed è probabile che continui a dominarlo negli anni ’20.

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