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La NASA annuncia l’intenzione di sviluppare un secondo lander lunare insieme alla navicella spaziale di SpaceX

Oggi, la NASA ha annunciato l’intenzione di sviluppare un secondo lander lunare con equipaggio per il suo programma Artemis, il più grande sforzo spaziale dell’agenzia per rimandare gli esseri umani sulla luna. Per costruire il veicolo, l’agenzia spaziale chiede alle società spaziali commerciali di elaborare concetti per lander che possano portare gli esseri umani da e verso l’orbita lunare e la superficie lunare, con l’obiettivo di averli pronti entro il 2026 o il 2027 al più presto.

La NASA ha già stretto un accordo con il partner commerciale SpaceX per sviluppare un lander lunare per Artemis, con l’obiettivo di far atterrare la prima donna e la prima persona di colore sulla luna. Nel 2021, l’agenzia spaziale ha assegnato a SpaceX un unico contratto del valore di 2,9 miliardi di dollari per sviluppare il futuro veicolo Starship della compagnia in un lander in grado di trasportare persone da e verso la superficie lunare. Attualmente, sia la NASA che SpaceX stanno lavorando per effettuare il primo atterraggio lunare di Artemis già nel 2025, anche se questa linea temporale è considerata improbabile.

Inizialmente la NASA voleva scegliere due società per sviluppare lander lunari umani per Artemis per stimolare la concorrenza e mantenere bassi i costi. L’agenzia ha voluto selezionare i due vincitori tra tre finalisti: SpaceX, Blue Origin e Dynetics. Ma l’agenzia alla fine ne ha optato per uno, in gran parte a causa di vincoli di budget. Per il 2021, la NASA aveva richiesto 3,4 miliardi di dollari al Congresso per finanziare lo sviluppo dei lander lunari Artemis, ma ha ricevuto solo 850 milioni di dollari, solo il 25% dell’importo richiesto. Di conseguenza, la NASA ha scelto SpaceX, in parte perché la società aveva presentato l’offerta più economica.

Tuttavia, la decisione di scegliere semplicemente una società non ha soddisfatto i finalisti perdenti. Blue Origin ha citato in giudizio la NASA in un tribunale federale per la selezione, anche se alla fine la società ha perso la causa. Nonostante la causa, l’amministratore della NASA Bill Nelson ha espresso il desiderio di avere alla fine due venditori di lander lunari nella speranza che il Congresso finanzi l’iniziativa. E alla fine sembrava che il Congresso avrebbe diretto la NASA affinché ciò accadesse. In ottobre, la Commissione per gli stanziamenti del Senato ha presentato un disegno di legge che indirizzerebbe la NASA a selezionare una seconda società per sviluppare un modulo lunare per Artemis. Tuttavia, la bozza di bilancio più recente, firmata per il 2022, non ha costretto la NASA a farlo, ma ha dato all’agenzia spaziale l’intero 1,195 miliardi di dollari che chiedeva per lo sviluppo del lander lunare.

Ora, in vista della proposta di budget del presidente Joe Biden, prevista per la prossima settimana, la NASA annuncia piani ufficiali per selezionare il lander lunare di un’altra compagnia, come l’agenzia ha sempre voluto. “La concorrenza porta a risultati migliori e più affidabili”, ha detto Nelson durante una conferenza stampa in cui ha annunciato la notizia. “Va a beneficio di tutti. Ne avvantaggia la NASA. Ne avvantaggia il popolo americano”. Nelson ha aggiunto: “Ho promesso concorrenza, quindi eccolo qui”. La NASA ora prevede di pubblicare una bozza di invito a presentare proposte entro la fine del mese, con piani per la prossima primavera per emettere un invito finale. Chiunque tranne SpaceX potrà partecipare a questa nuova competizione per un contratto.

Alla luce di questo annuncio, la NASA afferma che apporterà alcune modifiche al contratto esistente di SpaceX. Il contratto originale della NASA con la società prevede che SpaceX conduca un atterraggio senza equipaggio sulla luna come test dimostrativo prima di effettuare il primo atterraggio con equipaggio a metà degli anni ’20. Quel primo sbarco, che ha segnato il ritorno della NASA sulla luna con gli umani sin dagli anni ’70, si chiamerà Artemis III e dovrebbe ricevere molta attenzione. Successivamente, SpaceX sarebbe passato a un nuovo accordo operativo con la NASA, in cui l’agenzia spaziale avrebbe acquistato voli individuali dello Starship lander per tornare più lontano sulla luna.

Ora la NASA prevede di lavorare con SpaceX come parte del suo contratto originale per condurre un possibile terzo atterraggio con equipaggio dopo Artemis III. Dopodiché, SpaceX e la nuova società selezionata dalla NASA presumibilmente competono per le imminenti missioni Artemis, cioè se i fornitori sono pronti.

Gran parte di questo è soggetto all’approvazione del Congresso, cosa che potrebbe accadere poiché alcuni legislatori hanno espresso il desiderio che la NASA scelga un secondo lander lunare. La NASA non direbbe quanto intende chiedere finanziamenti per lo sviluppo, ma con la richiesta di budget del presidente Biden prevista per il rilascio il 28 marzo, i numeri dovrebbero essere disponibili abbastanza presto. Nelson dice che si aspetta che i fondi si materializzino. “Ci aspettiamo il sostegno sia del Congresso che dell’amministrazione Biden e ci aspettiamo che questo concorso venga lanciato nel bilancio dell’anno fiscale 2023”.

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