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JWST ha scrutato nel cuore della nebulosa di Orione e la vista è fantastica: ScienceAlert

La Nebulosa di Orione è una delle regioni più studiate del nostro cielo.

Situato tra le stelle nel mezzo della costellazione di Orione, è così grande, vicino e luminoso che può essere visto ad occhio nudo: un vasto complesso di nubi che produce e nutre piccole stelle.

Poiché è relativamente vicino a 1.344 anni luce, è uno dei più importanti obiettivi di osservazione nel cielo per comprendere la formazione stellare. Anche se abbiamo osservato la nebulosa da quando è stata scoperta ufficialmente per la prima volta nel 1610, non abbiamo ancora svelato tutti i suoi misteri.

Ora il telescopio spaziale più potente mai costruito ci ha dato un nuovo sguardo nel cuore della Nebulosa di Orione.

l'immagine completa del cuore della Nebulosa di Orione
La nuova immagine JWST del cuore della Nebulosa di Orione. (NASA, ESA, CSA, PDRs4All ERS Team, S. Fuenmayor e O. Berné)

Le nuove immagini, catturate dalla NIRCam del telescopio spaziale James Webb, sono le più dettagliate e nitide che abbiamo visto finora, dicono gli astronomi. L’analisi è in corso, ma ci aspettiamo di imparare qualcosa di nuovo e affascinante su questa incredibile parte della galassia.

“Siamo sopraffatti dalle splendide immagini della Nebulosa di Orione. Abbiamo iniziato questo progetto nel 2017, quindi abbiamo aspettato più di cinque anni per ottenere questi dati”, afferma l’astrofisico Els Peeters della Western University in Canada.

“Queste nuove osservazioni ci consentono di capire meglio come le stelle massicce trasformano il gas e la nube di polvere in cui sono nate, così come la composizione chimica della nube.

“Come funziona esattamente e come influisca sull’ulteriore formazione di stelle e pianeti non è ancora noto”.

La formazione stellare è un processo molto gassoso e polveroso. Le piccole stelle nascono da densi grumi in nubi di polvere e gas, che collassano per gravità e iniziano ad accumulare materiale dalla nuvola che li circonda, formando un disco mentre la stella ruota.

La natura di questo processo significa che è difficile da vedere: tutta quella polvere e gas impedisce alla luce di fuoriuscire per mostrarci cosa c’è dentro.

Tuttavia, le lunghezze d’onda più lunghe della luce infrarossa, l’intervallo attraverso il quale JWST osserva l’universo, sono in grado di penetrare nella polvere, consentendoci di vedere aree impossibili da vedere a lunghezze d’onda più corte, come la Terra. B. lo spettro visibile.

Gli scienziati erano quindi molto entusiasti di utilizzare il telescopio per studiare la formazione stellare e apprendere nuovi dettagli sul processo che in precedenza erano difficili da vedere.

confronto di immagini di Hubble e jwst della stessa regione di Orione, mostrando quanti più dettagli rivela jwst
Questo confronto con un’immagine ottica di Hubble della stessa regione (a sinistra) mostra quanto efficacemente JWST riveli ciò che si trova sotto la polvere. (Hubble: NASA/STScI/Rice Univ./C.O’Dell et al.; JWST: NASA, ESA, CSA, PDRs4All ERS Team, S. Fuenmayor & O. Berné)

La nuova immagine si concentra su una struttura chiamata Orion Bar, che corre diagonalmente da sinistra in alto a destra in basso. La luce di un ammasso di stelle giovani e calde, chiamato ammasso trapezoidale, illumina la scena dall’angolo in alto a destra; Questa luce ultravioletta dura e ionizzante erode lentamente l’asta.

Questo è uno dei processi coinvolti in ciò che gli astronomi chiamano feedback, quando il vento o le radiazioni di un oggetto stellare spingono via materiale, riducendo o spegnendo la formazione stellare. Creano anche forme e strutture complesse in una nuvola molecolare, inclusi filamenti e vuoti, entrambi catturati nella nuova immagine.

Altri oggetti nell’immagine sono globuli (densi grumi di materiale con all’interno stelline) e una giovane stella in crescita con un disco di materiale attorno. Questo disco viene vaporizzato dall’esterno dalla radiazione delle stelle trapezoidali. Quasi 180 di questi oggetti, chiamati proplyds, sono stati trovati nella Nebulosa di Orione.

La stella più luminosa che vedi nell’immagine si chiama θ2 Orionis A ed è un membro di un sistema stellare multiplo adiacente all’ammasso trapezoidale noto anche come θ1 Orionis. È interessante notare che θ2 Orionis A è anche un sistema stellare triplo in sé.

Sebbene appaia molto luminoso nell’immagine JWST, θ2 Orionis A può essere visto dalla Terra solo ad occhio nudo in regioni non significativamente interessate dall’inquinamento luminoso. Nonostante questo fa molto caldo, oltre 100.000 volte più luminoso del Sole.

La sua luce si riflette sulla polvere che lo circonda, creando un bel bagliore rosso.

Una versione annotata dell'immagine jwst della Nebulosa di Orione che mostra giovani stelle e strutture gassose
Una versione annotata della nuova immagine JWST della Nebulosa di Orione. (NASA, ESA, CSA, PDRs4All ERS Team, S. Fuenmayor e O. Berné)

“Vediamo chiaramente diversi filamenti densi. Queste strutture filamentose potrebbero nutrire una nuova generazione di stelle nelle regioni inferiori della nube di polvere e gas. Si stanno manifestando anche sistemi stellari che si stanno già formando”, afferma l’astronomo Olivier Berné dell’Istituto di astrofisica spaziale in Francia.

“Nel suo bozzolo si osservano giovani stelle nella nebulosa con un disco di polvere e gas in cui si stanno formando i pianeti. Sono chiaramente visibili anche piccole cavità scavate da nuove stelle esplose dall’intensa radiazione e dai venti stellari delle stelle appena nate”.

Si spera che un’analisi più approfondita ci dica di più sui molti e diversi processi che possiamo vedere in questa immagine. Si ritiene che il nostro sistema solare sia nato in un ambiente simile alla Nebulosa di Orione; A loro volta, questi studi futuri potrebbero fornire maggiori informazioni sulla formazione del nostro Sole e sulla polvere di stelle che compongono la Terra e tutti i pianeti.

“Non siamo mai stati in grado di vedere gli intricati dettagli di come è strutturata la materia interstellare in questi ambienti e di capire come possono formarsi i sistemi planetari in presenza di questa forte radiazione”, afferma l’astronoma Emilie Habart dell’Institute for Space Astrophysics.

“Queste immagini rivelano l’eredità del mezzo interstellare nei sistemi planetari”.

Attenderemo con impazienza questi risultati. Nel frattempo, puoi scaricare le immagini a grandezza naturale dal sito Web del programma Photodissociation Regions for All Early Release Science.

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