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Incontra il prossimo supercontinente del mondo, Amasia

Il quadro generale della storia geologica della Terra negli ultimi 2 miliardi di anni mostra i continenti che si uniscono e poi si disgregano ogni 600 milioni di anni circa. Una riunione futura è inevitabile, ma i geologi hanno a lungo dibattuto se accadrà quando le coste occidentali delle Americhe incontreranno l’Asia, o se le loro coste orientali si ricollegheranno con l’Europa e l’Africa. Un nuovo studio conclude che cambiamenti fondamentali sono avvenuti nelle profondità della Terra, lasciando possibile solo lo scenario precedente.

Un’unione di continenti lascia che la maggior parte del mondo venga occupata da un unico vasto oceano tranne che per qualche isola occasionale. Durante il periodo di Pangea, l’ultimo supercontinente universale, questo era conosciuto come Panthalassa. Una volta che i continenti iniziano a disgregarsi, il mondo ha due o più grandi specchi d’acqua: interna, circondata dalle masse continentali in espansione, ed esterna, in cui si spostano i continenti. L’Oceano Atlantico e l’Oceano Indiano sono i resti degli antichi mari interni, mentre il Pacifico è diventato Panthalassa attraverso l’Oceano Esterno.

Nuovi supercontinenti possono essere creati dalla chiusura degli oceani interni o esterni. Almeno, secondo il professor Zheng-Xiang Li della Curtin University, questo è stato possibile in passato. Ora, tuttavia, la Terra ha raggiunto un punto in cui solo gli oceani esterni possono essere chiusi, concludono Li e i coautori in uno studio pubblicato sulla National Science Review, rendendo inevitabile l’affondamento del Pacifico.

L’Atlantico sta attualmente crescendo a un ritmo di pochi centimetri all’anno mentre il Pacifico si sta restringendo a un ritmo simile, rendendo facile estrapolare la chiusura di quello che oggi è il bacino oceanico più grande del mondo. I geologi lo hanno già fatto in precedenza, chiamandolo Amasia, che Li ha detto a IFLscience impiegherà 280 milioni di anni per formarsi da parti di Pangea alle velocità attuali. In passato, tuttavia, tali tendenze si sono talvolta invertite, con i continenti che si sono riuniti di nuovo come una fisarmonica per chiudere di nuovo l’oceano interno.

Secondo il giornale, questo non è più possibile. La modellazione degli autori suggerisce che i movimenti continentali dipendono fortemente dalla forza della crosta oceanica tra di loro. Solo quando la crosta è forte i continenti possono cambiare direzione e ricongiungersi attraverso i giovani oceani interni.

Quando il mantello si raffredda, la crosta oceanica formata su di esso si è assottigliata e quindi indebolita. Li e coautori hanno scoperto che circa 540 milioni di anni fa, la temperatura della Terra si è raffreddata abbastanza da indebolire la crosta al punto in cui tali inversioni non possono più verificarsi. Pertanto, Amasia – e in effetti tutti i futuri supercontinenti – si formeranno attraversando l’oceano esterno.

Insieme alla marcia verso ovest dell’America e alla migrazione verso est dell’Asia, l’Australia si sposterà verso nord fino a scontrarsi con l’Indonesia e ad essere trasportata in quello che oggi è il Pacifico meridionale.

L’Antartide è stata a lungo ancorata alla fine del mondo, ma Li ha detto a IFLscience che i suoi movimenti futuri sono “difficili da dire”. Tuttavia, pensa che sia molto probabile che si farà strada anche nel Pacifico, aggiungendo che una zona in cui può attraversare “sembra che si stia già formando verso la Nuova Zelanda”.

Alcune previsioni precedenti suggerivano che Amasia convergesse attorno al Polo Nord, creando un’enorme calotta glaciale e raffreddando il pianeta. Tuttavia, Li ha detto a IFLscience che è improbabile che le latitudini dei continenti più grandi cambino. Questo non significa che la terra rimarrà ospitale come lo era durante la nostra evoluzione.

“La Terra come la conosciamo cambierà drasticamente man mano che si formerà Amasia. Si prevede che il livello del mare sarà più basso e il vasto interno del supercontinente sarà molto secco con escursioni termiche giornaliere elevate”, ha affermato Li in una nota.

Il lavoro è pubblicato su National Science Review.

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