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Imposta un avviso di calendario: lunedì la NASA trasmette la prima deviazione di asteroidi

Immagine di un veicolo spaziale a energia solare che si avvicina a un asteroide.
Ingrandire / Un’impressione artistica dell’elettronica di DART negli ultimi istanti prima che subiscano un fallimento catastrofico.

Lunedì prossimo, la NASA trasmetterà il suo primo tentativo di alterare l’orbita di un asteroide, una capacità che sarà essenziale se scopriamo un asteroide che presenta un rischio di collisione con la Terra. Gli sforzi di difesa planetaria si concentrano su una nave chiamata DART per il Double Asteroid Redirection Test, che prende di mira un piccolo asteroide chiamato Dimorphos in orbita attorno al più grande 65803 Didymos, formando un sistema binario. Se tutto va secondo i piani, DART punterà a una collisione frontale, rallentando Dimorphos e alterando la sua orbita attorno a Didymos. La NASA ha ripetutamente sottolineato che né l’asteroide né il materiale rilasciato dalla collisione possono rappresentare una minaccia per la Terra.

Ars sarà presente al Mission Control Center presso il Johns Hopkins Applied Physics Laboratory (APL) per la prevista collisione, che sarà trasmessa anche in diretta streaming sui canali YouTube della NASA. Anche se sapremo immediatamente se la collisione è avvenuta come previsto, potrebbero volerci diversi mesi prima di essere certi che l’orbita di Dimorphos sia stata modificata con successo.

Per prepararti alle celebrazioni di lunedì, abbiamo raccolto informazioni di base sulla missione DART e le osservazioni di follow-up pianificate.

DART e il suo approccio definitivo

L’astronave DART stessa pesa poco più di 600 kg ed è caratterizzata principalmente dalla mancanza di strumenti. I suoi pannelli solari includono una cella solare sperimentale a concentrazione che occupa meno spazio per generare la stessa quantità di energia dell’hardware spaziale esistente e il suo trasmettitore principale sta testando una nuova configurazione di antenna. Il suo motore a ioni è anche un’evoluzione della prossima generazione del precedente hardware della NASA.

Ma tutta l’azione è gestita da un’unica fotocamera, la Didymos Reconnaissance and Asteroid Camera for Optical Navigation, o DRACO, una fotocamera monocolore da 2.560 × 2.160 pixel. DRACO e l’hardware di trasmissione sono in grado di inviare un’immagine a terra ogni secondo. Durante l’avvicinamento finale a Didymos, DART sarà così lontano che la trasmissione di andata e ritorno richiederà più di un minuto. Pertanto, l’approccio e l’orientamento finali dell’asteroide saranno gestiti da un sistema di navigazione di bordo chiamato SMART Nav (Small-body Maneuvering Autonomous Real Time Navigation).

In questo momento, Dimorphos è così piccolo che DRACO non può staccarlo e rimarrà tale fino a circa un’ora e mezza prima dell’impatto. Come descritto da Evan Smith, assistente tecnico dei sistemi di missione DART, il sistema passerà alla navigazione a bordo circa quattro ore prima dell’impatto e SMART Nav traccerà il Didymos più grande e lo utilizzerà per la navigazione fino a circa 50 minuti prima dell’impatto. o circa mezz’ora dopo che può essere risolto. 2,5 minuti prima della collisione, il motore a ioni si spegne e DART va in collisione a circa 6 chilometri al secondo.

Sebbene Dimorphos sia largo solo circa 120 metri, riempirà completamente la visuale di DRACO, a partire da circa due minuti prima della collisione. “Non sappiamo che aspetto abbia Dimorphos”, ha detto Nancy Chabot, una scienziata planetaria dell’APL. “Questa sarà la prima volta che vediamo come appare questo asteroide”. L’immagine finale, inviata un secondo prima dell’impatto, risolve caratteristiche di appena quattro pollici, secondo Chabot.

E poi, se tutto va bene, i trasferimenti si fermeranno.

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