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Il telescopio Webb della NASA punta per la prima volta su Marte

Il James Webb Space Telescope non viene utilizzato solo per cercare segni di vita nelle galassie più lontane, nebulose dai colori vivaci o esopianeti lontani. Il nuovo grande telescopio spaziale può anche puntare il suo grande specchio su obiettivi più vicini. Destinazioni come Marte.

Il 5 settembre Webb ha fatto le sue prime osservazioni del Pianeta Rosso e queste immagini e questi spettri sono stati ora condivisi con il pubblico per la prima volta. Webb è un progetto congiunto tra la Nasa, l’Agenzia spaziale europea e l’Agenzia spaziale canadese, e sia la Nasa che l’ESA hanno annunciato lunedì le nuove visioni di Marte da parte di Webb sui social media.

Webb ha utilizzato la sua fotocamera nel vicino infrarosso, o NIRcam, per acquisire immagini del cratere Huygens e del bacino di Hellas, quest’ultimo è il più grande cratere da impatto su Marte.

Il telescopio ha anche utilizzato il suo spettrometro a infrarossi per acquisire uno spettro di Marte, una misura della quale le lunghezze d’onda della luce vengono assorbite mentre attraversano l’atmosfera del pianeta. Conoscendo quali molecole ed elementi assorbono la luce infrarossa a quale lunghezza d’onda, gli scienziati possono scomporre la chimica dell’atmosfera marziana, inclusi monossido e biossido di carbonio e vapore acqueo.

“Queste prime immagini di Marte mostrano già chiare caratteristiche della superficie e gli effetti dell’atmosfera marziana e gli spettri mostrano chiaramente alcuni dei tipi principali che ci aspettavamo”, ha affermato Heidi Hammel, una scienziata interdisciplinare che lavora con Webb dai primi anni 2000 L’indipendente in una e-mail. “Con uno sguardo più attento, speriamo di svelare le specie di ‘traccia’ meno comuni e forse anche di affrontare il mistero del metano marziano (perché alcuni osservatori lo vedono e altri no).”

Le osservazioni su Marte sono la realizzazione di un sogno scientifico di lunga data per il Dr. Hammel, che per primo ha considerato questo lavoro 20 anni fa.

“Marte faceva parte della mia proposta originale alla NASA di diventare uno scienziato interdisciplinare per quello che allora era chiamato il ‘telescopio spaziale di nuova generazione’. Ho scritto questa proposta nel 2002 e sono stato selezionato dalla NASA nel 2003 per far parte del gruppo di lavoro scientifico formale per il nuovo telescopio”, ha affermato il dott. Montone. “È stato un viaggio lungo e strano negli ultimi 20 anni, ma è incredibilmente soddisfacente vedere realizzata la mia visione originale, comprese queste osservazioni di Marte!”

Tuttavia, le osservazioni non erano così semplici come puntare Webb su Marte. Estremamente sensibile alla luce infrarossa e progettato per captare le galassie più deboli ai margini dell’universo, Webb ha dovuto essere adattato anche per tentare di studiare qualcosa di vicino e relativamente luminoso come Marte.

“Il dottor Geronimo Villanueva era il capo delle osservazioni di Marte”, ha detto il dottor Hammel. “Ha ideato un programma che si basava su tempi di esposizione estremamente brevi, modalità di osservazione specializzate e un’attenta selezione di lunghezze d’onda in cui Marte non è altrettanto luminoso. alcuni aspetti dei rivelatori sono stati sopraffatti dalla luminosità di Marte”.

A sinistra: immagine NIRCam con luce solare riflessa da 2,1 micron (filtro F212) rivelando caratteristiche superficiali come crateri e strati di polvere. A destra: immagine NIRCam simultanea che mostra una luce emessa da circa 4,3 micron (filtro F430M) che mostra differenze di temperatura con la latitudine e l’ora del giorno e l’oscuramento del bacino dell’Hellas causato dagli effetti atmosferici

(Team NASA, ESA, CSA, STScI, Marte JWST/GTO)

Il team di ricerca ha imparato molto da quelle osservazioni iniziali di Marte da parte di Webb, ha aggiunto, e sarà nel continuo studio di Webb sul pianeta rosso che brillerà davvero. I suoi sensori a infrarossi consentiranno agli scienziati di monitorare Marte anche durante le tempeste di polvere e per lunghi periodi di tempo per capire meglio come funziona l’atmosfera marziana nel suo insieme.

E Marte non è l’unico obiettivo locale per Webb, secondo il Dr. Hammel, che ha preparato per l’epoca un vasto programma di ricerca sul sistema solare al telescopio Webb che le è garantito come scienziata interdisciplinare.

“Abbiamo ancora alcuni dati interessanti davanti a noi, comprese le osservazioni a infrarossi della Grande Macchia Rossa di Giove; studi di comete e asteroidi; Misurazioni di oggetti distanti della cintura di Kuiper come Plutone, Eris e Sedna e molto altro”, ha affermato. “Personalmente, attendo con impazienza le immagini e gli spettri dei giganti di ghiaccio Urano e Nettuno. Il mio desiderio di osservare questi pianeti era il motivo per cui volevo far parte delle missioni del telescopio di “prossima generazione” tanti anni fa”.

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