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Il telescopio Webb della NASA potrebbe essere drasticamente sbagliato, dicono gli esperti

Quando si tratta di studiare mondi alieni, il James Webb Space Telescope potrebbe essere drasticamente sbagliato, anche se non per colpa sua.

Questo secondo un nuovo studio condotto da ricercatori che non hanno esaminato l’ottica del telescopio Webb, ma i modelli utilizzati dagli scienziati per interpretare i risultati dopo che il telescopio ha effettuato un’osservazione.

In particolare, i modelli utilizzati dagli scienziati per comprendere l’opacità, la facilità con cui la luce passa attraverso un’atmosfera, non sono sufficientemente accurati, secondo lo studente laureato del MIT Prajwal Niraula, coautore di un nuovo articolo pubblicato giovedì astronomia naturale. E poiché Webb studia gli esopianeti – pianeti attorno a stelle diverse dal nostro Sole – misurando le lunghezze d’onda della luce che penetra nell’atmosfera di un pianeta con il suo strumento di spettroscopia, i modelli meno accurati potrebbero significare che le osservazioni del telescopio Webb sono inferiori di un ordine di grandezza deviare dalla realtà.

“Attualmente, il modello che stiamo usando per decodificare le informazioni spettrali non corrisponde all’accuratezza e alla qualità dei dati che abbiamo dal telescopio James Webb”, ha detto Niraula in un comunicato stampa. “Dobbiamo migliorare il nostro gioco e affrontare insieme il problema dell’opacità”.

Lo spettrometro di Webb ottiene uno “spettro”, una raccolta di lunghezze d’onda della luce che brilla attraverso l’atmosfera di un esopianeta. Poiché diverse molecole assorbono la luce a diverse lunghezze d’onda, il modello unico di uno spettro può dire agli scienziati quali composti sono presenti nell’atmosfera di un pianeta e in quali quantità, inclusi gas e materia organica che potrebbero indicare segni di attività biologica.

Se il problema del modello di opacità non viene risolto nella pratica, potrebbe significare che gli scienziati non vedono segni di vita su un esopianeta o ottengono un falso positivo per potenziali segni di vita extraterrestre nell’atmosfera di un esopianeta.

“C’è una differenza scientificamente significativa tra un composto come l’acqua che è presente del 5% contro il 25% che i modelli attuali non possono distinguere”, Julien de Wit, assistente professore presso il Dipartimento di Scienze della Terra, dell’Atmosfera e del Planetario del MIT, e un compagno di studi . Lo ha detto l’autore in un comunicato stampa.

Nel loro studio, i ricercatori hanno creato modelli di opacità alternativi che hanno cambiato alcune ipotesi su come la luce e la materia avrebbero interagito nell’atmosfera di un esopianeta. Quindi hanno alimentato gli spettri Webb attraverso questi modelli e ciascuno ha prodotto risultati molto diversi l’uno dall’altro, ma anche che ogni modello sembrava adattarsi molto bene ai dati; In altre parole, sarebbe difficile per gli scienziati che esaminano questi dati sapere che erano sbagliati a meno che non sapessero cosa cercare.

“Abbiamo scoperto che ci sono abbastanza parametri che si possono modificare, anche con il modello sbagliato, per ottenere comunque una buona vestibilità, il che significa che non sapresti che il tuo modello era sbagliato e quello che ti stava dicendo, è sbagliato”, ha affermato il dott. de Wit.

I ricercatori suggeriscono diversi modi in cui i modelli di opacità potrebbero essere migliorati per soddisfare l’accuratezza dell’ottica di Webb, iniziando con più esperimenti di laboratorio su modelli terrestri, perfezionamento dei modelli e un database centralizzato con formattazione standardizzata per aiutare gli astronomi a convalidare i loro modelli rispetto a Aggiornare i dati spettrali e esperimenti.

“C’è così tanto che si potrebbe fare se sapessimo esattamente come la luce e la materia interagiscono”, ha detto Niraula. “Lo sappiamo abbastanza bene delle condizioni della Terra, ma quando ci spostiamo in diversi tipi di atmosfere le cose cambiano e sono molti i dati di qualità crescente che rischiamo di interpretare erroneamente”.

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