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Il telescopio di Arecibo sarà sostituito dal centro didattico • Il Registro

La National Science Foundation (NSF) degli Stati Uniti ha deciso di non ricostruire l’Osservatorio di Arecibo a Porto Rico, chiuso nell’agosto 2020 a causa dei danni subiti tre anni prima.

Al loro posto, NSF ha sollecitato offerte per creare “un nuovo centro educativo multidisciplinare di livello mondiale” per la scienza, la tecnologia, l’ingegneria e la matematica (STEM).

L’Arecibo Center for STEM Education and Research (ACSER), come è noto il centro, “fungerebbe da hub per la scoperta e l’esplorazione STEM basandosi sui programmi esistenti e sulle opportunità attualmente in atto presso il sito dell’Osservatorio di Arecibo, creando e implementando nuovi Programmi e iniziative di istruzione, ricerca e sensibilizzazione STEM”, si legge nel bando.

L’Osservatorio di Arecibo è stato completato nel 1963. A 305 metri (1.000 piedi), il suo strumento principale, il radiotelescopio di Arecibo, è stato il più grande telescopio ad apertura singola fino al 2016, quando è stato superato dal telescopio sferico cinese con apertura a cinquecento metri (FAST, o Tianyan). L’osservatorio ha avuto un ruolo in numerose importanti scoperte scientifiche, inclusa la scoperta della prima doppia pulsar.

Arecibo è stata danneggiata dall’uragano Maria nel 2017 e ha operato fino al 2020, quando un cavo pesante è caduto e ha danneggiato la parabola principale del telescopio. Gli sforzi per salvare il telescopio sono falliti e nel novembre 2020 si è deciso di demolire la struttura danneggiata.

“La comunità scientifica ha espresso un ampio sostegno per una struttura educativa ampliata”, ha affermato la NSF in una nota.

dott John Barentine, astronomo e consulente principale di Dark Sky Consulting, ha raccontato Il registro in un’e-mail che, sebbene non sia un radioastronomo, vede la perdita di Arecibo come un duro colpo per la società di ricerca astronomica globale.

“Sebbene ci siano altre strutture simili a FAST in Cina, Arecibo era un telescopio completamente caratterizzato che non solo raccoglieva dati per importanti attività di astronomia e ricerca nell’alta atmosfera, ma è stato anche un importante banco di prova per le nuove tecnologie nel corso della sua storia”, ha affermato disse.

Barentine vede il telescopio come un ammonimento per la gestione statunitense degli istituti di ricerca scientifica nel tempo. “Sebbene lo spettacolare crollo della sua piattaforma strumentale nel dicembre 2020 sia stato drammatico, la fine del telescopio è stata lenta per molti anni poiché il sostegno del governo all’osservatorio è stato gradualmente ritirato”, ha affermato.

“E non è la prima volta: l’originale Green Bank Telescope presso la struttura NRAO nel West Virginia è crollato senza preavviso nel 1988”.

Mentre lo spettacolare crollo della sua piattaforma strumentale nel dicembre 2020 è stato drammatico, la fine del telescopio è rotolata lentamente per molti anni

I finanziamenti privati, dice Barentine, si sono rivelati insufficienti per sostenere Arecibo con l’aumento dell’età e delle richieste. E questo è qualcosa, sostiene, che i governi devono considerare.

“Un certo numero di altri telescopi radio, ottici e infrarossi nell’elenco delle strutture finanziate dal governo hanno un’età simile e il costo della loro manutenzione sta aumentando nel tempo”, ha affermato.

“Questo deve essere soppesato rispetto alla loro produttività scientifica percepita; si veda, ad esempio, il recente smantellamento dello Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA) ben prima della fine della sua missione principale di 20 anni. I budget per la scienza non stanno esattamente aumentando a passi da gigante, quindi è necessario prendere decisioni difficili”.

dott Tracy Becker, leader del gruppo di ricerca e sviluppo nella Divisione di scienze spaziali e ingegneria del Southwest Research Institute (SwRI), avrebbe preferito un risultato diverso.

In un’intervista telefonica ha detto Il registro che la decisione di non ricostruire avrà un impatto significativo su tutte le aree della scienza che l’Osservatorio di Arecibo ha operato, in particolare l’astronomia, le scienze planetarie e l’osservazione dello spazio e dell’atmosfera.

“Questo è uno sviluppo sfortunato perché molti degli strumenti dell’Osservatorio di Arecibo stanno ancora funzionando, anche se la parabola di 305 metri era ovviamente in cattive condizioni dopo il crollo”, ha detto Becker.

«Ci ​​sono strutture LIDAR. C’è un telescopio di 12 metri che è attualmente in funzione per effettuare osservazioni davvero uniche del sole e degli agenti atmosferici nello spazio”.

Molti strumenti dell’Osservatorio di Arecibo sono ancora funzionanti

Becker ha affermato che, sebbene il radiotelescopio di Arecibo sia stato superato in termini di dimensioni dal FAST cinese, è ancora il sistema radar più potente al mondo per la ricerca planetaria. “Penso che sia una grande perdita per tutti e tre i rami della scienza”, ha detto. “Sono state fatte molte cose prima del crollo e c’è ancora così tanto che potremmo fare con un modesto reinvestimento nella struttura”.

La decisione di non ricostruire, ha detto Becker, ha compromesso tutta la scienza radar che si stava svolgendo ad Arecibo.

“Siamo stati in grado di utilizzare il radar per penetrare le nuvole di Venere e sondare effettivamente la superficie. Abbiamo osservato Mercurio e abbiamo trovato del ghiaccio sulla superficie di Mercurio. Abbiamo osservato la luna con il Lunar Reconnaissance Orbiter. Abbiamo studiato Marte Studiare gli asteroidi è ovviamente la cosa più importante per capire dove sono questi asteroidi e quanto sono grandi.

Il radar, ha detto Becker, è uno strumento unico per questi tipi di osservazioni e misurazioni perché consente di determinare la velocità e la traiettoria di un asteroide in modo più accurato rispetto ad altri metodi.

“Abbiamo quell’abilità con Goldstone, ma Arecibo era più potente in modo che le persone potessero fare di meglio”, ha detto. “Quindi è una perdita piuttosto grande”.

Becker ha osservato che il sito di Arecibo era particolarmente prezioso per gli studi ionosferici perché produceva dati che differivano dalle strutture altrove.

Ha anche affermato che l’idea di trasformare Arecibo in un centro educativo ha trascurato il ruolo che la struttura aveva svolto nella promozione dell’educazione scientifica. Becker ha detto di aver iniziato nel 2008 attraverso un programma di scienze planetarie ad Arecibo.

Senza strutture, senza strumenti, non ci saranno più scienziati che possano effettivamente lavorarci

“Gran parte dell’istruzione che sta già accadendo ad Arecibo deriva dall’opportunità per questi studenti di lavorare direttamente con gli scienziati e hanno già programmi educativi significativi lì”, ha affermato.

“Ma senza strutture, senza strumenti, gli scienziati non sono più finanziati per lavorare effettivamente lì. E quindi penso che il centro educativo soffrirà perché non c’è un’opportunità per l’incredibile istruzione che già esiste nei programmi”.

Becker ha detto che il FAST cinese è l’unico altro telescopio che si avvicina a quello che ha fatto Arecibo. “Penso che gli Stati Uniti dovrebbero sforzarsi di essere ancora migliori di quello che la Cina ha attualmente”, ha detto, osservando che il telescopio cinese FAST non ha ancora capacità radar perché è difficile farlo.

“Ma l’abbiamo fatto e lo abbiamo fatto davvero, davvero bene per decenni”, ha detto. “E penso che sia qualcosa che dovremmo fare di nuovo.” ®

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