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Il rischio di una catastrofica eruzione vulcanica è incredibilmente alto e il mondo è “tristemente impreparato”

Illustrazione di una massiccia eruzione vulcanica

Gli esperti presumono che un’eruzione vulcanica di magnitudo sette causerebbe danni paragonabili alla pandemia.

Gli esperti affermano che il rischio di un’eruzione catastrofica è “un lancio di dadi”.

Secondo gli esperti dell’Università di Birmingham e del Center for the Study of Existential Risk (CSER) dell’Università di Cambridge, il mondo è pronto per una catastrofica eruzione vulcanica e il suo impatto previsto sulle reti di approvvigionamento globale, sul clima e sul cibo.

Affermano che esiste un “malinteso comune” secondo cui le eruzioni massicce sono improbabili e chiamano “sconsiderata” l’attuale mancanza di investimenti governativi nel monitoraggio e nel contenimento di possibili disastri vulcanici in un recente articolo pubblicato sulla rivista Natura.

Tuttavia, i ricercatori affermano che è possibile adottare misure protettive contro la distruzione vulcanica, tra cui una migliore sorveglianza, una migliore istruzione pubblica e manipolazione del magma, e che le risorse necessarie per farlo sono attese da tempo.

“I dati raccolti dalle carote di ghiaccio sulla frequenza delle eruzioni in profondità suggeriscono una possibilità su sei di un’esplosione di magnitudo 7 nei prossimi cento anni. Questo è un tiro di dadi”, ha detto il coautore dell’articolo e ricercatore del CSER, il dott. Lara Mani, esperta di rischi globali.

“Tali gigantesche eruzioni hanno causato bruschi cambiamenti climatici e il crollo di civiltà in un lontano passato”.

Mani paragona il pericolo di una massiccia eruzione al pericolo di un asteroide largo 1 chilometro che colpisce la Terra. Conseguenze climatiche simili deriverebbero da tali catastrofi, ma la probabilità di una catastrofe vulcanica è cento volte maggiore della probabilità di una collisione di un asteroide o di una cometa.

“Centinaia di milioni di dollari vengono pompati in minacce di asteroidi ogni anno, ma c’è una grave mancanza di finanziamenti globali e coordinamento per la preparazione del vulcano”, ha detto Mani. “Questo deve urgentemente cambiare. Sottovalutiamo totalmente il rischio che i vulcani rappresentano per le nostre società”.

La più grande eruzione mai registrata strumentalmente si è verificata a Tonga a gennaio. Se l’eruzione fosse durata più a lungo, rilasciato più cenere e gas, o si fosse verificata in un luogo con infrastrutture essenziali come il Mar Mediterraneo, gli esperti affermano che le onde d’urto globali avrebbero potuto essere catastrofiche.

“L’eruzione di Tonga è stata l’equivalente vulcanico di un asteroide mancante per poco della Terra e deve essere trattata come un campanello d’allarme”, ha detto Mani.

Gli esperti del CSER citano ricerche recenti che dimostrano la regolarità di grandi eruzioni analizzando tracce di picchi di zolfo in antichi campioni di ghiaccio. Ogni 625 anni si verifica un’eruzione da 10 a 100 volte più grande dell’esplosione di Tonga, il doppio di quanto si pensasse in precedenza.

“L’ultima eruzione di magnitudo 7 è avvenuta in Indonesia nel 1815″, ha detto il coautore Dr. Mike Cassidy, esperto di vulcani e ricercatore in visita presso CSER, ora con sede presso CSER[{” attribute=””>University of Birmingham.

“An estimated 100,000 people died locally, and global temperatures dropped by a degree on average, causing mass crop failures that led to famine, violent uprisings, and epidemics in what was known as the year without summer,” he said.

“We now live in a world with eight times the population and over forty times the level of trade. Our complex global networks could make us even more vulnerable to the shocks of a major eruption.”

Financial losses from a large magnitude eruption would be in the multi-trillions, and on a comparable scale to the pandemic, say the experts.

Mani and Cassidy outline steps they say need to be taken to help forecast and manage the possibility of a planet-altering eruption and help mitigate damage from smaller, more frequent eruptions.

These include a more accurate pinpointing of risks. We only know the locations of a handful of the 97 eruptions classed as large magnitude on the “Volcano Explosivity Index” over the last 60,000 years. This means there could be dozens of dangerous volcanoes dotted the world over with the potential for extreme destruction, about which humanity has no clue.

“We may not know about even relatively recent eruptions due to a lack of research into marine and lake cores, particularly in neglected regions such as Southeast Asia,” said Cassidy. “Volcanoes can lie dormant for a long time, but still be capable of sudden and extraordinary destruction.”

Monitoring must be improved, say the CSER experts. Only 27% of eruptions since 1950 have had a seismometer anywhere near them, and only a third of that data again has been fed into the global database for “volcanic unrest”.

“Volcanologists have been calling for a dedicated volcano-monitoring satellite for over twenty years,” said Mani. “Sometimes we have to rely on the generosity of private satellite companies for rapid imagery.”

The experts also call for increased research into volcano “geoengineering”. This includes the need to study means of countering aerosols released by a massive eruption, which could lead to a “volcanic winter”. They also say that work to investigate manipulating pockets of magma beneath active volcanoes should be undertaken.

Added Mani: “Directly affecting volcanic behavior may seem inconceivable, but so did the deflection of asteroids until the formation of the

Reference: “Huge volcanic eruptions: time to prepare” by Michael Cassidy and Lara Mani, 17 August 2022, Nature.
DOI: 10.1038/d41586-022-02177-x

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