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Il presidente di SpaceX aggiorna il programma per il debutto del lancio orbitale di Starship

Gwynne Shotwell, COO e Presidente di SpaceX, afferma che la società ora si aspetta che Starbase sia pronta per il primo tentativo di lancio orbitale di Starship già a giugno o luglio, spostando il programma indietro di un mese o due.

Per compiere questa impresa, SpaceX deve più o meno superare una vasta gamma di test impegnativi e non provati e superare una serie di esaurienti revisioni burocratiche, aumentando notevolmente la probabilità che il debutto del lancio orbitale di Starship sia effettivamente più vicino a 3-6 mesi. Mentre SpaceX potrebbe tecnicamente realizzare un miracolo o addirittura tentare di lanciare hardware che è stato solo parzialmente testato, anche gli scenari ipotetici più ottimistici dipendono ancora da cose in gran parte al di fuori del controllo dell’azienda.

Sarà FAA o non FAA?

Entrambi ruotano attorno alla Federal Aviation Administration (FAA), che – nel caso di SpaceX – è responsabile della conduzione di una “valutazione ambientale programmatica” (PEA) dei lanci orbitali di Starship da Boca Chica, in Texas e Rilascio di una licenza di lancio per il razzo più grande e potente mai costruito. In un certo senso, entrambi i compiti sono senza precedenti, ma i processi burocratici coinvolti sono ancora in gran parte gli stessi di quelli che SpaceX ha affrontato con successo negli ultimi due decenni.

In primo luogo, la revisione ambientale della FAA. Fino a poco tempo, il destino del PEA di Starbase era quasi del tutto indeterminato e avrebbe potuto prendere molte strade, la maggior parte delle quali non sarebbe stata favorevole a SpaceX. Ma solo pochi giorni fa, e circa una settimana dopo il recente annuncio della FAA di un ritardo PEA da uno a due mesi, l’agenzia ha aggiornato un dashboard online per mostrare che il quarto dei cinque principali processi PEA era stato completato con successo. La parte più importante dell’aggiornamento è l’implicazione che SpaceX e la FAA hanno ora completato quasi ogni aspetto del PEA che richiede la collaborazione con altre agenzie federali e parti interessate locali.

Resta solo un altro processo collaborativo, che garantisce la conformità alla Sezione 4(f), deve essere completato. Senza entrare nei dettagli, non ci sono prove convincenti che questa particolare mossa sarà uno spettacolo, anche se SpaceX potrebbe dover scendere a compromessi su alcuni aspetti delle operazioni della base stellare per completarla. Una volta che la Sezione 4 (f) è dietro di loro, l’unica cosa che si frappone tra FAA e SpaceX e un PEA finale è il completamento e l’approvazione di tutta la documentazione pertinente. In altre parole, per la prima volta in assoluto, la data di completamento dell’obiettivo della FAA – attualmente il 31 maggio 2022 – potrebbe essere effettivamente realizzabile.

Tuttavia, come ci tiene a sottolineare la stessa Faa: “Il completamento del PEA non garantisce che la FAA rilasci una licenza di lancio: l’applicazione di SpaceX deve anche soddisfare i requisiti di sicurezza, rischio e responsabilità finanziaria della FAAAnche se il PEA è perfetto, SpaceX deve ancora assicurarsi una licenza di lancio FAA per il razzo più grande e potente della storia. Non è chiaro se SpaceX e la FAA abbiano già iniziato questo doloroso avanti e indietro, o se lunghe scritte in piccolo ne impediscano l’inizio prima che sia stata condotta una revisione ambientale. Senza saperne di più, l’implementazione delle licenze potrebbe richiedere da pochi giorni a diversi mesi.

Un set di tubi

Senza la licenza di lancio e l’approvazione ambientale della FAA, nessuna build di Starship SpaceX può essere lanciata legalmente dalla base stellare. Dall’altro lato della medaglia, tuttavia, è altrettanto vero che i cenni di approvazione della FAA valgono quanto la carta su cui sono scritti senza un missile pronto per il lancio. In un mondo perfetto, SpaceX avrebbe un veicolo spaziale e un booster superpesante che sarebbe stato completamente qualificato, accatastato e seduto nel sito di lancio orbitale della Base Stellare quando la FAA avrebbe finalmente dato il via libera. Tuttavia, non lo è Giusto qual è la realtà di SpaceX oggi.

SpaceX ha compiuto progressi significativi nell’ultimo mese e mezzo, ma contrariamente alle speranze del 21 marzo del CEO Elon Musk, la società non sarà assolutamente pronta per tentare un lancio orbitale entro la fine di maggio. Tuttavia, la stima di Shotwell di “giugno o luglio” potrebbe non essere del tutto fuori portata. Dal tweet di Musk, SpaceX ha completato l’assemblaggio del Super Heavy Booster 7, ha portato il razzo al sito di lancio il 31 marzo e ha condotto diversi test importanti all’inizio di aprile. Tuttavia, durante il test finale, un apparente errore dell’operatore ha danneggiato gravemente gran parte installata nel booster, costringendo SpaceX a restituire il Super Heavy B7 al cantiere della base stellare. Dopo due settimane e mezzo di riparazioni, Booster 7 è tornato al sito di lancio il 6 maggio e ha completato un altro test “a prova di crio”, a quanto pare confermando che queste rapide riparazioni stavano facendo il lavoro.

Se Booster 7 non avesse richiesto riparazioni, non è impossibile (ma è comunque difficile) immaginare che SpaceX avrebbe potuto lanciare un booster super pesante entro la fine di maggio. Tuttavia, i test di fuoco statico che Booster 7 deve eseguire sono quasi del tutto senza precedenti e potrebbero richiedere mesi. Ad oggi, SpaceX non ha mai sparato più di sei Raptor contemporaneamente su un prototipo di astronave, mentre Super Heavy dovrà probabilmente completare più test con 33 motori prima che possa essere considerato in sicurezza pronto per il volo. Peggio ancora, non vi è alcuna garanzia che SpaceX Booster 7 vorrà effettivamente volare dopo aver subito danni. Se invece Booster 8 porta avanti la torcia, il debutto del lancio orbitale di Starship potrebbe facilmente scivolare verso la fine del terzo trimestre o del quarto trimestre del 2022.

Nel frattempo, Super Heavy è solo metà del razzo. Quando Musk ha twittato la sua stima “si spera di maggio”, SpaceX non era affatto vicino al completamento della navicella spaziale – la nave 24 – che si pensava fosse destinata al debutto del lancio orbitale. Tuttavia, SpaceX alla fine ha accelerato l’assemblaggio della nave 24 nelle ultime settimane, finendo infine di impilare il veicolo spaziale aggiornato l’8 maggio. C’è ancora molto lavoro da fare per completare effettivamente la Nave 24, ma SpaceX dovrebbe essere pronta per inviarla a un banco di prova entro una o due settimane. Sebbene i test che la nave 24 deve completare siano stati precedentemente condotti dalla nave 20, rendendo il suo percorso meno rischioso di quello del Booster 7, la nave 24 introdurrà una serie di importanti modifiche progettuali e probabilmente richiederà almeno due mesi di test per ottenere uno Livello base di prontezza al volo.

Infine, c’è la questione dello stesso Orbital Launch Site (OLS): la cavalcatura di lancio è pronta a sopravvivere a un’ustione statica superpesante completa? La fattoria dei carri armati del blocco è pronta a riempire Starship e Super Heavy con diverse migliaia di tonnellate di combustibile criogenico, esplosivo e combustibile? Se si tratta di un obiettivo di volo di prova, la torre di lancio è pronta per un Super Heavy Booster che tenta di atterrare tra le sue braccia? Sebbene vi siano ragioni per ritenere che la risposta ad alcune di queste domande sia sì, permangono molte incertezze e molto lavoro è incompleto.

In definitiva, l’obiettivo di giugno di Shotwell è quasi certamente irraggiungibile. Tuttavia, la fine di luglio potrebbe rientrare nel regno delle possibilità, ma solo nell’improbabile eventualità che tutti i test di Booster 7 e Ship 24 siano completati quasi alla perfezione e senza ulteriori ritardi. Per il lettore pragmatico, agosto o settembre è una scelta più sicura. Fortunatamente, almeno una cosa è certa: le attività della Base Stellare stanno per diventare molto più eccitanti.

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